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Probablemente, el hallazgo de un grupo de investigadores de la Universidad de Rockefeller tendrá implicaciones históricas en el futuro. Por primera vez, se ha abierto una puerta a la posibilidad del fin del tabaquismo. Han encontrado las neuronas responsables de la adicción.

Para ser m√°s exactos, los investigadores han identificado un peque√Īo grupo de c√©lulas cerebrales que responden especialmente a la nicotina, y a las que atribuyen la adicci√≥n a la sustancia. Al ajustar estas neuronas en el cerebro de los ratones pudieron frenar la adicci√≥n en los animales.

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De esta forma, sus resultados no solo han resuelto una pieza importante del rompecabezas de la adicción a la nicotina, sino más importante, también podrían llevar a nuevos tratamientos para el problema.

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La nicotina se considera la tercera sustancia más adictiva que conoce el hombre. Debido a que tiene un gran dominio sobre el cerebro humano, es extremadamente difícil dejarla. Por esa razón, el equipo de Rockefeller ha estado investigando la química del cerebro para identificar posibles nuevos objetivos farmacológicos que podrían ayudar a frenar dicha adicción.

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Los investigadores se centraron en dos peque√Īas regiones de la parte evolutiva m√°s antigua de los cerebros de vertebrados, y una de las muchas caracter√≠sticas cerebrales que compartimos con los ratones. Se sab√≠a que estas dos regiones interconectadas, la hab√©nula medial y el n√ļcleo interpeduncular (IPN), est√°n involucradas en la dependencia a las drogas. Adem√°s, tambi√©n contienen los receptores a los que se une la nicotina una vez que ingresa al torrente sangu√≠neo y se cruza con el cerebro.

El equipo descubri√≥ previamente mecanismos espec√≠ficos de producci√≥n de neurotransmisores en estas √°reas que son una parte crucial del desarrollo de una adicci√≥n a la nicotina. Sin embargo, esta vez se perfeccion√≥, encontrando un peque√Īo grupo de c√©lulas cerebrales en el IPN que cambian su actividad despu√©s de estar expuestas a la nicotina de forma cr√≥nica.¬†

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Lo normal es que cuando el cerebro recibe un golpe de nicotina, la hab√©nula env√≠a una se√Īal al IPN que disminuye los efectos placenteros de la droga, lo que limita la ingesta de nicotina. Sin embargo, una de las caracter√≠sticas de la adicci√≥n es la insensibilidad a la droga y la necesidad de fumar m√°s.

Usando ratones que hab√≠an estado bebiendo agua con nicotina durante seis semanas, descubrieron que la exposici√≥n cr√≥nica a la nicotina realmente cambia un grupo de neuronas que denominaron Amigo1. Estas c√©lulas liberan dos neurotransmisores diferentes que rompen la se√Īal de la hab√©nula.¬†

Para ver si las neuronas Amigo1 realmente son controladores de la adicción, el equipo jugó con la expresión de uno de los genes que codifican los receptores de nicotina en estas células. 

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Luego colocaron ratones enganchados a la nicotina en un ambiente donde los animales pod√≠an elegir entre pasar el rato en la c√°mara donde previamente recibieron el agua con droga, u otra √°rea. ¬ŅEl resultado? Los ratones cuyas neuronas Amigo1 fueron silenciadas no mostraron una preferencia a la nicotina, mientras que sus familiares adictos segu√≠an regresando a la c√°mara por m√°s.¬†

Ahora que los investigadores saben d√≥nde buscar, seguir√°n investigando c√≥mo manipular las neuronas Amigo1 para descubrir nuevas formas de atacar la adicci√≥n a la nicotina. La batalla no est√° ni mucho menos ganada, pero se ha abierto la posibilidad a bloquear aquello que se llama com√ļnmente como ‚Äúmono f√≠sico‚ÄĚ con la adicci√≥n a la nicotina. [PNAS via ScienceAlert]