GIF: Sam Woolley (Gizmodo)

Tu jefe teclea en Slack ‚ÄúHola‚ÄĚy luego parece escribir durante 10 minutos. ¬ŅQu√© demonios est√°n escribiendo? ¬ŅQu√© esta pasando? ¬ŅSimplemente tecle√≥ el comienzo de una frase, se levant√≥ a por algo y esa maldita cosa continuamente te sugiere que definitivamente est√°s despedido? Tal vez.

Eso por no mencionar otras conversaciones a√ļn m√°s angustiosas. Tu pareja escribe ‚Äútenemos que hablar‚ÄĚ, y el indicador empieza a aparecer y desaparecer. ¬ŅSer√° que est√° haciendo pausas para pensar algo? ¬ŅEstar√° borrando constantemente lo que acaba de escribir porque est√° tratando de encontrar las palabras para cortar definitivamente y de la manera m√°s limpia posible? Probablemente.

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Pueden ser una serie de puntos parpadeantes o una simple frase expl√≠cita que nos avisa de que alguien est√° escribiendo. Sea cual sea el caso, la funci√≥n de mensajer√≠a conocida como indicador de escritura es a la vez una herramienta √ļtil y una fuente de ansiedad para muchas personas. Saber m√°s sobre c√≥mo funciona puede al menos limitar los juegos de adivinanza que nos causan estr√©s.

Al igual que muchas personas que trabajan en una oficina en estos d√≠as, mis interacciones con compa√Īeros de trabajo est√°n casi totalmente relegadas a Slack, una popular aplicaci√≥n de mensajer√≠a del equipo. Fuera del trabajo, uso diferentes aplicaciones de mensajer√≠a para mantenerme al d√≠a con amigos y seres queridos. Adem√°s, soy al√©rgico a las llamadas telef√≥nicas. A resultas de ello, siempre hay alguien escribiendo. Como la mayor√≠a de las personas, procuro no pensar mucho en ello a menos que sea uno de esos incidentes potencialmente importantes, en cuyo caso me convierto en un saco de nervios, neurosis y paranoia.

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Photo: Pexels

En aras de limitar mis propios ataques de p√°nico, contact√© con David Auerbach, un ingeniero de software y escritor que comenz√≥ en Microsoft cuando solo ten√≠a 22 a√Īos y se uni√≥ a la compa√Ī√≠a a tiempo completo en 1999. Le asignaron al equipo que trabaja en MSN Messenger Service, y ayud√≥ a construir el primer indicador de escritura en un producto principal para la compa√Ī√≠a.

Lo primero que quer√≠a saber era si Microsoft ten√≠a una patente sobre los indicadores de escritura y todos los dem√°s pagan para obtener una licencia. Auerbach dijo que est√° seguro de que hay alguna patente, pero duda de que otras compa√Ī√≠as la est√©n utilizando. ‚ÄúLa forma en que las compa√Ī√≠as tecnol√≥gicas trabajan es que todo se patenta, pero rara vez se aplica. Es m√°s un mecanismo de defensa en caso de destrucci√≥n mutua‚ÄĚ, explica.

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La idea es que si Microsoft acude a Facebook para exigir que pague por una patente, Facebook simplemente contraatacar√° con una de sus propias patentes que Microsoft est√° violando. El a√Īo pasado, Microsoft patent√≥ un nuevo indicador de escritura ‚Äúmejorado‚ÄĚ con algunos cambios cosm√©ticos menores. Existen todo tipo de peque√Īas patentes relacionadas con entradas de teclado que probablemente har√≠an pedazos el mundo tecnol√≥gico si se hicieran cumplir rigurosamente.

Cuando los ingenieros de Microsoft eligieron por primera vez agregar un indicador de escritura al servicio Messenger, fue en un momento en que los protocolos de telecomunicaciones del mundo real todav√≠a estaban en plena construcci√≥n y los emojis a√ļn estaban a a√Īos de distancia. La notificaci√≥n ten√≠a un prop√≥sito m√°s pr√°ctico que simplemente humanizar la comunicaci√≥n: permit√≠a saber que la persona con la que estabas conversando todav√≠a estaba conectado. ‚ÄúEn las antiguas conexiones telef√≥nicas, alguien pod√≠a aparecer en l√≠nea, pero en realidad estaba desconectado porque el corte no se registraba durante un tiempo‚ÄĚ, explica Auerbach. La nueva funci√≥n les dio a los usuarios una se√Īal de que pod√≠an seguir escribiendo tranquilos y no estaban hablando en el vac√≠o. Era m√°s una fuente de comodidad que de nervios.

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Las cosas han cambiado mucho dese entonces., En el mundo en que vivimos hoy lo normal es que todos est√°n conectados todo el tiempo. Podemos encogernos de hombros y seguir con nuestra vida cuando alguien dice: ‚Äúoye, lo siento, acabo de leer esto‚ÄĚ, dos d√≠as despu√©s de que les enviamos un mensaje de texto que sabemos que vieron mucho antes. Sin embargo, cada vez hay m√°s personas que utilizan aplicaciones de mensajer√≠a en l√≠nea y ello conlleva una mayor necesidad de una especie de polic√≠a de tr√°fico. Ah√≠ es donde los indicadores de escritura cumplen su funci√≥n m√°s valiosa. Cuando hay 1o personas en un chat de grupo o 100 compa√Īeros de trabajo conectados a un solo canal Slack, el indicador nos deja saber que tal vez deseemos esperar unos segundos para no interrumpir a otros.

