Foto: Dave Price / Flickr, bajo licencia Creativa commons

A menudo pensamos que el cambio climático y los destrozos en el medio ambiente son cosa de la época industrial, pero no es así. Un nuevo estudio apunta a que la actividad humana está detrás de la creación del mayor desierto del planeta: el Sahara.

Hace 11.000 a√Īos, el Sahara ofrec√≠a un paisaje muy diferente al √°rido desierto que es hoy. La paleoclimat√≥loga de la Universidad de Arizona, Jessica Tierney, explica que en aquel entonces la regi√≥n era diez veces m√°s h√ļmeda, con verdes praderas salpicadas de lagos. Sabemos que era as√≠ por los registros f√≥siles de esa √©poca.

Las lluvias que alimentaban este vergel proced√≠an de los vientos monzones que ba√Īaban peri√≥dicamente buena parte de √Āfrica durante el periodo conocido como √ďptimo Clim√°tico del Holoceno.

Hace alrededor de 8.000 a√Īos, sin embargo, las lluvias dejaron de visitar el Sahara.

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Hasta ahora se pensaba que la causa de este cambio clim√°tico que se prolong√≥ a lo largo de casi mil a√Īos era una alteraci√≥n en la inclinaci√≥n del eje de rotaci√≥n de la Tierra, pero esta teor√≠a no convence a todos. La fecha de inicio del cambio que sec√≥ el Sahara coincide sospechosamente con la primera llegada masiva de seres humanos a la regi√≥n, seres humanos que trajeron consigo la agricultura.

La idea de que la actividad agr√≠cola extensa pueda cambiar el clima a nivel local no es nueva. Hay hip√≥tesis muy asentadas que apuntan a que las poblaciones humanas del neol√≠tico lograron frenar la penetraci√≥n de los monzones en el sudeste asi√°tico. En el Sahara podr√≠a haber ocurrido algo similar, explica David Wright, de la Universidad Nacional de Se√ļl.

Imagen de satélite que muestra la extensión del Sahara. Foto: Wikipedia

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A medida que la agricultura secó la zona, los habitantes se fueron o adoptaron la ganadería como método de subsistencia. La autora del estudio se propone profundizar en esta hipótesis y buscar nuevas evidencias paleontológicas que sustenten la teoría de la desertización por causas humanas.

Hoy, el Sahara es el desierto m√°s grande del planeta. Abarca m√°s de 10 pa√≠ses africanos y cubre una regi√≥n de nueve millones de kil√≥metros cuadrados. Las precipitaciones medias en la zona son de menos de 20 mil√≠metros de agua al a√Īo. [Phys.org v√≠a Science Alert]