El área de destrucción que provocó el evento Tunguska en 1908, sobrepuesto a la ciudad de Nueva York. Si ocurriera, las bajas en la ciudad sobrepasarían los 10 millones de personas.
Graphic: National Science and Technology Council

Los seres humanos nos preocupamos por los asteroides equivocados. A los medios les encanta publicar titulares sobre ‚Äúasteroides potencialmente peligrosos‚ÄĚ, una categor√≠a creada por la NASA que puede ser un poco enga√Īosa. Las rocas realmente preocupantes son las que no estamos rastreando.

El Consejo Nacional de Ciencia y Tecnolog√≠a de EE. UU. conoce este problema y, afortunadamente, planea hacer algo al respecto, seg√ļn un informe que el consejo divulg√≥ ayer.

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Un mandato del Congreso de 2005 establec√≠a que la NASA debe realizar un seguimiento del 90 por ciento de los objetos cercanos a la Tierra (NEOs) de m√°s de 460 pies (140 metros). Seg√ļn informa Quartz, estamos a solo una tercera parte de ese objetivo. Incluso para entonces, nuestro cat√°logo podr√≠a no ser suficiente seg√ļn un documento reciente. Antes de poder rastrear algo, debe estar documentado, e incluso ese esfuerzo se est√° retrasando. De acuerdo con el nuevo informe:

Desde 2005, el n√ļmero de NEOs catalogados en este rango casi se ha triplicado, mientras que el n√ļmero total de NEOs catalogados se ha multiplicado casi por cinco. Sin embargo, seg√ļn un informe de 2017 del Equipo de Definici√≥n Cient√≠fica NEO de la NASA, las capacidades actuales de observaci√≥n solo son adecuadas para encontrar menos de la mitad de los objetos de 140 metros de aqu√≠ a 2033. Las mejoras planificadas seguir√°n siendo insuficientes con respecto a la l√≠nea de tiempo que estableci√≥ el Congreso.

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Pero los asteroides m√°s peque√Īos tambi√©n pueden ser un problema. El mejor ejemplo es el meteorito de Chelyabinsk de solo 60 pies (18 metros) de ancho que no se detect√≥ hasta que explot√≥ sobre Rusia y su onda expansiva hiri√≥ a m√°s de mil personas. Una roca ligeramente m√°s grande sobre un √°rea m√°s poblada podr√≠a ser catastr√≥fica.

La Estrategia Nacional de Preparaci√≥n ante Objetos Cercanos a la Tierra y su Plan de Acci√≥n presentan una larga lista de acciones para prepar mejor a los EE. UU. ante la posibilidad de un impacto. Sus objetivos incluyen mejorar las capacidades para detectar y rastrear estos objetos, incluidos los de entre 50 y 140 metros de tama√Īo que podr√≠an ser catastr√≥ficos a nivel local. Esto significa mejorar la capacidad de los telescopios y las computadoras para comprender mejor el tama√Īo y la composici√≥n de los asteroides.

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También busca desarrollar mejores simulaciones que puedan evaluar el riesgo. Esas simulaciones serían utilizadas por grupos como FEMA, el Departamento de Defensa, la Agencia de Reducción de Amenazas de Defensa y otros. El plan es crear un grupo encargado de difundir los resultados de estos nuevos modelos. Asimismo, busca desarrollar misiones de respuesta rápida para desviar o interrumpir los asteroides que supongan una amenaza, y cooperar con gobiernos extranjeros en este tema. Finalmente, busca establecer protocolos prácticos sobre qué hacer en caso de un impacto inminente.

El informe reconoce que los objetos cercanos a la Tierra tienen el potencial de ser realmente peligrosos, y tiene como objetivo hacer que Estados Unidos est√© m√°s preparado para un ataque as√≠. ‚ÄúLa implementaci√≥n del Plan de Acci√≥n NEO aumentar√° la capacidad y preparaci√≥n de los Estados Unidos, junto con los socios nacionales e internacionales, para mitigar el peligro de impacto que representan los NEO‚ÄĚ, dice el informe.

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Ya hay algunas misiones relevantes en camino, como la Misi√≥n de Redirecci√≥n de Asteroides de la NASA, la nave espacial OSIRIS-REx, que est√° en camino a estudiar el asteroide potencialmente peligroso Bennu, y la misi√≥n de la Prueba de Redirecci√≥n de Doble Asteroide (DART), ‚Äúla primera demostraci√≥n de la t√©cnica de impacto cin√©tico para cambiar el movimiento de un asteroide en el espacio.‚ÄĚ

¬ŅEstamos fritos? En un sentido existencial, por supuesto. Pero de alguna manera, a pesar de ser muy consciente de lo que sucede cada d√≠a en las noticias, siento que merece la pena salvar a los humanos.