Oficiales de sanidad del Condado de Los √Āngeles han confirmado el hallazgo de una ardilla cubierta de pulgas e infectada con peste bub√≥nica. No es un caso aislado. El mes pasado las autoridades detectaron dos casos similares en perros dom√©sticos. Los tres animales estaban infectados con una cepa de la bacter√≠a Yersinia Pestis pr√°cticamente id√©ntica a la que en el Siglo XIV mat√≥ a 200 millones de personas en Europa y Asia.

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La Peste o Peste Bub√≥nica es una vieja conocida del ser humano. Se la ha denominado con muchos nombres a lo largo de la historia: Muerte Negra, Peste Negra o, simplemente, La Plaga. La enfermedad es un ejemplo cl√°sico de zoonosis, o infecci√≥n causada por la interacci√≥n entre animales y seres humanos. La variante m√°s com√ļn es la peste bub√≥nica, transmitida por contacto con animales infectados o comida contaminada. Una vez en el organismo, la bacteria se extiende a trav√©s de la sangre. Si llega a los pulmones, puede transmitirse por v√≠a a√©rea. Se cree que las pandemias europeas de entre 1347 y 1353 se debieron a esta variante de peste pulmonar.

¬ŅHay motivos para preocuparse? En realidad no. Si se la deja progresar, la enfermedad es letal en unos 8 o 10 d√≠as, pero sus s√≠ntomas son demasiado graves como para confundirlos con una gripe o pasarlos por alto, y los tratamientos modernos con antibi√≥ticos reducen la mortalidad a s√≥lo el 11%. Las mascaras previenen perfectamente el contagio y, si se sospecha que ha habido una exposici√≥n, siete d√≠as con los antibi√≥ticos adecuados previenen el desarrollo de la enfermedad.

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Por otra parte, la ardilla encontrada en Los √Āngeles es s√≥lo uno de los muchos casos que se producen en Estados Unidos, donde la Yersinia Pestis rebrota espont√°neamente infectando, a veces, a animales y otras a seres humanos. En Estados Unidos se registran en torno a siete casos al a√Īo en personas, pero la situaci√≥n es peor en zonas rurales y remotas de pa√≠ses en v√≠as de desarrollo.

La Organizaci√≥n Mundial de la Salud estima que cada a√Īo se registran entre 1.000 y 3.000 casos de peste al a√Īo. La prevenci√≥n, la higiene, y los medicamentos evitan que estos casos acaben en estallidos de mortandad como los del siglo XIV. Por si acaso, es mejor no encari√Īarse con ardillas desconocidas y llenas de pulgas. [The Verge]

Foto: lilyling1982 / Shutterstock / CDC