La ministra de sanidad espa├▒ola, Ana Mato, acaba de confirmar el primer caso de contagio del virus del ├ëbola en suelo europeo. La mujer afectada es una de las enfermeras que cuidaba al religioso Manuel Garc├şa Viejo, infectado en Sierra Leona, y que falleci├│ el pasado 25 de septiembre tras ser repatriado. ┬┐C├│mo se contagia el ├ębola y hasta qu├ę punto es preocupante este nuevo caso?

El primer caso europeo

Hasta la fecha solo se hab├şan registrado dos casos de muerte por el virus ├ëbola en Espa├▒a. El primero fue el del padre Miguel Pajares, que muri├│ el pasado 12 de agosto en el Hospital Carlos III de Madrid tras ser trasladado desde Liberia, donde contrajo la enfermedad. El segundo es el del religioso Manuel Garc├şa Viejo, fallecido cuatro d├şas despu├ęs de su repatriaci├│n desde Sierra Leona.

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En ambos casos, las v├şctimas contrajeron el ├ębola en ├üfrica, y fallecieron en Espa├▒a, pero dentro de un entorno de aislamiento. La confirmaci├│n de la presencia del virus en uno de los auxiliares de enfermer├şa que trat├│ a Garc├şa Viejo (una enfermera de 44 a├▒os cuyo nombre no se ha hecho p├║blico) abre un mont├│n de interrogantes en torno al protocolo de seguridad utilizado, y las posibilidades que hay de que la enfermedad se extienda.

Operativo de traslado de Miguel Pajares, el primer fallecido español por Ébola. Foto: AP

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Caracter├şsticas del ├ębola

A diferencia de la gripe, el virus del ├ębola no sobrevive f├ícilmente fuera de un organismo y, por definici├│n, no se contagia por v├şa a├ęrea, sino por contacto directo con fluidos corporales infectados, como la sangre, la saliva, el sudor, la orina o los v├│mitos de personas enfermas o ya fallecidas. El per├şodo de incubaci├│n de la enfermedad var├şa de 2 a 21 d├şas, aunque lo m├ís normal es de 5 a 12 d├şas. Seg├║n la Organizaci├│n Mundial de la Salud, la tasa de mortalidad del ├ębola es elevada, pero variable, y oscila entre el 25% y el 9o% de los casos seg├║n el brote.

El ├ębola no tiene a├║n vacuna. El ├║nico tipo de tratamiento es el paliativo, destinado a aumentar las posibilidades de supervivencia del paciente. La OMS explica que hay dos candidatas potenciales a vacuna contra la enfermedad, pero a├║n no han sido reconocidas oficialmente.

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Pese a su inquietante tasa de mortalidad, el ├ębola es una enfermedad relativamente poco contagiosa en comparaci├│n con otras. El director del Centro de Control de Enfermedades (CDC) estadounidense, Tom Frieden explica que esta fiebre hemorr├ígica tiene un n├║mero b├ísico de reproducci├│n (R0) muy bajo. Este n├║mero define la cantidad media de personas a las que un ├║nico paciente infectado puede llegar a contagiar. El R0 del ├ębola es de entre 1,5 y 2 personas. La cifra es similar a la de la Hepatitis C, y muy inferior a la de otras enfermedades como las Paperas, o el SIDA.

Dif├şcil de contagiar

Hay varios factores que explican que el ├ębola tenga un R0 bajo. El primero es que, como explican en NPR, el ├ębola solo es contagioso cuando las personas ya sufren s├şntomas de la enfermedad, no cuando la est├ín incubando. Eso limita mucho las posibilidades de que el virus se extienda.

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El segundo factor que limita la extensi├│n del ├ębola son las propias v├şas de contagio. Stephen Morse, epidemi├│logo y vir├│logo de la Universidad Columbia en Nueva York explica que "te├│ricamente, hay suficientes virus en la saliva o el sudor de una persona enferma como para contagiar la enfermedad mediante un estornudo o un roce casual. Sin embargo, en la pr├íctica, el virus no puede atravesar la barrera de la piel por s├ş solo." En otras palabras, el virus debe tener acceso a una herida abierta o a las mucosas (llevarse las manos a la boca o a ojos despu├ęs de tocar material contaminado...) para poder infectar a otra persona.

Seg├║n el CDC, el contagio tambi├ęn puede producirse por contacto con instrumental m├ędico contaminado que se haya utilizado para tratar enfermos de ├ębola. Esto sit├║a al personal m├ędico como el principal grupo de riesgo ante la enfermedad. El contagio a trav├ęs de otros medios, como animales muertos solo se produce en lugares donde el virus est├í presente en animales, como es el caso de los murci├ęlagos en ├üfrica.

Fallo en los protocolos

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Traslado de Miguel Pajares desde la base a├ęrea de Torrej├│n de Ardoz, en Madrid. Foto: AP

Por supuesto, el hecho de que el virus del ├ëbola tenga un R0 bajo no significa que no sea contagioso ni mucho menos. En el caso de la enfermera afectada en Espa├▒a, parece que la infecci├│n se ha producido debido a alg├║n incidente no reportado durante el traslado al hospital de Manuel Garc├şa Viejo. Probablemente se trate de un contacto con material contaminado, aunque el origen concreto del contagio a├║n debe ser determinado con exactitud.

Cuando Miguel Pajares fue repatriado a Espa├▒a, el pasado mes de agosto, el presidente del sindicato m├ędico AMYTS, Daniel Bernab├ęu, calific├│ la decisi├│n de arriesgada. Seg├║n Bernab├ęu, tan solo un hospital espa├▒ol est├í preparado para mantener los protocolos de seguridad que requiere contener un virus como el ├ębola.

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La enfermera a la que se le ha diagnosticado al enfermedad presentaba s├şntomas leves (38,6 grados de fiebre) cuatro d├şas despu├ęs de la muerte de Manuel Garc├şa Viejo. Sin embargo, los s├şntomas no eran concluyentes y se le permiti├│ irse vacaciones. La asistente solo entr├│ en la habitaci├│n del hospital Carlos III donde permanec├şa el sacerdote Manuel Garc├şa Viejo en dos ocasiones: una para atenderlo y otra para recoger material tras su fallecimiento. Seg├║n el Ministerio de Sanidad, hay un total de 30 profesionales que han participado en el traslado y atenci├│n a los dos fallecidos.

La investigaci├│n en torno a c├│mo se ha podido producir este primer caso de contagio en suelo europeo a├║n continua. Adoptar unas medidas de prevenci├│n normales, unidas a un sistema sanitario m├şnimamente eficiente, deber├şan servir para que la extensi├│n de la enfermedad en pa├şses europeos se limite, como mucho, solo a casos aislados entre el personal m├ędico que atiende a enfermos repatriados.

Foto de portada: Manuel Garc├şa Viejo, a su llegada a Espa├▒a. AP Images

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