La NASA cree que las marcas de la luna de Júpiter Europa son sal marina

Todavía no hemos aterrizado en Europa, pero el satélite de Júpiter es uno de los principales candidatos a albergar vida dentro del Sistema Solar. Durante mucho tiempo sus características cicatrices rojizas han sido un misterio. Hoy la NASA cree haber averiguado su posible composición: sal marina.

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Bajo la superficie helada de Europa se cree que hay un enorme océano de agua líquida, y se cree que ese agua a veces escapa por entre las placas de hielo. El color rojizo podría deberse precisamente a los depósitos de sal que el agua va acumulando en las grietas.

¿Cómo ha llegado la NASA a esta hipótesis? La respuesta es mediante un proyecto que lleva el apropiado nombre de “Europa en una lata”. Los investigadores Kevin Hand y Robert Carlson, del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL), han tomado una muestra de sodio y la han sometido a las mismas condiciones que tendría en la superficie de Europa: vacío, una temperatura de -173 grados celsius, y un constante bombardeo de partículas radioactivas provenientes de Júpiter.

Al cabo de una dosis de radiación equivalente a cien años sobre la superficie del satélite, la sal ha adquirido un tono entre dorado y cobrizo muy similar al de las grietas de Europa. Por supuesto, la NASA no descarta que haya otros compuestos que ayuden a dar esta tonalidad. Los datos de la sonda Galileo apuntan a que también hay compuestos basados en sulfuro o magnesio sobre la superficie de Europa, pero la presencia de sal apunta a una composición similar a la de los océanos de la Tierra. La radiación de Júpiter es un problema para encontrar formas de vida, pero el agua salada es una contrapartida que hace albergar esperanzas al respecto.[NASA vía Geophysical Letters]

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Fotos: NASA / JPL

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