GIF: NASA

La NASA alcanzó hoy un importante hito en su misión tripulada a la Luna con una demostración exitosa del sistema de aborto de lanzamiento de Orion.

Los fallos en los cohetes son raros, pero ocurren. En octubre de 2018, un cohete Soyuz que transportaba al cosmonauta ruso Alexey Ovchinin y al astronauta de la NASA Nick Hague experiment√≥ un fallo en los propulsores dos minutos despu√©s de despegar, lo que provoc√≥ una secuencia de aborto que salv√≥ sus vidas. El aterrador incidente, el segundo de su tipo en 34 a√Īos, destac√≥ la importancia que tienen los mecanismos de escape en cualquier lanzamiento tripulado.

Por eso, la NASA acaba de realizar una prueba de su sistema de aborto de lanzamiento (LAS) para el vehículo de tripulación multiuso Orion. La prueba, que recibió el nombre de Ascent Abort-2, consistía en lanzar una nave Orion sin tripulación seguida un minuto después de una secuencia de aborto. La cápsula Orion logró alejarse a una distancia segura del cohete mientras este se iba a pique.

La NASA se est√° preparando para las misiones Artemis, que llevar√°n a los astronautas estadounidenses de regreso a la superficie lunar de aqu√≠ 2024. O al menos, ese es el plan. Para llegar all√≠, la NASA usar√° el sistema de lanzamiento espacial SLS, un poderoso cohete que a√ļn est√° en desarrollo.

‚ÄúCon este sistema de exploraci√≥n dise√Īado para transportar a los humanos con seguridad m√°s lejos que nunca, tambi√©n tendremos un sistema de aborto de lanzamiento igualmente poderoso que alejar√° a la tripulaci√≥n del cohete si hay un problema durante la primera parte del ascenso‚ÄĚ, dijo Bill Hill, director adjunto de desarrollo de sistemas de exploraci√≥n de la NASA, en un comunicado de prensa.

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El sistema de cancelación de lanzamiento de Orion consta de dos partes: un carenado que protege a la cápsula del calor, el flujo de aire y las vibraciones excesivas durante el lanzamiento, y una torre de cancelación de lanzamiento (LAT) equipada con un motor de cancelación, un motor de control de nivelación y un motor de lanzamiento.

La prueba tuvo lugar a las 7:00 a.m., hora local en Cabo Ca√Īaveral. Los ingenieros de la NASA colocaron una versi√≥n b√°sica y reducida de la nave Orion sobre un misil Peacekeeper modificado construido por Northrop Grumman y suministrado por la Fuerza A√©rea de los Estados Unidos. Activaron la secuencia de aborto a los 55 segundos del lanzamiento, un momento cr√≠tico en que, a una altitud de alrededor de 10 kil√≥metros, el cohete alcanz√≥ Max Q, la etapa en la que sufre la mayor tensi√≥n aerodin√°mica.

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En un abrir y cerrar de ojos, el motor de aborto se disparó, empujando el módulo lejos del cohete. Libre del misil Peacekeeper, la estructura abortada en océano de torre disparó su motor de lanzamiento, dejando que el módulo cayera al Océano Atlántico.

Como medida de reducci√≥n de costes, y para impulsar su programa de pruebas, la NASA no implement√≥ ning√ļn paraca√≠das en esta la prueba. El sistema de paraca√≠das se considera terminado tras las exitosas pruebas del a√Īo pasado.

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Durante una conferencia de prensa previa a la prueba, un funcionario de la NASA dijo que la c√°psula golpear√≠a el oc√©ano a una velocidad de 500 kil√≥metros por hora, y ‚Äúno esperaban que se mantuviera intacta‚ÄĚ, seg√ļn SpaceNews. Dicho esto, la NASA espera recuperar 12 registradores de datos expulsados ‚Äč‚Äčpor la c√°psula durante su descenso, a partir de los cuales recuperar√°n ‚Äúinformaci√≥n sobre el rendimiento del sistema de cancelaci√≥n‚ÄĚ.

Después de varios retrasos y contratiempos, la prueba de hoy marcó una importante victoria para la NASA.

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‚ÄúEl lanzamiento es una de las partes m√°s dif√≠ciles y peligrosas de ir a la Luna‚ÄĚ, dijo Mark Kirasich, director del programa Orion. ‚ÄúEsta prueba imit√≥ algunas de las condiciones m√°s dif√≠ciles que Orion enfrentar√° en caso de que se produzca una emergencia durante la fase de ascenso del vuelo. Hoy, el equipo demostr√≥ nuestras capacidades de cancelaci√≥n en condiciones exigentes y dio un paso enorme hacia el primer vuelo de Artemis que llevar√° gente a la Luna‚ÄĚ.

La NASA a√ļn debe completar la construcci√≥n del cohete SLS, seguido de la misi√≥n Artemis 1, que consistir√° en el lanzamiento de un m√≥dulo Orion sin tripular, y de Artemis 2, que incluir√° tripulaci√≥n. A√ļn no hay fecha definida para estos lanzamientos, pero la prueba de hoy es un avance para el programa.