Fotografía: Andrew E. Larson/Flickr

En las pr√≥ximas semanas, miles estar√°n recorrer√°n en coche las carreteras, aprovechando las vacaciones o alg√ļn puente. Mientras estemos conduciendo, es posible que veamos aparcado alg√ļn veh√≠culo con el cap√≥ abierto, del cual emana un ondulante vapor. Si eres uno de esos desgraciados, esto es lo que tienes que hacer.

Antes que nada, recomiendo encarecidamente a los conductores que revisen el indicador de temperatura del refrigerante. Es muy fácil decirlo, lo sé, pero echar un vistazo ocasional puede prevenir el sobrecalentamiento de tu motor, y evitará que gastes un montón de dinero en reparaciones.

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Qué hacer si tu motor está a punto de sobrecalentarse

Si miras el indicador y notas que el indicador de temperatura del refrigerante est√° en rojo, pon el veh√≠culo a un lado de la carretera, ap√°rcalo y ‚ÄĒa menos que veas un mont√≥n del l√≠quido refrigerante escaparse‚ÄĒ deja el motor al ralent√≠.

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Mantener el coche en marcha evita el ‚Äúempapamiento‚ÄĚ, un pico de temperatura provocado por la supresi√≥n instant√°nea de la capacidad de enfriamiento del motor. Al apagarlo desconectas la bomba de agua ‚ÄĒcuyo trabajo es llevar el calor del motor hacia el radiador- lo cual detiene el ventilador, encargado de enviar el calor hacia el aire que ingresa. Por lo tanto, si tu motor est√° al borde del sobrecalentamiento, apagarlo no es una buena idea: de seguro har√° que hierva. Lo s√© por experiencia propia.

Mientras está al ralentí, puedes también presionar el acelerador para aumentar la velocidad de la bomba y activar el flujo del refrigerante. Por otro lado, en vehículos con ventiladores mecánicos, esto aumenta el flujo de aire que circula por el radiador, lo que ayuda a enfriar el motor.

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Cuando tu coche est√© en ese estado, enciende el calentador a tope. Esto permite que su n√ļcleo act√ļe como un segundo radiador, sacando m√°s calor del refrigerante del motor. Si el ventilador funciona, pero notas que los conductos no est√°n soplando aire caliente ‚ÄĒo si ves que la temperatura del motor no disminuye‚ÄĒ, apaga inmediatamente el motor. Es probable que tengas un problema con el flujo del refrigerante, causado por una mala bomba de agua o por la falta de refrigerante en el motor.

En cualquier caso, mantener tu motor en marcha crear√° m√°s calor que luego no podr√° disiparse, lo que sin duda causar√° un mayor da√Īo a tu coche.

Cómo descubrir qué está mal

En caso de que no hayas podido prevenir el sobrecalentamiento de tu vehículo, y luego de haber apagado todo, llega la hora de diagnosticar el problema. Primero que nada, deberías mirar este vídeo que describe cómo funcionan los componentes principales del sistema de refrigeración de un coche. La clave para diagnosticar cualquier fallo es siempre entender con qué sistema estás trabajando.

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Si ya has visto el v√≠deo, te quedar√° claro que existen muchas situaciones que pueden provocar el sobrecalentamiento de tu motor, as√≠ que en este art√≠culo cubrir√© los casos m√°s comunes. Aunque son muchos, podr√≠amos decir que los principales culpables de alg√ļn fallo en el sistema de refrigeraci√≥n son un mal funcionamiento del ventilador, una bomba de agua defectuosa, la fuga de refrigerante, un termostato atascado, una tapa del radiador mal cerrada, una fuga en la cabeza de la junta mec√°nica, fluidos contaminados o burbujas en el sistema de refrigeraci√≥n.

Sobrecalentamiento cuando el vehículo está a bajas velocidades

Si tu coche se sobrecalienta a baja velocidad (por ejemplo, en la ciudad), probablemente tengas un problema con el flujo de aire (circula poco a través del radiador cuando el vehículo marcha a baja velocidad). Comprueba visualmente si los ventiladores del vehículo están cortados. Si tienes unos mecánicos, necesitarás asegurarte de que el embrague del ventilador esté en funcionamiento. Para orientarte, el vídeo de arriba te muestra cómo hacerlo.

