Pilbara, Australia Occidental. Wikimedia Commons

Junto a una zona de rocas de Australia Occidental se ha encontrado la evidencia m√°s temprana de vida en el planeta. El incre√≠ble hallazgo podr√≠a ayudarnos a resolver uno de los debates m√°s importantes en la biolog√≠a evolutiva: si la vida en la Tierra surgi√≥ en peque√Īos estanques terrestres o en el fondo del oc√©ano.

El trabajo acaba de publicarse en Nature y tiene como protagonistas a un grupo de investigadores de la Universidad de Nueva Gales del Sur (Australia). Tal y como cuentan, se trata de una serie de se√Īales f√≥siles muy antiguas en dep√≥sitos de aguas termales de unos 3.48 mil millones de a√Īos.

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Para empezar, el hallazgo no s√≥lo ofrece evidencias de que los microbios se encontraban en aguas termales mucho antes de lo que hab√≠amos imaginado, sino que tambi√©n tira por tierra el r√©cord anterior sobre los signos de vida microbiana m√°s antiguos en la tierra, r√©cord situado entre 2.700 y 2.900 millones de a√Īos en dep√≥sitos del sur de √Āfrica.

Australia Occidental. Wikimedia Commons

Adem√°s, los dep√≥sitos tambi√©n abren la posibilidad a un nuevo escenario sobre la primera vida que surgi√≥ en la tierra, en lugar de originarse en los respiraderos oce√°nicos antes de emigrar a las costas. Seg√ļn explican los investigadores:

Nuestras conclusiones no s√≥lo extienden hacia atr√°s en el tiempo el r√©cord de vida que se dio en aguas termales hace 3 mil millones de a√Īos, tambi√©n indican que la vida estaba habitando la tierra mucho antes de lo que se pensaba anteriormente, hasta cerca de 580 millones de a√Īos.

Esto puede tener implicaciones sobre el origen de vida en aguas termales de agua dulce en tierra, en lugar de la idea que se suele discutir de que la vida se desarrolló en el océano y se adaptó a la tierra más tarde.

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En busca de la primera se√Īal del pasado

Los rastros de las burbujas encontradas. UNSW

El encuentro ocurrió mientras analizaban los depósitos increíblemente bien conservados de la antigua formación Dresser, en el cráter Pilbara de Australia Occidental. Estos depósitos habían sido identificados previamente como restos de un hábitat marino perdido hace mucho tiempo, pero las nuevas pruebas sugieren que podríamos haber estado viéndolos de manera errónea.

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Los investigadores encontraron que la formaci√≥n conten√≠a una serie de se√Īales reveladoras de la tierra, en esencia un mineral llamado geiserita que se encuentra exclusivamente en el entorno de las aguas termales y g√©iseres. Hasta ahora, la geiserita m√°s antigua conocida se hab√≠a identificado en rocas de 400 millones de a√Īos, lo que significa que si esta se puede confirmar en dep√≥sitos de 3,48 mil millones de a√Īos, deber√≠amos pensar en un ‚Äúcomienzo‚ÄĚ de la vida quiz√°s diferente.

Adem√°s, tambi√©n creen haber detectado una serie de biose√Īales en los dep√≥sitos, incluyendo dos tipos diferentes de estromatolitos (las capas de sedimentos encapsuladas junto a antiguas colonias bacterianas a base de agua), marcas o se√Īales de texturas microbiana en la piedra y rastros de burbujas, las cuales posiblemente quedaron atrapadas en alg√ļn tipo de sustancia producida por organismos microsc√≥picos, los mismos que posiblemente tambi√©n ayudaron a que conservaran su forma durante miles de millones de a√Īos.

Estromatolitos actuales en la Bahía Shark, Australia. Wikimedia Commons

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El dibujo que trazan los investigadores juntando todas las evidencias es el de una antigua caldera volc√°nica, quiz√°s un cr√°ter, con una gran cantidad de piscinas de aguas termales ricas en minerales que proporcionaban la qu√≠mica adecuada y condiciones c√°lidas para dar lugar a formas de vida primitivas hace miles de millones de a√Īos.

Como ha ocurrido en otras ocasiones, el hallazgo también supone un posible augurio para quizás descubrir signos de vida antigua en otros planetas como Marte, que muestra evidencias de aguas termales pasadas en su superficie ahora fría y seca.

Los estudios ahora se centraran en confirmar el hallazgo a trav√©s de la b√ļsqueda de signos similares en estanques terrestres. De conseguirlo estar√≠amos un poco m√°s cerca de ser capaces de identificar d√≥nde surgieron nuestros antepasados m√°s antiguos. [Phys, EurekaAlert, Nature]