A medida que el cometa 67P/Churyumov‚ÄďGerasimenko se acerca al sol, su superficie est√° cambiando ante nuestros ojos. Cient√≠ficos de la Agencia Espacial Europea han captado por primera vez el origen del polvo y gases que emite el cometa. Provienen de enormes agujeros que est√°n apareciendo en su superficie.

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La c√°mara de alta resoluci√≥n OSIRIS que lleva Rosetta ha detectado ya 18 de estos agujeros circulares. Algunos de tan solo unas decenas de metros de di√°metro. Otros de hasta 220 metros de di√°metro y 185 de profundidad. Los agujeros comenzaron a formarse en agosto, y muchos de ellos a√ļn siguen activos. De sus paredes emanan part√≠culas de polvo y gases que son los que forman la caracter√≠stica cola del cometa.

La ESA ha dedicado estos meses a estudiar estos agujeros y acaba de publicar un estudio sobre su origen en la revista Nature. Seg√ļn explican, los pozos circulares se forman debido a un proceso no muy diferente del que se cree causa los peculiares agujeros aparecidos en los √ļltimos a√Īos en Siberia. En el caso del cometa 67/P, una fuente de calor hace que se sublimen dep√≥sitos subterr√°neos de hielo. El terreno, incapaz de soportar el peso se desploma sobre el vac√≠o reci√©n creado dando lugar a un pozo de forma circular.

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Aparte de la emisión de polvo y partículas causada por el propio desplome, en muchos casos las paredes de los agujeros siguen emitiendo gases y partículas meses más tarde ya que la luz del sol hace que se sublimen más gases.

La gran inc√≥gnita ahora es explicar el mecanismo concreto de calor interno que sublima el hielo en primer lugar. La hip√≥tesis m√°s obvia es que se debe al propio calor del Sol, pero a√ļn hay mucho que estudiar para determinar el proceso exacto. Tambi√©n hay mucha expectaci√≥n por saber si el proceso que socava el cometa se har√° m√°s agudo a medida que el cometa se acerque a su perihelio, previsto para el d√≠a 13 de agosto. De momento no hay inquietud por la posibilidad de que el fen√≥meno afecte al m√≥dulo de aterrizaje Philae.

Es la primera vez que se logra registrar este fenómeno en imágenes. Dennis Bodewits de la Universidad de Maryland y uno de los autores del estudio, destaca la enorme importancia que tiene el que podamos estudiar estos fenómenos geológicos tan de cerca. Rosetta ha logrado captar algunas fotos de esos agujeros a distancias de solo 7 kilómetros de la superficie del cometa y con resoluciones de hasta 45 centímetros por píxel. [ESA vía Universidad de Maryland]

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Fotos y gr√°ficos: ESA

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