Representaci├│n art├şstica de una explosi├│n sobre Bennu. Imagen: NASA

Bennu es un asteroide de 500 metros en ├│rbita alrededor del Sol. Durante millones de a├▒os, esta enorme roca y la Tierra han convivido de forma pac├şfica, pero en el a├▒o 2135, Bennu se acercar├í bastante a nuestro planeta. Lo bastante como para que la NASA trabaje en una nave para defenderse en caso necesario.

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Es preciso comenzar aclarando que no estamos hablando para nada de una certeza. Los astr├│nomos estiman que el 21 de septiembre del a├▒o 2135, Bennu se acercar├í tanto a la Tierra que hay una posibilidad entre 2.700 de que el asteroide impacte contra nuestro planeta. De aqu├ş a esa fecha es posible que los c├ílculos se revisen y no haya el m├ís m├şnimo riesgo, pero una probabilidad de 1 entre 2.700 es lo bastante elevada como para que la NASA considere la posibilidad de tener que tomar alguna medida cuando ese d├şa llegue dentro de m├ís de 100 a├▒os.

Esa medida se llama HAMMER (siglas de Hypervelocity Asteroid Mitigation Mission for Emergency Response) y es una nave de 8,8 toneladas capaz de desviar un asteroide simplemente impactando contra ├ęl. En el peor de los casos, HAMMER puede activar una carga nuclear para frenar el asteroide o destruirlo.

Modelo tridimensional de Bennu en base a observaciones. Foto: NASA

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Detonar armas nucleares en el espacio parece un poco extremo, pero ahora mismo es lo m├ís potente que el ser humano tiene en caso de que necesite lanzarle algo a u asteroide. La nave es una colaboraci├│n de la NASA con el Departamento de Energ├şa y la Agencia de Seguridad Nuclear de Estados Unidos.

Recreaci├│n art├şstica del impacto contra el cometa Tempel-1 en 2005 durante la misi├│n Deep Impact. Imagen: NASA

De momento, HAMMER es un concepto que se presentar├í oficialmente el pr├│ximo mes de mayo en una conferencia sobre seguridad espacial en Jap├│n. La NASA no ha recibido autorizaci├│n para construirla y lo m├ís probable es que nunca lo haga por un motivo sencillo: es un proyecto car├şsimo.

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Sabemos que es car├şsimo porque, de hecho, ya hemos env├şado una nave hacia Bennu y nos ha costado 800 millones de d├│lares. Se trata de la misi├│n OSIRIS-REx. Despeg├│ en septiembre de 2016 y llegar├í a su cita con el asteroide en agosto de 2018.

Representaci├│n art├şstica de la sonda OSIRIS-REx desplegando el m├│dulo para tomar muestras. Foto: NASA

La misi├│n de OSIRIS-REx es doble. Primero pasar├í dos a├▒os estudiando a Bennu desde muy cerca. Teniendo en cuenta todo lo que aprendimos del cometa 67P/ChuryumovÔÇôGerasimenko gracias a la sonda Rosetta, la misi├│n OSIRIS-REx promete ense├▒arnos muchas cosas. La parte m├ís emocionante del proyecto llega en julio de 2020. Ese a├▒o, la sonda desplegar├í un dispositivo para capturar una muestra de la superficie de Bennu y traerlo de vuelta a la Tierra para su estudio. Si todo va bien, la muestra llegar├şa el a├▒o 2023.

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Aparte de por la importancia cient├şfica de la muestra, la misi├│n OSIRIS-REx es importante porque nos permitir├í aprender mucho de Bennu, conocer c├│mo se mueve y cu├íl es la ├│rbita de inserci├│n m├ís adecuada en caso de que lo que queramos no sea exactamente practicarle una biopsia. [Buzzfeed v├şa Inverse]