Imagen: David Glover-Aoki / YouTube

Hay un timbre en la Universidad de Oxford que lleva 176 a√Īos sonando sin parar. La pila que lo alimenta ostenta el r√©cord Guinness a la bater√≠a m√°s duradera del mundo: funciona desde que naci√≥ Claude Monet o desde que el cuerpo de Napole√≥n fue repatriado a Francia. Pero nadie sabe exactamente por qu√©.

El timbre el√©ctrico de Oxford fue adquirido en 1840 por el reverendo Robert Walker, profesor de filosof√≠a experimental en la universidad brit√°nica (as√≠ les llamaban a los f√≠sicos por aquel entonces). La pila en s√≠ hab√≠a sido inventada 40 a√Īos antes por el f√≠sico italiano Alessandro Volta. Consist√≠a en varios discos de cobre y cinc apilados uno encima del otro ‚ÄĒde ah√≠ el nombre ‚Äúpila‚ÄĚ‚ÄĒ, y separados por un cart√≥n impregnado en salmuera que hac√≠a de electrolito.

El timbre se encuentra en el laboratorio de Clarendon, parte del departamento de f√≠sica de Oxford. Consta de dos campanas, cada una debajo de sendas pilas voltaicas conectadas en serie, y un peque√Īo badajo que oscila r√°pidamente entre ellas. Seg√ļn la universidad, el metal ha golpeado las campanas m√°s de 10.000 millones de veces. Con cada campanada, la bater√≠a libera una peque√Īa cantidad de carga. Casi dos siglos despu√©s, todav√≠a no se ha agotado.

Los científicos entienden a la perfección los principios físicos involucrados en el experimento. El badajo golpea la primera campana y se carga negativamente. Entonces es repelido por la campana, también de carga negativa, y es atraído por la segunda campana. El badajo golpea la otra campana, se descarga, adquiere la misma carga que esta y vuelve a ser repelido, repitiendo el proceso. Así es como el timbre de Oxford suena sin parar desde 1840. Afortunadamente no puede oírse porque está cubierto por dos capas de vidrio.

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Lo que los cient√≠ficos no saben es qu√© se esconde dentro de la asombrosa bater√≠a, pues nadie la ha abierto para averiguarlo. ‚ÄúDe qu√© est√°n hechas estas pilas no se sabe con certeza, pero est√° claro que la cubierta exterior es de sulfuro, lo que sella las celdas y el electrolito‚ÄĚ, escribi√≥ en 1984 el investigador de Clarendon AJ Croft. Giuseppe Zamboni hab√≠a desarrollado unas pilas similares en 1812, compuestas por 2000 pares de discos de papel y papel de plata impregnados con sulfato de cinc a un lado y √≥xido de manganeso al otro.

Se sabe que el voltaje entre las campanas es de 2 kilovoltios y cada oscilaci√≥n consume 1 nanoamperio de corriente. Watkin & Hill, los fabricantes del timbre el√©ctrico de Oxford, escribieron una nota que dec√≠a ‚ÄúEncendida en 1840‚ÄĚ. Es probable que el badajo de metal se deteriore antes de que llegue a agotarse la energ√≠a electroqu√≠mica de la propia bater√≠a. [Tom Scott]

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