Foto: NASA, ESA, K. Meech y J. Kleyna, O. Hainaut

La primera vez que los astrónomos se fijaron en 6478 Gault lo hicieron por un buen motivo. Este pedazo de roca espacial de unos 3,7 km tiene dos colas, algo extremadamente raro en asteroides rocosos. Por si eso no fuera bastante raro, ahora 6478 Gault ha cambiado de color ante las narices de los astrónomos. 

Es la primera vez que un asteroide cambia de color durante una observación en tiempo real. Los astrónomos del observatorio de Infrarrojos (IRTF) de la NASA en Hawái comprobaron que 6478 Gault tenía una tonalidad rojiza en el espectro infrarrojo. Apenas dos días después, el objeto muestra un vivo color azul en el mismo espectro.

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6478 Gault es uno de los muchos asteroides que pueblan la regi√≥n interior del cintur√≥n de asteroides alrededor de nuestro Sol a unos 345,6 millones de kil√≥metros de la estrella que da vida a nuestro Sistema Solar. Normalmente, los asteroides rocosos no tienen cola. Esa caracter√≠stica es algo exclusivo de los cometas, cuya composici√≥n rica en hielo y polvo se sublima y hace que se emitan gases al acercarse al Sol. Pero Gault tambi√©n emite polvo, y esa es la raz√≥n que condujo a su descubrimiento en enero de este mismo a√Īo.

El mismo estudio que ha descubierto el cambio de color en 6478 Gault ha comprobado que se trata de un objeto rocoso, no de un cometa. Curiosamente, la razón del cambio de color puede ser la misma que ha originado sus dos colas. Los astrónomos creen que el asteroide era rojizo debido al efecto que la radiación solar ha tenido sobre la capa de polvo (silicatos en su mayor parte) que lo recubre.

Diágrama con la órbita del asteroide en el interior del Sistema Solar
Gr√°fica: NASA

Pero esa capa de polvo es fina, y 6478 Gault gira inusitadamente rápido sobre sí mismo. Completa una rotación cada dos horas aproximadamente. Ese movimiento giratorio ejerce la suficiente fuerza centrífuga como para enviar al espacio la capa superficial de polvo rojo que lo recubre y dejar al descubierto minerales más claros.

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¬ŅPor qu√© ahora y no antes? ¬ŅPor qu√© el cambio de color se ha producido tan r√°pidamente? La respuesta sigue siendo el Sol. Una de las razones por las que los asteroides rotan sobre s√≠ mismos es el denominado Efecto Yorp. La radiaci√≥n solar no se absorbe de manera uniforme en la superficie de un asteroide. Con el paso de millones de a√Īos esa absorci√≥n genera un momento que hace rotar el asteroide cada vez m√°s r√°pido. Cuando alcanza un punto cr√≠tico de velocidad, la fuerza centr√≠fuga desnuda el objeto de sus capas superficiales.

La hipótesis no explica del todo por qué 6478 Gault tiene dos colas. Los científicos especulan con la posibilidad de que la rápida rotación del asteroide lo esté rompiendo. La forma irregular resultante es la causante de esa cola iregular separada en dos haces. El estudio sí que deja clara una cosa. El entorno del cinturón de asteroides es mucho más dinámico de lo que se pensaba. [Astrophysical Journal Letters vía Science Alert]