Llevamos todo el a√Īo hablando de los extra√Īos puntos brillantes del planeta enano Ceres. ¬ŅSon g√©iseres de hielo? ¬ŅCriovolcanes? ¬°Hay muchos! Los hemos visto ‚Äúm√°s cerca que nunca‚ÄĚ una y otra vez. Son tan brillantes que saturan los sensores de la sonda Dawn. Ahora, por fin, tenemos una posible explicaci√≥n.

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Sobre la superficie oscura de Ceres, el cuerpo celeste más grande del cinturón de asteroides, hay 130 manchas claras. Algunas son más brillantes que otras y suelen estar en cráteres provocados por los impactos de los asteroides. Las manchas más grandes y luminosas se encuentran en el fondo del cráter Occator, de cuatro kilómetros de profundidad.

Dawn, la nave de la NASA, lleva meses acerc√°ndose a este par de puntos brillantes para obtener im√°genes y mediciones espectrales m√°s exactas. Gracias a los nuevos datos, un estudio publicado en Nature y liderado por el instituto alem√°n Max Planck arroja algo m√°s de luz sobre el asunto (nunca mejor dicho).

Como recordarás, algunos apuntaban a que las manchas eran depósitos de sal y otros decían que era hielo. Ambas hipótesis tienen parte de razón. Los puntos brillantes son en realidad áreas ricas en sal, probablemente hexahidrita (sulfato de magnesio hidratado) o un compuesto similar. Este material explica por qué se refleja tanto la luz del sol, pero lo interesante está en su origen.

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Los cient√≠ficos creen que hay una capa de hielo salado bajo la superficie de Ceres. Lo m√°s probable es que los dep√≥sitos de sal de este centenar de puntos provengan de sublimaciones de esa agua helada. Los impactos de asteroides, que dieron forma a los cr√°teres, habr√≠an provocado que el hielo emerja a la superficie. En el caso de los puntos m√°s brillantes, los del pozo de Occator, las sublimaciones contin√ļan en movimiento, lo que produce una bruma de hielo y polvo que aparece y desaparece con el calor del sol.

El hallazgo de esta actividad convierte a Ceres en una especie de ‚Äúeslab√≥n perdido‚ÄĚ. Hace 20 a√Īos, los cient√≠ficos pensaban que asteroides y cometas eran objetos distintos: unos rocosos e inertes y otros de hielo, activos. Ahora que hemos encontrado evidencias de sublimaciones de hielo en el objeto m√°s grande del cintur√≥n de asteroides, vemos claro que tienen mucho en com√ļn. El hielo existe en m√ļltiples lugares del sistema solar. [Nature, NASA]

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