La primera desalinizadora de Reino Unido, en Beckton, Inglaterra.
Foto: Peter Macdiarmid (Getty)

Muchos pa√≠ses de Oriente Medio, √Āfrica y otros lugares tienen problemas para conseguir agua dulce, y cada vez recurren m√°s al oc√©ano para solucionarlo. Las plantas de desalinizaci√≥n, ubicadas en 177 pa√≠ses, pueden ayudar a convertir el agua de mar en agua dulce. Desafortunadamente, estas plantas tambi√©n producen una gran cantidad de residuos. De hecho, generan m√°s residuos que agua potable.

Un paper publicado este lunes por el Instituto de Agua, Medio Ambiente y Salud de la Universidad de las Naciones Unidas en la revista Science of the Total Environment descubri√≥ que las plantas de desalinizaci√≥n de todo el mundo producen suficiente salmuera ‚ÄĒun subproducto salado y qu√≠mico‚ÄĒ en un a√Īo como para cubrir todo el estado de Florida. Eso es mucha salmuera.

De hecho, el estudio concluy√≥ que por cada litro de agua dulce que produce una planta se generan 1,5 litros de salmuera. Si contamos las 15.906 plantas que hay en todo el mundo, eso supone producir 142 billones de litros de esa basura salada a diario. La producci√≥n de salmuera en solo cuatro pa√≠ses de Oriente Medio (Arabia Saudita, Kuwait, Qatar y los Emiratos √Ārabes Unidos) representa m√°s de la mitad de esto.

Los autores del estudio, provenientes de Canadá, Holanda y Corea del Sur, no dicen que las plantas desalinizadoras sean malas. Están alertando de que este nivel de desperdicio requiere un plan. Este agua salada no tratada no puede simplemente quedarse en estanques o, en el peor de los casos, ir directa a los océanos o a las alcantarillas. La eliminación depende del lugar, pero por lo general, los desechos van a los océanos o a las alcantarillas, y sino se meten en pozos o en estanques de evaporación. Las altas concentraciones de sal, así como ciertos químicos como el cobre y el cloro, pueden hacer que sea terriblemente tóxico para la vida marina.

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‚ÄúLos vertidos de salmuera agotan el ox√≠geno que hay disuelto en el agua donde se vierten‚ÄĚ, dijo el autor principal Edward Jones, que trabaj√≥ en el Instituto y ahora se encuentra en la Universidad de Wageningen en los Pa√≠ses Bajos. ‚ÄúLa alta salinidad y los reducidos niveles de ox√≠geno disuelto pueden tener un profundo impacto en los organismos bent√≥nicos, lo que puede suponer una serie de efectos ecol√≥gicos observables en toda la cadena alimentaria‚ÄĚ.

En lugar de tirar este subproducto a la ligera, los autores sugieren reciclarlo para generar un nuevo valor econ√≥mico. Algunas especies de cultivos toleran el agua salada, ¬Ņpor qu√© no usar la salmuera para regarlas? ¬ŅY qu√© hay de generar electricidad con energ√≠a hidroel√©ctrica? Incluso se pueden recuperar los minerales (sal, cloro, calcio) para reutilizarlos en otro lugar. Como m√≠nimo, deber√≠amos tratar la salmuera para que resulte seguro vertirla en el oc√©ano.

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Los pa√≠ses que dependen en gran medida de las plantas desalinizadoras deben ser l√≠deres en este aspecto si no quieren estropear a√ļn m√°s sus recursos. Y este problema debe resolverse antes de que crezca nuestra dependencia de la desalinizaci√≥n.

Esta tecnología se está volviendo cada vez más asequible, por lo que los países con menos ingresos que necesitan agua podrán conseguirla dentro de poco. Aunque la salmuera sea un problema ahora, no tiene que seguir siéndolo para entonces.