Toma aérea de Alepo (siria), en 1959 y hoy.
Captura de pantalla: U2 Aerial Photography (Universidad de Cambridge) (CC BY 4.0)

En los a√Īos 50 y 60, el ej√©rcito de Estados Unidos tom√≥ miles de fotos a√©reas con c√°maras a bordo de sus aviones esp√≠a U2. Poco pod√≠a imaginar el alto mando en aquella √©poca que esas fotos est√°n sirviendo ahora para encontrar reliquias arqueol√≥gicas y antiguas ruinas.

¬ŅPor qu√© las fotos de un avi√≥n esp√≠a de hace d√©cadas podr√≠an tener alguna utilidad? Pues porque an algunas regiones del mundo devastadas por la guerra son el √ļnico documento que queda sobre c√≥mo eran las ciudades o los asentamientos antes de que los conflictos armados los redujeran a escombros. En ciudades tan castigadas como Alepo, la capital de Siria. las fotos de los U2 son providenciales para conservar el patrimonio hist√≥rico y cultural del pa√≠s.

No es la primera vez que imágenes tomadas en proyectos militares terminan sirviendo a la ciencia. entre 1959 y 1972, las agencias de inteligencia tomaron miles de fotos con los satélites del proyecto Corona. Esas imágenes se desclasificaron en 1990 y sirvieron como primera ventana al pasado arqueológico de estas regiones, pero por desgracia su uso era limitado porque carecen de la suficiente resolución.

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Los aviones U2, en cambio, volaban a una altitud de 21.000 metros y sus cámaras eran mucho más sofisticadas hasta el punto de que en algunos casos las imágenes que ofrecen son mejores que las actuales de Google Maps. Esas fotos se desclasificaron en 1997, pero tienen un problema: acceder a ellas es un proceso muy engorroso. El ejército no se ha molestado en digitalizarlas, así que para poder estudiarlas hay que primero solicitar la imagen al Archivo General de Lenexa, en Kansas. Una vez se aprueba la solicitud, la imagen se envía a Maryland, a unas instalaciones que ni siquiera tienen los medios para digitalizar la foto. El investigador tiene que llevarlos consigo.

Comparativa de resolución de las imágenes del proyecto CORONA (derecha) con las de los U2 (izquierda) en una vista aérea de Tell al-Muqayyar,Irak.
Captura de pantalla: Emily Hammer y Jason Ur (CC BY 4.0)

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Eso es precisamente lo que han hecho los antropólogos Emily Hammer y Jason Ur, de las Universidades de Pennsylvania y Harvard. Ambos acaban de publicar un primer estudio preliminar con el contenido de 11 misiones de los U2 a Oriente Medio. Los investigadores explican:

Las fotografiŐĀas tomadas por aviones espiŐĀa U-2 durante los anŐÉos 50 y 60, recientemente desclasificadas, son una nueva fuente de imaŐĀgenes aeŐĀreas muy uŐĀtil para la arqueologiŐĀa euroasiaŐĀtica. Tal como otras fuentes de imaŐĀgenes histoŐĀricas, las fotografiŐĀas de los U-2 son una ventana hacia un pasado antes de la destruccioŐĀn de muchos sitios arqueoloŐĀgicos a manos de la agricultura y el desarrollo modernos. Las imaŐĀgenes de los U-2 preceden aquellas tomadas por los sateŐĀlites espiŐĀa CORONA, la otra fuente principal de imaŐĀgenes histoŐĀricas de Eurasia, y en muchos casos son de maŐĀs alta resolucioŐĀn.

Por lo mismo, expanden el rango de sitios y rasgos arqueoloŐĀgicos que se pueden estudiar desde una perspectiva aeŐĀrea. Sin embargo, existen obstaŐĀculos significativos para conseguir y acceder a imaŐĀgenes de localidades particulares, y por lo tanto los arqueoŐĀlogos todaviŐĀa no acostumbran a valerse de ellas. En este artiŐĀculo tenemos como meta disminuir estos obstaŐĀculos a traveŐĀs de una descripcioŐĀn del conjunto de imaŐĀgenes de los U-2 y de un meŐĀtodo para acceder a ellas. TambieŐĀn proveemos el primer iŐĀndice espacial de fotografiŐĀas de los U-2 del Medio Oriente.

Una breve discusioŐĀn de casos praŐĀcticos usando estas imaŐĀgenes demuestra sus ventajas y limitaciones. Estos casos incluyen investigaciones de trampas de caza prehistoŐĀricas en el este de Jordania, sistemas de irrigacioŐĀn del imperio Neo-asirio del primer milenio a.C. en el norte de Irak y de comunidades del siglo XX que habitaban en los humedales del sur de Irak.

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Trampas de caza prehistóricas en el desierto de Jordán, 1960.
Imagen: Emily Hammer y Jason Ur (CC BY 4.0)

Hammer y Ur no han descubierto ning√ļn tesoro oculto. Lo que han hecho es describir el procedimiento para pedir las fotos y ubicar la ruta de los aviones esp√≠a para conocer con exactitud los lugares que sobrevolaron. El estudio sienta las bases de futuras investigaciones arqueol√≥gicas o hist√≥ricas en la regi√≥n.algunas de sus fotos pueden verse a tama√Īo completo y comparadas con las de Google Maps aqu√≠. [Universidad de Harvard v√≠a Science]