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Los ventiladores funcionan, lo que acelera la caída de temperatura del motor

El refrigerante de baja calidad es una causa com√ļn del sobrecalentamiento.

Si los ventiladores están funcionando correctamente y notas que acelerar con el coche aparcado hace que el indicador de temperatura del refrigerante disminuya, probablemente estés frente a un problema de flujo de refrigerante.

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Deja que el motor se enfr√≠e completamente. Luego, revisa tanto el radiador como el dep√≥sito de expansi√≥n para asegurarte de que haya suficiente anticongelante. De no ser as√≠, verifica si el sistema tiene fugas. Presta especial atenci√≥n a la bomba de agua, porque puede no estar sellada correctamente. Tambi√©n es importante revisar el acoplamiento entre el tanque de pl√°stico del radiador con el n√ļcleo de aluminio, las uniones de las mangueras del radiador y ‚ÄĒespecialmente‚ÄĒ la tapa del radiador (su seguro puede haber fallado, lo que puedes comprobar alquilando un examinador en tu tienda de autopartes m√°s cercana). Si la fuga es peque√Īa, a√Īadir m√°s refrigerante puede ser una soluci√≥n temporal hasta que puedas reemplazar la parte que sea responsable del goteo.

Una grieta en la cabeza del cilindro puede provocar consumo del refrigerante sin signos evidentes de fuga (en la imagen, las grietas est√°n se√Īaladas con un c√≠rculo).

La p√©rdida de refrigerante no siempre es causada por una fuga externa, sino que tambi√©n es resultado de una fuga en el motor causada por una cabeza de la junta mec√°nica da√Īada (como la mostrada m√°s arriba). Es posible comprobarlo de diversas maneras:

  • ¬ŅHay humo blanco saliendo del tubo de escape?, ¬Ņel coche marcha mal? Si es as√≠, el refrigerante puede estar entrando en la c√°mara de combusti√≥n.
  • ¬ŅLos niveles de aceite son muy altos?, ¬Ņes su consistencia lechosa? Si hay restos de refrigerante en el dep√≥sito o en el radiador, ¬Ņes de color marr√≥n? Si lo es, aceite y refrigerante pueden estar mezcl√°ndose.
  • Realiza una prueba de compresi√≥n con un calibrador. Si dos cilindros adyacentes tienen baja compresi√≥n, hay posibilidades de que la cabeza de la junta mec√°nica est√© estropeada. Mientras la revisas, intenta fijarte si algunas de las buj√≠as lucen como si hubiesen sido limpiadas al vapor; si es as√≠, el refrigerante podr√≠a haberse filtrado hasta el cilindro.
  • Alquila un medidor de presi√≥n del radiador; luego, bombea aire en el sistema de refrigeraci√≥n. Si este no mantiene la presi√≥n, verifica si hay fugas externas. Si no ves ninguna, el problema podr√≠a ser problema de la cabeza de la junta mec√°nica.

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  • Enciende el motor con la tapa del radiador fuera; verifica si la presi√≥n de los cilindros se filtra en el sistema de refrigeraci√≥n; esto se puede verificar su ves burbujas en el radiador, lo que indica que hay un problema con la cabeza de la junta mec√°nica.
  • Mi forma favorita (y m√°s segura) de revisar si hay un problema con una cabeza de junta mec√°nica es la siguiente: simplemente enviar una muestra de aceite usado a los Laboratorios Blackstone para su an√°lisis. Hacerlo probablemente salv√≥ la vida de mi motor. Aqu√≠ un vistazo del an√°lisis:

