Despu├ęs de 5 a├▒os recorriendo el Sistema Solar a unos vertiginosos 260.000 kil├│metros por hora (es uno de los objetos m├ís r├ípidos jam├ís fabricados por el hombre), la sonda Juno ha llegado por fin a J├║piter, preparada para aportar a los cient├şficos datos sobre el planeta que hasta ahora estaban vedados.

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El ├ęxito de la misi├│n abre una serie de meses de experimentos y ├│rbitas en torno al gigante rojo que la NASA espera que entreguen m├ís informaci├│n de la que hemos tenido nunca.

ÔÇťNadie ha visto J├║piter el modo en el que nosotros vamos a hacerloÔÇŁ estas palabras de Scott Bolton, director de la misi├│n, a Gizmodo condensan bastante bien la importancia de Juno para la ciencia. ┬┐Por qu├ę? Durante d├ęcadas la observaci├│n de J├║piter ha estado muy limitada a lo que puede apreciarse desde la Tierra, incluido su gigantesco ÔÇťojoÔÇŁ, esa tormenta permanente que toma forma de mancha arrebolada en su superficie.

Juno, Galileo y el origen de la Tierra

Lo m├ís parecido que hemos tenido hasta la fecha ha sido Galileo, otra misi├│n de la NASA, que oper├│ desde 1995 hasta 2003 y que termin├│ por desintegrarse en una ├║ltima maniobra suicida cuando los cient├şficos desviaron su trayectoria lo m├íximo posible hacia el interior de la atm├│sfera de J├║piter.

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Esa atm├│sfera es uno de los misterios sobre los que Juno espera aportar algo m├ís de luz. En lo relativo a la formaci├│n del planeta Tierra en los or├şgenes del Sistema Solar, pocos otros planetas esconden informaci├│n para los cient├şficos como J├║piter. Seg├║n Bolton: ÔÇťJ├║piter representa el primer y quiz├í m├ís importante paso en la transici├│n existente entre formar una estrella y formar un sistema solar. Es tan grande que us├│ m├ís de la mitad de los restos existentes tras la formaci├│n de nuestro SolÔÇŁ.

La actividad de J├║piter sent├│ las bases para la formaci├│n de planetas como Mercurio, Venus, Marte y la propia Tierra. Si miramos bien c├│mo son esos gases, su composici├│n y su estado, podremos entender mejor c├│mo fueron las primeras etapas de nuestro planeta y c├│mo impactaron para que posteriormente apareciesen los oc├ęanos, nuestra atm├│sfera, nuestro clima y, en ├║ltima instancia, la vida.

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El n├║cleo, adem├ís, es otro de los misterios que los cient├şfico esperan resolver o al menos desvelar parcialmente. J├║piter es una gigantesca aglomeraci├│n de gases. Eso implica que, al contrario de lo que sucede en la Tierra o incluso en Marte, no hay una parte s├│lida una vez cruzas su atm├│sfera, no se puede ÔÇťaterrizarÔÇŁ. S├│lo hay gas.

La cuesti├│n es que una cantidad de gases tan grande conformando un planeta tiene que estar ah├ş debido a un n├║cleo rotatorio, un n├║cleo que ser├şa bastante m├ís grande que la propia Tierra y que muchos creen se conforma por metales variados. ┬┐C├│mo es? ┬┐C├│mo de grande es? ┬┐Es el origen de su gigantesco campo magn├ętico? Preguntas, de momento al aire, que los cient├şficos esperan poder responder en los meses y a├▒os venideros.

Recreaci├│n art├şstica de Juno explorando el gigantesco campo magn├ętico de J├║piter (Imagen: NASA)

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El otro gran objetivo: estudiar la magnetosfera de J├║piter

La actividad en la atm├│sfera de J├║piter es fren├ętica, es el entorno con la radiaci├│n m├ís intensa que existe en el sistema Solar. En la Tierra, nos exponemos continuamente a una radiaci├│n de fondo de unos 0,3 rads. En comparaci├│n, en la serie de aproximaciones que Juno realizar├í a ÔÇťsoloÔÇŁ 5000 kil├│metros de las nubes superiores del planetaÔÇŁ, la sonda se ver├í expuesta a aproximadamente unos 20 millones rads.

Una de las descomunales auroras de J├║piter.

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Juno nos ayudar├í a entender los efectos del campo magn├ętico de J├║piter y sus espectaculares auroras boreales, muchas de ellas m├ís grandes incluso que la propia Tierra. Dentro de poco m├ís de un a├▒o, y para evitar la ÔÇťcontaminaci├│nÔÇŁ derivada de la intens├şsima atm├│sfera, la NASA mandar├í a Juno en una ├║ltima maniobra suicida hacia el interior del planeta rojo, siguiendo los pasos de Galileo, para evaluar su composici├│n justo antes de morir.


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