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Estas esbeltas hienas poblaron el Artíco durante la última Edad de Hielo

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Imagen artística de las hienas del Artíco
llustración: Julius T. Csotonyi

Un par de dientes fosilizados confirman la presencia de hienas al norte del círculo Ártico durante la última Edad de Hielo. El descubrimiento sirve para llenar una importante brecha que explica cómo acabaron las hienas en América del Norte.

Un par de dientes de hiena encontrados en la Cuenca de Old Crow en Canadá demuestra que las hienas ocuparon el Ártico durante la última Edad de Hielo, según una nueva investigación publicada en la revista científica Open Quaternary. El paleontólogo Zhijie Jack Tseng de la Universidad de Buffalo consiguió identificar los dientes, que se conservaban en el Museo de Naturaleza de Ottawa, como pertenecientes al género Chasmaporthetes, también conocido como “hienas corredoras” debido a las largas piernas de sus especímenes en comparación con las de otras hienas.

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Los dos dientes fueron identificados entre más de 50.000 fósiles de mamíferos recolectados en el transcurso de los últimos 100 años en la Cuenca de Old Crow. Estos fósiles de hiena fueron recuperados en la década de 1970 y ya entonces se consideró que eran de uno de estos animales. Tseng fue al museo de Ottawa para observarlos más de cerca y, como experto en hienas, fue consciente de inmediato que pertenecían al género Chasmaporthetes.

“El tamaño, la forma y la disposición de la corona de ambos dientes demuestra que son de hiena”, explicó Tseng a Gizmodo.

En cuanto a por qué ha llevado tanto tiempo identificar esos dientes, Tseng dijo que estuvieron escondidos en un museo durante décadas y nadie se acordó de ellos. Solo unos pocos expertos en fósiles de hienas los han analizado, “y una vez que lo hicieron, fue bastante sencillo identificar y describir a que raza pertenecían”, dijo.

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Los paleontólogos habían descubierto pruebas de la existencia de hienas en África, Eurasia y la parte sur de América del Norte con anterioridad. La falta de pruebas fósiles en las regiones del norte del Ártico, sin embargo, era la pieza gigante que faltaba en este rompecabezas

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Es importante destacar que estas nuevas pruebas sugieren que estas hienas del pasado cruzaron de Eurasia a América del Norte viajando por Beringia durante la última Edad de Hielo, cuando los niveles del mar eran mucho más bajos de lo que son hoy. Ahora tenemos una “prueba física de que las Chasmpaporthetes viajaban o vivían en la región ártica entre su hogar ancestral de Asia y su nuevo territorio de América del Norte “, dijo Tseng a Gizmodo.

Los humanos siguieron una ruta similar para llegar a América del Norte hace unos 15.000 años, pero la migración de hienas ocurrió mucho antes. Los dientes tienen una antigüedad entre 1,4 millones y 850.000 años.

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Sorprendentemente, estas nuevas pruebas también llenan el enorme vacío geográfico de fósiles (una distancia de más de 10.000 kilómetros entre los registros del Viejo y Nuevo Mundo) que se conocen de este linaje, según el nuevo estudio.

“Es asombroso imaginar a las hienas saliendo adelante en las duras condiciones existentes en el Círculo Polar Ártico durante la Edad de Hielo”, dijo el coautor del estudio y el paleontólogo Grant Zazula del Yukon. “Las Chasmaporthetes probablemente cazaban manadas de caribúes y caballos, o cadáveres de mamuts sobre la vasta estepa-tundra que se extendía desde Siberia hasta el territorio de Yukon”.

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La Cuenca de Old Crown en Canadá.
Imagen: Duane Froese / University of Alberta

De hecho, estas antiguas hienas del Ártico, como las que todavía existen en la actualidad, eran tanto depredadoras como carroñeras. Los científicos solían creer que las Chasmaporthetes eran menos capaces de romper huesos que otras hienas, pero Tseng dijo que podían masticar huesos y cortar la carne.

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“Así que son unatriple amenaza’, porque podían correr con sus largas piernas, cazar y cortar la carne con sus dientes afilados y luego rebuscar con sus poderosos premolares”, dijo.

Hoy en día, solo hay cuatro especies de hienas, pero en su día había docenas de especies que abarcaban todo el hemisferio norte. Cuando los humanos llegaron a América del Norte, las hienas ya habían desaparecido hace mucho tiempo, entre un millón y 500.000 años atrás. Las razones de su extinción no están del todo claras, pero podría tener algo que ver con la competencia con el Arctodus simus, un oso cuyo reinado en América del Norte duró hasta el final de la última Edad de Hielo, hace unos 12.000 años.

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