Imagen: Craig Sparks.

El vuelo de la sonda espacial Juno hasta J√ļpiter ha sido tan dram√°tico como cualquier pel√≠cula de ciencia-ficci√≥n. Durante el pasado mes de octubre el motor de la sonda fall√≥, ocasionando que la NASA retrasara su mayor acercamiento al planeta. En febrero, NASA decidi√≥ abandonar ese acercamiento y solo mantener su misi√≥n orbital de 53,5 d√≠as. Ahora, por fin, recibimos buenas noticias de parte de la sonda.

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La agencia espacial liber√≥ los primeros resultados cient√≠ficos de Juno en casi 50 informes publicados en la revista cient√≠fica Science and Geophysical Research Letters. La sonda ha descubierto muchas sorpresas al estudiar al detalle el planeta. Tomando en cuenta su gigantesco campo gravitatorio, sus auroras y su clima, descubrieron que J√ļpiter es mucho m√°s extra√Īo de lo que nadie hab√≠a imaginado.

‚ÄúLos datos nos han dejado claro que el planeta es mucho m√°s complejo de lo que los cient√≠ficos hab√≠amos asumido‚ÄĚ, dijo Scott Bolton a Gizmodo, investigador principal de Juno para el Instituto de Investigaci√≥n del Suroeste en Texas (SwRI). ‚ÄúUno de los hallazgos m√°s interesantes es este cambio de paradigma. Tendremos que replantearnos la forma en la que funcionan los planetas gigantes en general‚ÄĚ.

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Juno est√° equipada con instrumentos para medir ondas microondas, ondas infrarrojas, ondas de radio, luz, el campo magn√©tico planetario y m√°s part√≠culas. Su √≥rbita alargada alrededor del planeta le permite realizar mediciones peri√≥dicas cercanas y los datos que obtiene ayudan a la comunidad cient√≠fica a entender algunas de las propiedades m√°s importantes de J√ļpiter, incluyendo la forma de su descomunal campo magn√©tico, c√≥mo se distribuyen y se mueven los gases dentro del planeta, cu√°nta agua tiene en su atm√≥sfera y, con suerte, permitir√° detallar la superficie del planeta gaseoso hasta su n√ļcleo.

Los an√°lisis m√°s recientes provienen de apenas dos acercamientos de la sonda a J√ļpiter, lo que quiere decir que es un adelanto de toda la informaci√≥n que obtener la misi√≥n. Las primeras observaciones de Juno revelan que el campo gravitatorio del planeta es diferente a lo que esperaba la comunidad cient√≠fica: polos con tormentas incluso m√°s ca√≥ticas que las de Saturno, un campo magn√©tico dos veces m√°s fuerte de lo que se estimaba y un proceso extra√Īo para producir las auroras, muy diferente al de la Tierra.

Es importante se√Īalar que dos acercamientos no son suficientes para obtener conclusiones, m√°s all√° de permitirnos decir con certeza que J√ļpiter es un planeta extra√Īo. ‚ÄúEs como si quisieras entender el centro de la Tierra y lo √ļnico que hiciste para lograrlo fue volar sobre Florida y Nueva York‚ÄĚ, dijo Bolton.

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Imagen: NASA / SwRI / MSSS / Gerald Eichstädt / Seán Doran.

Aparte de las limitaciones de su √≥rbita y los cambios que ha sufrido la misi√≥n, la mayor√≠a de las personas con las que habl√© aseguran que los instrumentos de Juno, la mejor sonda que ha volado sobre J√ļpiter para estudiarlo, superan estas limitaciones. ‚ÄúEstamos obteniendo mejores datos que nunca antes‚ÄĚ, dijo a Gizmodo Kimberly Moore, estudiante de Harvard. ‚ÄúNo deber√≠amos hablar acerca de cu√°les son nuestros l√≠mites, sino m√°s bien de qu√© tan buenos son nuestros resultados‚ÄĚ.

Y si hay alguien que sabe acerca de los avances tecnol√≥gicos de Juno es Bill Kurth, investigador de la Universidad de Iowa. √Čl estudi√≥ ondas de radio con la sonda Voyager hace casi 40 a√Īos, y ahora trabaja realizando observaciones de ondas de radio y plasma con Juno. Los nuevos instrumentos le han permitido a Kurth y otros cient√≠ficos hacer algo que no pudieron hacer en la era de Voyager: volar a trav√©s de algunas de las emisiones de radio m√°s intensas del sistema solar, las cuales son emanadas por J√ļpiter. ‚ÄúCreo que el programa Voyager nos permiti√≥ idear las preguntas que responder√≠amos con misiones futuras como esta‚ÄĚ, dijo Kurth.

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Mark Hofstadter, cient√≠fico planetario del Laboratorio de Propulsi√≥n a Reacci√≥n (JPL) de la NASA, asegura que estos primeros resultados han sido un ‚Äúejemplo hermoso de c√≥mo funciona la ciencia a menudo‚ÄĚ. Los te√≥ricos crearon una serie de modelos para intentar explicar los datos que ten√≠an, pero estos modelos a menudo no son correctos. Ahora que Juno ha recolectado datos reales, deben volver a sus modelos e intentar entender qu√© diablos est√° pasando en ese planeta.

Hofstadter est√° emocionado por los patrones clim√°ticos que parecen dirigirse hacia el interior del planeta, cientos de kil√≥metros debajo de su superficie. Normalmente vemos tormentas impresionantes en la superficie de J√ļpiter, pero parece que hay una actividad clim√°tica a√ļn m√°s completa debajo de ella.

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Los investigadores no parecen estar decepcionados con las √≥rbitas de Juno, las cuales son mucho m√°s largas de lo que esperaban, dado que les permite hacer m√°s estudios, seg√ļn coment√≥ Randy Gladstone a Gizmodo, otro f√≠sico del SwRI. No obstante, tambi√©n se√Īal√≥ que tendr√°n que enfrentarse a una mayor exposici√≥n a la luz solar mientras intentan observar la aurora planetaria, y eso es un problema. Originalmente se supon√≠a que Juno orbitar√≠a alrededor de la regi√≥n crepuscular de J√ļpiter entre el amanecer y el atardecer, pero ahora sufre de la luz del d√≠a y la oscuridad definitiva.

Por √ļltimo, los investigadores esperan entender no solo al planeta m√°s grande del Sistema Solar, sino c√≥mo se forman los planetas en general. La abundancia de elementos qu√≠micos en J√ļpiter puede ayudarlos a definir sus teor√≠as acerca de los gigantes gaseosos y c√≥mo se forman, seg√ļn Bolton. ‚ÄúPero no seremos capaces de probar esas predicciones hasta que hagamos llegar una sonda a esos otros planetas‚ÄĚ.

Si est√°s emocionado acerca de Juno, puedes ayudar a la misi√≥n votando para decidir la regi√≥n a la que apuntar√≠a su c√°mara durante su acercamiento. Y si te preguntas a qu√© huele el planeta, este ‚Äútiene un olor a amon√≠aco a√ļn m√°s fuerte que el de Neptuno y Urano‚ÄĚ, seg√ļn Hofstadter, lo que quiere decir que huele mucho m√°s a orine que a pedos.

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