Serpiente Azteca. Foto: Matthew Hadley / Flickr, bajo licencia Creative Commons.

Se sabe que las enfermedades que portaban los conquistadores espa√Īoles fueron la principal causa del colapso del imperio azteca, pero nunca se ha podido concretar cu√°l fue la plaga concreta que diezm√≥ esta civilizaci√≥n. Un nuevo estudio ha dado con un culpable sorprendente: la Salmonella.

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Basta con ver las cifras del declive de los aztecas para comprender por qu√© su colapso despierta a√ļn tanta fascinaci√≥n. Los registros son brutales. En 1519, Hernan Cort√©s y sus hombres desembarcaron por primera vez en Mexico. En aquella √©poca se calcula que viv√≠an all√≠ 25 millones de aztecas. Un siglo despu√©s apenas quedaba un mill√≥n con vida.

De todas las plagas que asolaron a los aztecas, la m√°s devastadora fue la que tuvo lugar entre 1545 y 1550. En solo 5 a√Īos, una serie de brotes infecciosos acabaron con el 80% de la poblaci√≥n. Entre los pat√≥genos causantes de semejante mortalidad se especula con el tifus, las paperas o la viruela. Un estudio del 2002 hablaba incluso de alg√ļn tipo de fiebre hemorr√°gica virulenta.

Por primera vez, un equipo de investigadores del Instituto Max Planck ha obtenido pruebas sobre la plaga de esos a√Īos, y apuntan a una variante especialmente mortal de la salmonella.

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Panor√°mica del conjunto monumental de Monte Alb√°n, en el estado de Oaxacan. Foto: 16:9clue / Flickr, bajo licencia Creative Commons.

Para llegar a esta conclusión, los científicos han examinado ADN proveniente de los dientes de 29 personas enterradas en Oaxacan de las que se sabe por registros históricos que 24 perecieron en ese brote infeccioso. Tras separar el ADN bacteriano, lo compararon con el de 2.700 patógenos actuales. Lo que encontraron fue restos de Salmonella Paratyphi C, una variante letal de la salmonelosis que provoca fiebre tifoidea (no es lo mismo que el tifus).

300 a√Īos antes de ese brote hubo otros similares en Europa. La cuesti√≥n es si se trata del mismo pat√≥geno o no. El estudio del Instituto Max Planck a√ļn est√° pendiente de revisi√≥n, y otros investigadores se muestran reacios a considerar a la Salmonella Paratyphi C como el √ļnico causante de una mortalidad tan elevada. Por lo pronto, es la primera vez que se recogen pruebas de ADN capaces de arrojar algo de luz sobre el colapso de la civilizaci√≥n azteca, pero a√ļn queda mucho por estudiar antes de tener una imagen completa de lo que pas√≥. [v√≠a Science Alert]