Despu√©s de 5 a√Īos recorriendo el Sistema Solar a unos vertiginosos 260.000 kil√≥metros por hora (es uno de los objetos m√°s r√°pidos jam√°s fabricados por el hombre), la sonda Juno ha llegado por fin a J√ļpiter, preparada para aportar a los cient√≠ficos datos sobre el planeta que hasta ahora estaban vedados.

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El éxito de la misión abre una serie de meses de experimentos y órbitas en torno al gigante rojo que la NASA espera que entreguen más información de la que hemos tenido nunca.

‚ÄúNadie ha visto J√ļpiter el modo en el que nosotros vamos a hacerlo‚ÄĚ estas palabras de Scott Bolton, director de la misi√≥n, a Gizmodo condensan bastante bien la importancia de Juno para la ciencia. ¬ŅPor qu√©? Durante d√©cadas la observaci√≥n de J√ļpiter ha estado muy limitada a lo que puede apreciarse desde la Tierra, incluido su gigantesco ‚Äúojo‚ÄĚ, esa tormenta permanente que toma forma de mancha arrebolada en su superficie.

Juno, Galileo y el origen de la Tierra

Lo m√°s parecido que hemos tenido hasta la fecha ha sido Galileo, otra misi√≥n de la NASA, que oper√≥ desde 1995 hasta 2003 y que termin√≥ por desintegrarse en una √ļltima maniobra suicida cuando los cient√≠ficos desviaron su trayectoria lo m√°ximo posible hacia el interior de la atm√≥sfera de J√ļpiter.

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Esa atm√≥sfera es uno de los misterios sobre los que Juno espera aportar algo m√°s de luz. En lo relativo a la formaci√≥n del planeta Tierra en los or√≠genes del Sistema Solar, pocos otros planetas esconden informaci√≥n para los cient√≠ficos como J√ļpiter. Seg√ļn Bolton: ‚ÄúJ√ļpiter representa el primer y quiz√° m√°s importante paso en la transici√≥n existente entre formar una estrella y formar un sistema solar. Es tan grande que us√≥ m√°s de la mitad de los restos existentes tras la formaci√≥n de nuestro Sol‚ÄĚ.

La actividad de J√ļpiter sent√≥ las bases para la formaci√≥n de planetas como Mercurio, Venus, Marte y la propia Tierra. Si miramos bien c√≥mo son esos gases, su composici√≥n y su estado, podremos entender mejor c√≥mo fueron las primeras etapas de nuestro planeta y c√≥mo impactaron para que posteriormente apareciesen los oc√©anos, nuestra atm√≥sfera, nuestro clima y, en √ļltima instancia, la vida.

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El n√ļcleo, adem√°s, es otro de los misterios que los cient√≠fico esperan resolver o al menos desvelar parcialmente. J√ļpiter es una gigantesca aglomeraci√≥n de gases. Eso implica que, al contrario de lo que sucede en la Tierra o incluso en Marte, no hay una parte s√≥lida una vez cruzas su atm√≥sfera, no se puede ‚Äúaterrizar‚ÄĚ. S√≥lo hay gas.

La cuesti√≥n es que una cantidad de gases tan grande conformando un planeta tiene que estar ah√≠ debido a un n√ļcleo rotatorio, un n√ļcleo que ser√≠a bastante m√°s grande que la propia Tierra y que muchos creen se conforma por metales variados. ¬ŅC√≥mo es? ¬ŅC√≥mo de grande es? ¬ŅEs el origen de su gigantesco campo magn√©tico? Preguntas, de momento al aire, que los cient√≠ficos esperan poder responder en los meses y a√Īos venideros.

Recreaci√≥n art√≠stica de Juno explorando el gigantesco campo magn√©tico de J√ļpiter (Imagen: NASA)

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El otro gran objetivo: estudiar la magnetosfera de J√ļpiter

La actividad en la atm√≥sfera de J√ļpiter es fren√©tica, es el entorno con la radiaci√≥n m√°s intensa que existe en el sistema Solar. En la Tierra, nos exponemos continuamente a una radiaci√≥n de fondo de unos 0,3 rads. En comparaci√≥n, en la serie de aproximaciones que Juno realizar√° a ‚Äúsolo‚ÄĚ 5000 kil√≥metros de las nubes superiores del planeta‚ÄĚ, la sonda se ver√° expuesta a aproximadamente unos 20 millones rads.

Una de las descomunales auroras de J√ļpiter.

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Juno nos ayudar√° a entender los efectos del campo magn√©tico de J√ļpiter y sus espectaculares auroras boreales, muchas de ellas m√°s grandes incluso que la propia Tierra. Dentro de poco m√°s de un a√Īo, y para evitar la ‚Äúcontaminaci√≥n‚ÄĚ derivada de la intens√≠sima atm√≥sfera, la NASA mandar√° a Juno en una √ļltima maniobra suicida hacia el interior del planeta rojo, siguiendo los pasos de Galileo, para evaluar su composici√≥n justo antes de morir.


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