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Si alguien pone en tus manos una pesa de 100 gramos y otra de 120, es casi seguro que puedas distinguirlas¬†simplemente sopes√°ndolas. Sin embargo, si haces lo mismo con dos pesas de 200 y 220 gramos descubrir√°s que ya no las diferencias. ¬ŅC√≥mo es posible si la diferencia sigue siendo de 20 gramos?

Resulta que en 1834, el fisiólogo alemán Ernst Heinrich Weber se percató del mismo curioso fenómeno, y ello le llevó a formular una ecuación que hoy se conoce precisamente como Ley de Weber.

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La ley de Weber, o ley de Weber-Fechner (porque fue el psicólogo Gustav Theodor Fechner el que le dio su forma definitiva) establece que existe una relación cuantitativa directa entre la magnitud de un estímulo físico y cómo este es percibido, pero ambas no crecen en la misma proporción.

Otra forma de enunciarlo es que si un est√≠mulo crece en progresi√≥n geom√©trica, la percepci√≥n evolucionar√° en progresi√≥n aritm√©tica. En otras palabras, que a medida que el est√≠mulo crece en intensidad, nuestra capacidad para percibirlo no lo hace de la misma manera, y por tanto nos es imposible detectar peque√Īas variaciones del mismo.

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El ejemplo con pesas es simple de entender, pero lo importante es que la ley de Weber-Fechner no solo se aplica a nuestra capacidad de percibir el peso de los objetos. Se aplica a toda nuestra percepción. Es la razón, por ejemplo, por la que distinguimos inmediatamente la luz de una vela en una habitación a oscuras pero la pasamos por alto si la habitación está bien iluminada. Explica incluso por qué a medida que envejecemos nos da la sensación de que el tiempo pasa cada vez más rápido.

La ley implica que nuestra percepci√≥n se puede explicar de manera matem√°tica mediante un logaritmo aplicado a procesos f√≠sicos y qu√≠micos. Entre sus consecuencias m√°s importantes est√° el haber sentado no pocas bases cient√≠ficas en el mundo de la psicolog√≠a. Hoy en d√≠a se usa hasta en marketing. Cuando un fabricante se propone reducir el tama√Īo de su producto (La conocida marca Cardbury‚Äôs lo hizo con sus tabletas de chocolate) lo hace siguiendo esta ley para que los consumidores no noten la diferencia. [v√≠a Numberphile]