Un investigador brit√°nico trabajando en Salisbury el pasado 6 de julio.
Photo: Matt Dunham (AP)

En marzo de 2018, un hombre llamado Sergei Kripal y su hija Yulia aparecieron enfermos en un parque en Salisbury, Reino Unido. Las investigaciones revelaron que habían sido envenenados por una rara sustancia llamada Novichok. Otras dos personas acaban de intoxicarse con la misma neurotoxina.

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Las dos v√≠ctimas de esta semana son una pareja de brit√°nicos llamados Charlie Rowley y Dawn Sturgess. Ambos cayeron enfermos al d√≠a siguiente de pasear por las calles a apenas 13 kil√≥metros de donde aparecieron muertos los Kripal. Aunque al principio se pens√≥ en una intoxicaci√≥n por consumo de drogas adulteradas, los expertos en toxicolog√≠a del laboratorio Porton Down science park han confirmado que se trata de la misma sustancia. La mujer, de 44 a√Īos, ha fallecido el domingo 8. Su compa√Īero se encuentra hospitalizado en estado cr√≠tico.

La toxina m√°s secreta del mundo

¬ŅQu√© es el Novichok y en qu√© se relacionan los Kripal con las de esta pareja de ciudadanos brit√°nicos? La respuesta se remonta a los a√Īos 70. En esa d√©cada, la Uni√≥n Sovi√©tica comenz√≥ a desarrollar en secreto una nueva serie de agentes qu√≠micos letales. Los experimentos terminaron en los 90 y se saldaron con la creaci√≥n de varias sustancias llamadas gen√©ricamente Novichok que est√°n consideradas los venenos m√°s potentes del mundo.

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Oficiales rusos decomisando armas qu√≠micas en una instalaci√≥n de Gorny en mayo del a√Īo 2000.
Photo: AP Images

Gran parte del problema con el Novichok es que solo lo conocemos por un pu√Īado de an√°lisis independientes y documentos de inteligencia. Rusia niega haber desarrollado nunca una sustancia con ese nombre y, desde luego, nunca se ha usado en el campo de batalla. En septiembre de 2017, Rusia anunci√≥ haber destruido todo su arsenal de armas qu√≠micas ilegales, pero c√≥mo el Novichok ni siquiera est√° registrado es dif√≠cil saber si el gobierno de Putin a√ļn guarda cantidades de esa sustancia.

De hecho, los cient√≠ficos ni siquiera conoc√≠an su composici√≥n hasta 1990. Hasta entonces solo ten√≠an descripciones de cient√≠ficos rusos e informes de espionaje. Ese a√Īo, la agencia de seguridad alemana logr√≥ hacerse con una muestra de Novichok entregada por un cient√≠fico ruso y cient√≠ficos suecos lograron analizar su composici√≥n y a√Īadirla a la lista de la ONU de sustancias qu√≠micas prohibidas.

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Un pesticida muy persistente

El Novichok es, en esencia, un pesticida, pero uno tan potente que puede matar a una persona en minutos. Seg√ļn la versi√≥n, se cree que es entre 8 y 10 veces m√°s potente que el Agente VX, una de las neurotoxinas m√°s potentes del mundo.

A nivel qu√≠mico es un compuesto organofosforado que funciona como un inhibidor de la enzima acetilcolinesterasa. En otras palabras, impide que el organismo elimine un neurotransmisor llamado acetilcolina, lo que provoca espasmos involuntarios en los m√ļsculos de todo el cuerpo. La muerte se produce por insuficiencia respiratoria cuando los pulmones se llenan de fluido o por fallo card√≠aco.

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Personal militar investigando las muertes de marzo de 2018.
Photo: Frank Augstein (AP)

El Novichok se dise√Ī√≥ como un agente binario que generalmente se sintetiza en forma de polvo. Por separado, los componentes son dif√≠cilmente detectables y solo cuando se juntan se convierten en letales. Una de las razones por las que es tan peligroso es porque tiene una vida √ļtil muy larga. El compuesto no se evapora ni se disuelve f√°cilmente y puede permanecer en un objeto durante a√Īos. La intoxicaci√≥n se produce por inhalaci√≥n, ingesti√≥n o contacto, aunque en este √ļltimo caso los efectos son m√°s lentos. Tambi√©n es muy dif√≠cil de neutralizar una vez ha entrado en el organismo porque su antagonista, la antropina, puede provocar tambi√©n la muerte si no se administra en la dosis exacta.

Tocar el objeto equivocado

Todo esto nos lleva de nuevo a la muerte de esta semana en Reino Unido, que parecen no guardar relaci√≥n con los sucesos que tuvieron lugar en marzo. Sergei Kripal era un agente doble del servicio secreto sovi√©tico. Seg√ļn las investigaciones, su ataque y el de su hija fue un ajuste de cuentas, pero es muy dif√≠cil atribuirlo directamente a los servicios de inteligencia Rusos.

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Photo: Getty

El gobierno ruso, por supuesto, neg√≥ toda implicaci√≥n en el ataque, y en Reino Unido tampoco se han atrevido a formular acusaciones porque el crimen podr√≠a ser obra de la mafia rusa o de alg√ļn asesino independiente que hubiera tenido acceso a una partida de Novichok.

En cuanto a Charlie Rowley y Dawn Sturgess, todo indica que de alguna manera trabaron contacto con alg√ļn objeto contaminado por la misma toxina que afect√≥ a los Kripal, pero los investigadores no est√°n seguros de qu√© puede ser. M√°s de 100 investigadores de la polic√≠a se afanan en localizar de d√≥nde proviene esta contaminaci√≥n por Novichok, aunque de momento descartan que haya que activar una alerta generalizada en Salisbury. Tan solo han recomendado a la poblaci√≥n que se abstengan de tocar objetos extra√Īos que encuentren en el suelo, especialmente si se trata de jeringuillas o contenedores m√©dicos sospechosos. [BBC y The Guardian]

Actualización: En una primera versión de este texto se aseguraba por error que los Kripal murieron a consecuencia del ataque. No fue así. Se ha corregido ese fallo en todo el artículo. (Gracias @AlfredoMartnezR)