Los cometas de dos colas son m√°s frecuentes de lo que parece, de hecho tienen un origen claramente diferenciado, pero lograr capturarlas para apreciarlas en una foto as√≠ es toda una haza√Īa. La imagen es del fot√≥grafo ruso Yuri Beletsky y pertenece al cometa C/2014 Q1, visible en el hemisferio sur.

La foto, a la que quizá para ser perfecta le sobra ese matojo tan poco oportuno, fue tomada en chile y es HDR, es decir mezcla las áreas subexpuestas (más oscuras) y sobre expuestas (más claras) de varias imágenes para dar con una final. Varias de esas capturas individuales eran de larga exposición, que es el motivo por el cual la luna, pese a estar creciente, tiene su parte oscura mucho más visible de lo habitual.

Al cometa C/2014 Q1 se le conoce tambi√©n como ‚ÄúPan-Starr‚ÄĚ porque fue descubierto por astr√≥nomos del Panoramic Survey Telescopio and Rapid Response System (PSTRR). Seg√ļn recogen nuestros compa√Īeros de io9, en Bad Astronomy Blog explican bastante bien las caracter√≠sticas √ļnicas que tiene el cometa y por qu√© presenta dos colas.

Por qué casi todos los cometas tienen en realidad dos colas

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En nuestro caso, la que apunta más hacia arriba es lo que se conoce como cola iónica, hecha de gas sublimado que sale desde el hielo del cometa. La ionización viene de la luz ultravioleta que sale del Sol (y que en la Tierra está filtrada por la atmósfera, en parte, algo que no ocurre obviamente en el espacio).

Al gas ionizado le falta uno o m√°s electrones y eso provoca que los √°tomos tengan una carga positiva. Aparte de los rayos ultravioletas, el viento solar lleva su propio campo magn√©tico, que es el que interact√ļa con los iones, los ‚Äúbarre‚ÄĚ y los proyecta hacia atr√°s, que es lo que apreciamos nosotros desde la tierra. Como surge del viento solar, la cola del cometa siempre apunta en direcci√≥n opuesta al sol.

¬ŅY la segunda cola? Es el resultado del hielo del cometa transform√°ndose en gas y abandon√°ndolo. La luz solar impacta entonces sobre el polvo y la superficie en s√≠ del cometa cambiando sus √≥rbitas de manera mucho mas suave que con los iones. Se produce por tanto una ‚Äúcola de polvo‚ÄĚ que traza una curva alej√°ndose del cometa. [v√≠a Slate]

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