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Revive el emocionante primer lanzamiento del transbordador espacial, casi 40 años después

Era casi mediodía. El cielo estaba despejado. El aire estaba tibio. Después, un estruendo ensordecedor significaba que ya había sucedido. El Columbia había sido lanzado al espacio, lo que significaba el comienzo de una nueva era, más práctica y más liberadora en la exploración espacial.

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El 12 de abril de 2020 se cumple el 39 aniversario del lanzamiento de STS-1, el primer vuelo orbital del transbordador espacial. El vuelo, que duró un poco más de 54 horas y consistió en 36 órbitas completas del planeta, fue tripulado por solo dos astronautas: John W. Young y Robert L. Crippen. La misión fue, básicamente, una prueba del lanzamiento y la capacidad orbital del transbordador espacial antes de los vuelos que transportarían satélites, módulos de estaciones espaciales, equipos experimentales y otras cargas.

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La cobertura del medio CBS del lanzamiento destaca cuán importante fue el hito de este lanzamiento en concreto para la exploración espacial y Estados Unidos en general. Puedes verla a continuación, y presenciar, como si lo hubieses vivido en carne propia, cómo el conductor guiaba a toda la audiencia mientras observan que se hacía historia. Y es que la llegada del transbordador espacial representó un cambio revolucionario de la nave espacial de un solo uso de combustible líquido que se utilizaba hasta entonces. En lugar de tener que descartar una nave completa después de cada misión, el transbordador espacial podría reutilizarse con nuevos componentes de cohetes conectados. No fue el primer vuelo espacial, ni el más largo, ni el más lejano, pero sin embargo, representó un logro muy importante, apenas veinte años después del primer vuelo espacial tripulado por el cosmonauta soviético Yuri Gagarin.

Ahora, han pasado casi 40 años desde de STS-1, y hoy en día los transbordadores espaciales ya se han retirado, y el propio Columbia se perdió por completo en una lamentable tragedia, pero los viajes espaciales continúan. Los vehículos reutilizables que compondrán la próxima generación de naves espaciales pueden parecerse (en aspecto) mucho más a las cápsulas Apolo de los años 60 y 70 que al transbordador espacial, pero han demostrado ser prometedoras. Cuando finalmente veamos el lanzamiento de esos cohetes con tripulaciones a bordo, apuesto a que será tan emocionante como lo fue en 1981.

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