Los mosquitos Aedes albopictus han empezando a poner huevos resistentes al invierno.
Foto: James Gathany/Centers for Disease Control and Prevention (AP)

Los mosquitos no se convirtieron en los asesinos de animales más prolíficos de la humanidad por ser vagos. Un nuevo estudio publicado esta semana sugiere que una especie de mosquitos en Estados Unidos ha aprendido a poner huevos latentes que pueden aguantar los inviernos brutales del norte del país.

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Se cree que el mosquito tigre, o Aedes albopictus, lleg√≥ a Estados Unidos a mediados de los a√Īos 80 y se estableci√≥ en Texas. El mosquito se extendi√≥ r√°pidamente y ahora se puede encontrar a lo largo de la zona sureste y central del pa√≠s. Aunque la especie relacionada, Aedes aegypti, es m√°s propensa a causar enfermedad, Aedes albopictus es portador de Zika, dengue, virus del Nilo Occidental y otras virus que infectan al cerebro.

El mosquito tigre ha empezado a emplear una estrategia que le permite sobrevivir en temperaturas m√°s bajas. La clave est√° en sus huevos. Cuando los mosquitos ‚Äúpresienten‚ÄĚ que se van a producir temperaturas extremas, y que las noches ser√°n m√°s largas debido al invierno, ponen m√°s huevos latentes. Estos huevos se ‚Äúdespiertan‚ÄĚ cuando los d√≠as son m√°s largos y las condiciones m√°s favorables. En ese momento, nacen de forma normal.

En las palabras de la Universidad de Washington en St. Louis: los huevos son como c√°psulas del tiempo de mosquitos.

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Los autores de este nuevo estudio, publicado en el Journal of Applied Ecology, querían saber lo duraderos que eran estos huevos latentes y si había diferencias entre las poblaciones que viven en el sur, que es más caluroso, y las poblaciones que viven en el norte, donde se encuentran al borde de la supervivencia.

Para el estudio, los investigadores recogieron huevos y larvas del norte y el sur. Procedieron a criar varias generaciones de estos mosquitos y luego dejaron nuevas tandas de huevos en varios sitios del país antes del comienzo del invierno. Cuando terminó el invierno, los investigadores recogieron los huevos de nuevo para ver cuántos habían nacido exitosamente.

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Quiz√° una de las √ļnicas buenas noticias que sali√≥ del estudio fue que los huevos no pudieron sobrevivir en Wisconsin, uno de los estados m√°s septentrionales del pa√≠s, sin importar su punto de origen. Los huevos de mosquitos del norte y el sur sobrevivieron en las √°reas m√°s calurosas cerca del centro de su zona actual y tambi√©n en el laboratorio que simul√≥ un invierno t√≠pico en Asia, que es donde proviene la especie.

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No obstante, alrededor de tres cuartos de los huevos del norte pudieron aguantar un invierno en Pennsylvania, un estado en la parte norte de su zona normal. El porcentaje es casi el doble de los huevos sure√Īos que sobrevivieron.

Los resultados sugieren, de acuerdo con los autores, que los mosquitos tigres del norte se han adaptado fisiológicamente a sus nuevos hogares mejor de lo que se esperaba. Y han logrado esto en una cantidad de tiempo increíble en términos de evolución.

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‚ÄúTodo esto ocurri√≥ dentro de un periodo de 30 a√Īos‚ÄĚ, afirm√≥ Kim Medley, la autora principal del Tyson Research Center en la Universidad de Washington en St. Louis, en una declaraci√≥n publicada por la universidad. ‚ÄúEste vector de enfermedades ha evolucionado r√°pidamente para adaptarse a Estados Unidos. El hecho de que esto ocurri√≥ en los l√≠mites de la zona habitual de los mosquitos sugiere que hay potencial para que la especie se puede extender a√ļn m√°s hac√≠a el norte‚ÄĚ.

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Medley y su equipo especulan que la adaptaci√≥n continua de estos mosquitos ‚Äúcombinada con un clima cada vez m√°s caluroso podr√≠a aumentar el riesgo de exposici√≥n para las poblaciones humanas‚ÄĚ. Por lo tanto, aunque lugares como el norte de Estados Unidos sean seguros por ahora, esto podr√≠a cambiar en el futuro pr√≥ximo.

Parece que los mosquitos se adaptan mejor a un mundo cambiante que nosotros.