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La NASA revela que la próxima gran fotografía del James Webb será "la imagen más profunda de nuestro universo"

El telescopio James Webb nos mostrará el cosmos como nunca antes gracias a sus imágenes infrarrojas

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Imagen para el artículo titulado La NASA revela que la próxima gran fotografía del James Webb será "la imagen más profunda de nuestro universo"
Imagen: NASA GSFC/CIL/Adriana Manrique Gutierrez

Han pasado seis meses desde que el Telescopio Espacial Webb fue lanzado desde la Guayana Francesa en dirección al punto Lagrange L2 desde donde observará el universo a un millón y medio de kilómetros de nosotros. Ahora, finalmente está tomando ya las primeras imágenes en color del telescopio, que se darán a conocer al público el próximo 12 de julio.

En una conferencia de prensa celebrada ayer, la NASA dio un par de detalles prometedores sobre estas imágenes y también explicó algunas cosas sobre el funcionamiento del Webb. El equipo anunció que dentro de poco podremos ver la imagen más profunda del universo hasta la fecha, y al menos otra del espectro de un exoplaneta.

“Podrá responder algunas preguntas que tenemos: ¿De dónde venimos? ¿Qué más hay ahí fuera? ¿Quiénes somos?”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. “En muchos sentidos, el viaje del Webb acaba de comenzar”.

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Cuando el Webb se lanzó el 25 de diciembre de 2021, estaba plegado a bordo de un cohete Ariane 5. Le llevó casi un mes llegar al punto L2, donde permanecerá en órbita mientras funcione, e incluso ya ha sido fotografiado allí gracias a un telescopio italiano.

Desde entonces, hemos estado enterados al minuto de cómo iba la alineación de los espejos del Webb y la puesta en marcha de sus instrumentos científicos. Esto culminó en la imagen de la Gran Nube de Magallanes capturada por el Instrumento de infrarrojo medio (MIRI) del Webb en mayo.

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Esta fue una imagen de prueba, pero las imágenes que se publicarán el 12 de julio serán ya las buenas, siendo las primeras imágenes de los objetivos científicos del Webb y las primeras procesadas a todo color. Junto con estas primeras imágenes, el equipo de Webb publicará los resultados de 120 horas de observaciones, un delicioso aperitivo para los astrónomos que están como locos por adentrarse en lo más profundo de nuestro cosmos.

Todavía no sabemos qué exoplaneta será el fotografiado, pero sí sabemos por qué están mirando este tipo de objetos. La química atmosférica de los exoplanetas ayudará a los científicos planetarios a comprender la verdadera diversidad de estos mundos distantes, y los astrobiólogos podrán buscar signos de vida detectando vapor de agua y ciertos gases.

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Las imágenes del Webb nos permitirán hacer un balance detallado de los mundos que conocemos, y podrá trabajar con la información sobre exoplanetas que nos den otras misiones, como el observatorio espacial Kepler o la sonda espacial TESS.

El camino restante del Webb no está exento de peligros. Tendrá que atravesar periódicamente campos de escombros, e incluso este mes fue golpeado por un micrometeorito, pero el equipo del Webb puede orientar el telescopio para protegerlo mejor. Esperemos que sea resistente. Después de años de planificación y de espera, ha llegado por fin el momento del James Webb.