Imagen: Robert de Veen / Flickr

La operación bikini también preocupa a las partículas subatómicas (o esa es una improbable explicación para lo que le ha pasado al protón). Los científicos volvieron a medir la masa del protón y descubrieron que es más ligero de lo que habíamos calculado. 30.000 millonésimas partes de un 1% más ligero.

Para llegar a esa conclusi√≥n, un equipo internacional de investigadores puso en marcha un experimento tres veces m√°s preciso que el mejor intento anterior. Utilizaron instrumentos sensibles a partes por bill√≥n, el equivalente a una b√°scula para pesar pianos que es capaz de detectar el peso de una pesta√Īa.

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La medici√≥n se llev√≥ a cabo en una lata de 1,5 litros que se sell√≥ herm√©ticamente y se enfr√≠o a temperaturas cercanas al cero absoluto. Un haz de electrones bombarde√≥ una pieza de pl√°stico en el interior de la lata y liber√≥ los protones. Para atrapar uno solo de esos protones, los investigadores emplearon una trampa de Penning (una combinaci√≥n de campos el√©ctricos y magn√©ticos que dejaron al prot√≥n movi√©ndose en c√≠rculos). Despu√©s pudieron medir la velocidad del prot√≥n, y con eso calcular su masa ‚ÄĒpara descubrir, con sorpresa, que hab√≠a una discrepancia entre sus valores y los valores calculados anteriormente.

Nadie está seguro de por qué los resultados no coinciden, pero ahora los investigadores planean repetir la medición con nuevas técnicas que deberían mejorar la precisión en un factor de seis. En cualquier caso, será el Comité de Información para Ciencia y Tecnología (CODATA) quien tenga que considerar meticulosamente si incorpora este nuevo valor a los estándares físicos.

Todos los √°tomos del universo contienen al menos un prot√≥n, as√≠ que conocer su masa puede ayudarnos a responder algunas de las grandes preguntas de la f√≠sica como por qu√© el universo contiene m√°s materia que antimateria. Mediciones m√°s precisas en el prot√≥n como esta permiten a los cient√≠ficos buscar diferencias m√°s peque√Īas con el antiprot√≥n. [arXiv v√≠a New Scientist]