Todav√≠a no hemos aterrizado en Europa, pero el sat√©lite de J√ļpiter es uno de los principales candidatos a albergar vida dentro del Sistema Solar. Durante mucho tiempo sus caracter√≠sticas cicatrices rojizas han sido un misterio. Hoy la NASA cree haber averiguado su posible composici√≥n: sal marina.

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Bajo la superficie helada de Europa se cree que hay un enorme océano de agua líquida, y se cree que ese agua a veces escapa por entre las placas de hielo. El color rojizo podría deberse precisamente a los depósitos de sal que el agua va acumulando en las grietas.

¬ŅC√≥mo ha llegado la NASA a esta hip√≥tesis? La respuesta es mediante un proyecto que lleva el apropiado nombre de ‚ÄúEuropa en una lata‚ÄĚ. Los investigadores Kevin Hand y Robert Carlson, del Laboratorio de Propulsi√≥n a Chorro (JPL), han tomado una muestra de sodio y la han sometido a las mismas condiciones que tendr√≠a en la superficie de Europa: vac√≠o, una temperatura de -173 grados celsius, y un constante bombardeo de part√≠culas radioactivas provenientes de J√ļpiter.

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Al cabo de una dosis de radiaci√≥n equivalente a cien a√Īos sobre la superficie del sat√©lite, la sal ha adquirido un tono entre dorado y cobrizo muy similar al de las grietas de Europa. Por supuesto, la NASA no descarta que haya otros compuestos que ayuden a dar esta tonalidad. Los datos de la sonda Galileo apuntan a que tambi√©n hay compuestos basados en sulfuro o magnesio sobre la superficie de Europa, pero la presencia de sal apunta a una composici√≥n similar a la de los oc√©anos de la Tierra. La radiaci√≥n de J√ļpiter es un problema para encontrar formas de vida, pero el agua salada es una contrapartida que hace albergar esperanzas al respecto.[NASA v√≠a Geophysical Letters]

Fotos: NASA / JPL

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