En el caso de aquella funci√≥n pionera de Microsoft, la memoria de Auerbach es un poco vaga sobre c√≥mo se implement√≥ exactamente, pero cree que la notificaci√≥n de que alguien estaba escribiendo se activaba con la primera pulsaci√≥n de tecladoy se manten√≠a a medida que se pulsaran m√°s teclas. Si no se registraban pulsaciones despu√©s de cinco o 10 segundos, el indicador desaparec√≠a. Por lo que √©l recuerda, esa era la √ļnica funci√≥n, un usuario escrib√≠a o no. El a√Īadido de la frase ‚ÄúJane ha escrito algo‚ÄĚ lleg√≥ m√°s tarde.

Photo: AP Images

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En su mayor parte, notificar a los usuarios que alguien ha ingresado texto -es decir, que escribieron algo pero han parado y ya no escriben de manera activa- no es tan utilizado hoy como lo era hace d√©cadas. Lo que tambi√©n lleva a preguntarnos si algunos servicios simplemente nos mienten y dicen que alguien est√° escribiendo cuando en realidad escribieron algo y se detuvieron. No podemos asegurar al cien por cien que ning√ļn servicio utiliza un sistema tan idiota hoy, pero es muy poco probable. No solo ser√≠a molesto, sino que consumir√≠a un tr√°fico brutal. En los d√≠as de Auerbach en Microsoft, el equipo estim√≥ que el 95 por ciento de los mensajes que flu√≠an a trav√©s de los servidores eran solo la repetici√≥n constante de que alguien estaba escribiendo. Solo el 5 por ciento de los mensajes eran en realidad frases completas entre los usuarios.

Desafortunadamente, el hecho de que Microsoft fuera la primera en a√Īadir esa funci√≥n no significa que todos usen ese mismo est√°ndar. Las compa√Ī√≠as tienden a adaptar sus indicadores de escritura de forma un poco diferente. Probablemente llevar√≠a m√°s tiempo explicar las formas en que cada servicio de mensajer√≠a ofrecido por Google maneja esa funci√≥n de lo que cualquiera quisiera leer. Solo por poner un ejemplo, Slack nos remiti√≥ el siguiente resumen b√°sico de c√≥mo funciona su enfoque particular de los indicadores de escritura:

Slack muestra el indicador de escritura que se activa cuando comenzamos a pulsar teclas, pero no si solo hemos hecho click en la caja de texto. El indicador no se activa si alguien está escribiendo un comando de la aplicación como los que comienzan por /. Tampoco se activa cuando el usuario toca las teclas para ejecutar comandos para activar negritas, cambiar de canal, etc.

Si el usuario se para por m√°s de cinco segundos, el aviso de que est√° escribiendo desaparece. Slack usa los siguientes mensajes por defecto: ‚ÄúJane est√° escribiendo‚ÄĚ, ‚ÄúJane y John est√°n escribiendo‚ÄĚ, o ‚ÄúVarias personas est√°n escribiendo‚ÄĚ si hay tres o m√°s usuarios tecleando. La notificaci√≥n se puede desactivar.

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En cuanto a otras plataformas, parecen funcionar de manera muy parecida. Facebook no quiso especificar como funciona la notificación en sus chats, pero Hanry Barakat, ingeniero de Microsoft Messenger, nos dijo lo siguiente:

Solo ver√°s el indicador de esacritura cuando alguien est√° escribiendo activamente. No cuando alguien ha activado la caja de texto pero no est√° escribiendo nada. Adem√°s, el indicador desaparece completamente si la persona deja de escribir.

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Nuestras propias pruebas indican que se activa tan pronto como pulsamos un caracter, incluso aunque sea un espacio. El indicador desaparece en unos 5 a 10 segundos si se deja de escribir.

Apple no ha respondido a nuestra petición de explicar cómo funciona, pero de nuevo nuestras pruebas indican que el indicador de escritura e iMessage aparece en cuanto pulsamos una tecla. Si dejamos de escribir pero sigue habiendo texto, tarda 60 segundos en desaparecer. Si borramos completamente lo que haya en la caja de texto desaparece solo en 5 segundos. También se activa si cargamos una imagen aunque no la enviemos.

Auerbach no se siente particularmente culpable por haber creado junto a sus compa√Īeros de Microsoft el indicador de escritura, pero entiende que en la comunicaci√≥n actual pueda ser una fuente de estr√©s en determinadas conversaciones. El ingeniero cree que todas las aplicaciones de mensajer√≠a deber√≠an permitir desactivarlo y un pu√Īado de ellas no deber√≠an a√Īadirlo jam√°s. ‚ÄúCreo que es de las pocas cosas que podr√≠an hacer de Twitter un lugar a√ļn peor. Por el amor de Dios, Twitter, ni se te ocurra‚ÄĚ.