Ilustración: NASA/Don Davis

¬ŅCu√°ntos asteroides peligrosos conocemos? ¬ŅQu√© pasa si uno se acerca demasiado a nuestro planeta? La NASA ha querido dar respuesta a 10 preguntas frecuentes sobre asteroides, meteoritos y NEOs en un reciente post del Laboratorio de Propulsi√≥n a Chorro (JPL). Son estas:

¬ŅPor qu√© hay asteroides impactan la Tierra?

Los asteroides giran alrededo del Sol como nosotros. A veces la gravedad de otros planetas o de asteroides más grandes afecta a sus órbitas y provoca un desvío. Con el paso del tiempo, ese desvío puede llevar el asteroide a entrar en una órbita próxima a la Tierra. Si se acerca a menos de 30 millones de kilómetros de nuestro planeta lo clasificamos como Objeto Cercano a la Tierra o NEO por sus siglas en inglés. Al tratarse de objetos que orbitan el Sol como nosotros a menudo pasan cerca de la Tierra con una cierta periodicidad.

¬ŅPor qu√© los consideramos una amenaza ahora y no antes?

B√°sicamente porque no √©ramos conscientes de que eran una amenaza. Hasta los a√Īos 80 no tuvimos indicios de que la extinci√≥n de los dinosaurios se debi√≥ a un meteorito ca√≠do en lo que hoy es el cr√°ter de Chicxulub. No vimos un impacto en directo hasta que Shoemaker-Levy 9 impact√≥ J√ļpiter en 1994.

Advertisement

¬ŅCada cu√°nto impactan?

Cada d√≠a caen a la Tierra unas 100 toneladas de materiales. La mayor parte es polvo, arena y peque√Īas rocas que se desintegran en la atm√≥sfera formando lo que conocemos como estrellas fugaces. Cada cierto tiempo atravesamos regiones del Sistema Solar con alta densidad de estas part√≠culas y se produce lo que conocemos como una lluvia de estrellas (las pers√©idas, las gem√≠nidas, etc...). Los meteoritos tan grandes como una casa que no se desintegran del todo al entrar en la atm√≥sfera suceden con una frecuencia de d√©cadas. El de Chelyabinsk, en Rusia, es un ejemplo reciente.

¬ŅQui√©n lleva la cuenta?

El grupo que lleva la cuenta de los NEO es el Centro de Planetas Menores (Minor Planet Center o MPC) en Cambridge, Massachusetts. Cuando un astrónomo detecta un nuevo asteroide o cometa cercano remite sus datos a este centro, que es el encargado de calcular sus futuras trayectorias.

Advertisement

Tres im√°genes de radar del NEO 2003 SD220 tomadas desde la Tierra.
Foto: NASA/JPL-Caltech/GSSR/NSF/GBO

¬ŅHay alguna organizaci√≥n encargada de buscarlos?

En 1998 y por orden del congreso, la NASA fundó el programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra (Near-Earth Object Observations o NEOO). Hay varios equipos de astrónomos en todo el mundo dedicados ahora mismo a la deteción y seguimiento de NEOs. Sus datos proceden de diferentes observatorios a lo largo y ancho del planeta. El programa NEOO también se encarga de calcular con precisión la órbita del objeto.

Advertisement

¬ŅC√≥mo se buscan los m√°s grandes y peligrosos?

En 1998, que es cuando comenzamos a catalogar NEOs, conoc√≠amos unos 500 de estos objetos. Para 2010 ya se conoce el 90% de los alrededor de 1.000 asteroides cercanos de m√°s de un kil√≥metro. La NASA prioriza encontrar estos asteroides porque su impacto sobre la Tierra tendr√≠a consecuencias globales. A√ļn se siguen descubriendo algunos nuevos cada a√Īo. Se estima que nos falta por tener monitorizados alrededor de unas pocas docenas.

¬ŅA qu√© distancia pasan?

No existe una clasificación para un paso cercano a la Tierra. Normalmente se considera que pasan demasiado cerca cuando lo hacen a menor distancia de la que nos separa de nuestra Luna. En la práctica, esto sigue siendo muchísima distancia. La Luna está a 385.000 km de la Tierra. Si la Tierra fuera un balón de baloncesto, la Luna sería una pelota de tenis a siete metros de distancia.

Advertisement

¬ŅSabemos c√≥mo son de cerca estos asteroides?

Sí, ahora mismo hay dos misiones de naves enviadas a analizar asteroides e incluso tomar muestras de su superficie: OSIRIS-REx para la NASA y Hayabusa 2 para la Agencia Espacial Japonesa sobre el asteroide Ryugu. Se espera que la primera vuelva con una muestra del asteroide Bennu en 2023.

Advertisement

¬ŅPodemos desviar un asteroide?

Un asteroide puede ser desviado de su curso si se detecta con el tiempo suficiente como para lanzar una nave que lo intercepte. La NASA investiga varias posibles maneras de desviar el asteroide de su curso. La principal es golpearlo con un proyectil. Esa prueba es el objetivo de la misión Double-Asteroid Redirection Test (DART), que despegará en 2021.

El objetivo de DART es Didymos B, el m√°s peque√Īo de un asteroide binario NEO. La nave chocar√° contra la roca del tama√Īo de un estadio de f√ļtbol y los astr√≥nomos medir√°n desde la Tierra c√≥mo afecta el impacto a su √≥rbita sobre Didymos A. Si detectamos un asteroide con una trayectoria potencialmente peligrosa diez a√Īos antes de que impacte podemos eliminar el riesgo modificando su √≥rbita de esta forma con mucha antelaci√≥n. [v√≠a NASA JPL]