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Es difícil creer lo cerca que estará este asteroide de llegar a la Tierra

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Gif: NASA

Si bien las agencias espaciales están simulando un impacto de asteroide estos días en la Conferencia de Defensa Planetaria de 2019, hay un verdadero asteroide que están monitoreando y que tendrá una presencia muy cercana en tan solo 10 años.

99942 Apophis se encuentra entre los objetos más infames cerca de la Tierra. Cuando los astrónomos del Observatorio Nacional de Kitt Peak lo descubrieron en 2004, inicialmente calcularon una probabilidad del 2.7 por ciento de que impactaría en la Tierra y le asignaron un nivel 4 en la Escala de Torino, la asignación más alta para un objeto cercano a la Tierra. Aunque desde entonces ha sido degradado y se espera que no represente una amenaza para el planeta, es una versión real de los escenarios de asteroides simulados que los científicos están actualmente desarrollando.

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El enfoque cercano de Apophis en 2029 será una oportunidad increíble para la ciencia”, dijo Marina Brozovic, una científica del radar del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, en un comunicado de prensa.

Cuando Apophis sobrevuela el 13 de abril de 2029, el asteroide de 340 metros se acercará sorprendentemente, llegando a una distancia de 33,000 kilómetros de la superficie de la Tierra. En comparación, la distancia promedio entre la Luna y la Tierra es de 384,400 km. Esta será una rara oportunidad para estudiar de cerca un asteroide.

Podrías preguntarte cómo los científicos pasan de predecir un 2,7 por ciento de probabilidad de impacto a descartar el peligro de un asteroide tan grande, y si deberías preocuparte. Las observaciones individuales y los modelos tienen barras de error, una extensión de ubicaciones potenciales que el asteroide pasará. Puedes ver cómo solo unas pocas observaciones de un objeto que vendrá a miles de kilómetros de la Tierra podrían sugerir un posible golpe. Pero más observaciones reducen las barras de error y el número de rutas potenciales.

Hasta ahora, los investigadores han hecho suficientes observaciones de Apophis para descartar un ataque en 2029, así como cuando pase nuevamente al planeta en 2036. Las probabilidades son más difíciles de calcular para aproximaciones cercanas más abajo en la línea, pero por el momento, esta en particular no vale la pena preocuparse. En su lugar, los científicos discutirán qué valor pueden obtener del enfoque cercano y si deben enviar una misión para estudiar el asteroide.

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En cualquier caso, los impactos de asteroides en general son una preocupación real. En la Conferencia de Defensa Planetaria de esta semana, la NASA, FEMA y otras agencias están simulando una situación muy similar al descubrimiento de Apophis en 2004. Pero están discutiendo más que la mejor manera de observar el asteroide, también están desconcertados sobre qué hacer si una amenaza real para la Tierra se vuelve inminente.

La humanidad tiene un largo camino por recorrer antes de sentirse confiada en nuestra capacidad para manejar un inminente ataque de asteroides. Como hemos escrito, hay una carga de asteroides que no hemos descubierto, y posibles inexactitudes en los datos que los científicos ya han recopilado. Pero por ahora, creo que deberíamos estar agradecidos de que los científicos tomen en serio los posibles ataques de asteroides.

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