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  • Si notas que los ventiladores funcionan y hay un mont√≥n de refrigerante en el sistema, pero al acelerar el motor a√ļn parece disminuir la temperatura del refrigerante, el problema puede no ser una fuga del refrigerante. Lo m√°s probable es que tenga que ver con el flujo o la calidad del refrigerante. Podr√≠a, por ejemplo, haberse roto un rodete de la bomba de agua (presta atenci√≥n a los sonidos que esta emita), lo que significa que el caudal del anticongelante est√° demasiado bajo y cause por ello el sobrecalentamiento.
  • El refrigerante tambi√©n podr√≠a haberse contaminado con suciedad (lo que disminuye su capacidad calor√≠fica y obstruye los pasajes del refrigerante). En ese caso, abre la tapa del radiador (con el motor fr√≠o) y revisa que todo est√© limpio. Tambi√©n puedes encender el motor y revisar (y o√≠r) la polea serpentina de la bomba de agua. ¬ŅSuena?, ¬Ņse desinfla? Si lo hace, tu motor puede no estar hacienda girar la bomba lo suficientemente r√°pido como para que circule el aire.
  • Si el coche tiene un mont√≥n de refrigerante, el calentador funciona bien, el refrigerante se ve limpio, no hay sonidos extra√Īos saliendo de la bomba de agua o la polea, y si acelerar el motor disminuye la temperatura del refrigerante, es altamente probable que haya aire atrapado en las mangueras del radiador. Dales un apret√≥n con la tapa del radiador fuera para tratar de sacar las burbujas. Si el coche ha pasado por una revisi√≥n recientemente, tu mec√°nico puede no haber quitado el aire del sistema de manera adecuada. Si esto te ha ocurrido, es necesario que lleves el coche al taller para que eliminen el aire.

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Los ventiladores funcionan, el refrigerante no tiene fuga y, al acelerar, el motor no hace nada

En lo que respecta al sistema de refrigeraci√≥n, la bomba de agua es la m√°s importante. Es lo que permite que el refrigerante se mueva, enviando el fluido hecho a base de etilenglicol a trav√©s del motor, la c√°scara del termostato, el radiador, el n√ļcleo del calentador, y todo el resto de mangueras, tubos y pasajes del sistema.

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Si tus ventiladores funcionan, tienes un montón de refrigerante limpio y acelerar el motor con el coche detenido no disminuye la temperatura del motor, probablemente tengas el termostato atascado o una bomba de agua muerta.

Como mencioné anteriormente, puedes revisar la bomba de agua poniendo en marcha tu calentador; si el soplado de aire es aproximado a la temperatura del ambiente, hay muchas probabilidades de que tu bomba esté mal.

Si el calentador funciona, contin√ļa y aprieta la manguera de entrada del radiador despu√©s de que el motor se haya calentado hasta su temperatura normal de funcionamiento. ¬ŅEst√° caliente? ¬ŅSe siente como si un refrigerante fluyese a trav√©s de √©l? Si la manguera de entrada del radiador no se siente del todo caliente, y no se siente presurizada, tu termostato puede estar mal, lo que significa que en vez de descargar el calor del motor fuera del radiador, tu sistema de refrigeraci√≥n sigue circulando a trav√©s del motor una y otra vez. En alg√ļn momento, esto provocar√° que tu motor se sobrecaliente.

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El sobrecalentamiento no es una broma

Esta es, obviamente, una gu√≠a simplificada, pero una muy importante. Sobrecalentar un coche no es un asunto secundario, ya que provoca da√Īos como grietas o deformaciones en la cabeza del cilindro, as√≠ como problemas en la junta mec√°nica. Estas complicaciones producen que se mezclen el refrigerante con el aceite, lo que puede arruinar los cojinetes y, en √ļltima instancia, arruinar tu motor.

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La buena noticia es que un sistema de refrigeración solo necesita de unos cuantos ingredientes: limpieza, anticongelante 50/50 libre de burbujas fluyendo libremente a través del motor y el radiador; y suficiente flujo de aire para sacar el calor de ese anticongelante. Eso es todo.

Si tienes suficiente refrigerante fluyendo a trav√©s de tu motor y radiador sin ninguna obstrucci√≥n, y tienes suficiente flujo de aire en tu radiador, entonces no tienes de qu√© preocuparte. Est√°s listo para disfrutar de un viaje por la carretera sin tener que lloriquear por tel√©fono pidiendo ayuda a alg√ļn servicio de asistencia en la carretera.