No recordamos nada de cuando √©ramos un feto. No recordamos lo que o√≠mos ni lo que olimos, y desde luego no recordamos lo que vimos. As√≠ que los fetos, su desarrollo y sus experiencias son una curiosidad natural. ¬ŅCu√°ndo y c√≥mo comienzan los fetos participar en la experiencia humana? ¬ŅPueden reconocer caras desde el √ļtero?

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Un equipo de cient√≠ficos brit√°nicos cree que sus investigaciones demuestran que los fetos prefieren las se√Īales visuales de aspecto facial. Es decir, que los fetos pueden reconocer las caras proyectadas en el interior del √ļtero. Aunque la comprensi√≥n del desarrollo fetal es importante, otros investigadores no creen que el estudio pruebe su hip√≥tesis. Juzga t√ļ mismo.

La investigación comienza con patrones geométricos de tres puntos dispuestos en triángulo o triángulo invertido. Esencialmente han repetido los experimentos hechos en el pasado con recién nacidos, que partían de que ciertos patrones geométricos, en este caso el triángulo al revés, se parecen más a las caras. Los investigadores determinaron la orientación del feto y luego proyectaron un arreglo de las luces en el vientre de 39 mujeres embarazadas en su tercer trimestre, ya sea a la derecha o a la izquierda de las cabezas de los bebés. Medían y comparaban con la ecografía cuánto fetos volvían la cabeza.

Los resultados parecen demostrar su hip√≥tesis: los fetos volvieron m√°s su cabeza hacia el tri√°ngulo de puntos invertido (los parecidos a la cara) que al tri√°ngulo de puntos regular, seg√ļn la investigaci√≥n publicada hoy en Current Biology.

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El mero hecho de hacer este tipo de investigaciones tiene importancia. ‚ÄúEs la primera vez que veo evidencias de que el feto humano responde diferencialmente a la luz modelada‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo Mark Johnson, codirector de Birkbeck, el Centro del Cerebro y el Desarrollo Cognitivo de la Universidad de Londres. Ha habido muchos estudios sobre c√≥mo los fetos responden a los sonidos, pero muy poca informaci√≥n sobre las respuestas a la luz. Y los instintos del reci√©n nacido como la succi√≥n, el aferramiento e incluso el giro de la cabeza son importantes para la supervivencia. As√≠ que esta l√≠nea de investigaci√≥n puede aportar pruebas de cu√°ndo y c√≥mo los fetos comienzan a desarrollar esos instintos.

Pero Johnson y otros investigadores leyeron el art√≠culo con mucho escepticismo. Hay una frase del estudio que destaca, seg√ļn la psic√≥loga del desarrollo Jane DiPietro, que dirige el Johns Hopkins Fetal Development Project. Esta frase: ‚ÄúDebe tambi√©n ser observado que los resultados del presente estudio no implican que el feto puede responder a las caras presentadas externamente bajo circunstancias diarias‚ÄĚ. Esto casi se contradice con el t√≠tulo del estudio: ‚ÄúEl feto humano prefiere los est√≠mulos visibles con un aspecto facial‚ÄĚ.

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‚ÄúTengo pocas preocupaciones con respecto a su conclusi√≥n. La noci√≥n de que una preferencia por las caras comienza antes del nacimiento como algo innato no es implausible‚ÄĚ, dijo. ‚ÄúLo que me molesta es que este estudio no lo demuestre de ninguna manera. Estoy consternada por el t√≠tulo. Me parece sensacionalista y no basado en los datos‚ÄĚ.

Hay muchas razones para ser esc√©pticos. La visi√≥n de los beb√©s contin√ļa desarroll√°ndose despu√©s del nacimiento, y los reci√©n nacidos podr√≠an tener dificultades para distinguir entre los diferentes patrones o ver las cosas a distancia. Por otro lado, el n√ļmero de vueltas de cabeza hechas por un feto es una medida inexacta. Adem√°s, mientras los investigadores proyectaban tres puntos de luz en el √ļtero, supusieron ‚ÄĒpero no vieron‚ÄĒ qu√© patr√≥n observaba el feto. Y, lo que es m√°s importante, los fetos pasan la mayor parte del tiempo dormidos, dijo DiPietro. Los investigadores dijeron que descartaron casos en los que el beb√© estaba en un sue√Īo profundo, pero los fetos podr√≠an haber estado durmiendo ligeramente y despertando con los brillos de luz. DiPietro cree que hay demasiados supuestos a cada paso del estudio.

E incluso esos supuestos básicos podrían estar equivocados. Ya hay dudas sobre la hipótesis de que los bebés prefieren patrones geométricos parecidos a los de la cara.

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Entonces, ¬Ņpor qu√© cubrir este estudio? Hay muchas razones. Los estudios con t√≠tulos sensacionalistas se cubren con frecuencia sin escepticismo, y los comunicados de prensa pueden ser compartidos sin presentar las limitaciones del estudio. DiPietro est√° preocupada de que la gente que busca hacer algo de dinero podr√≠a utilizar estos resultados para crear productos que muestran caras a los fetos en el √ļtero, de la misma manera que la gente toca m√ļsica para los fetos en el √ļtero. ‚ÄúLa naturaleza ha dise√Īado el sistema perfecto para desarrollar a un ni√Īo‚ÄĚ, dijo. ‚ÄúA√Īadir est√≠mulos externos pensando que est√°s haciendo algo para fomentar el desarrollo est√° interfiriendo con el sistema‚ÄĚ.

Los autores del estudio no respondieron a una solicitud de comentario. Pero en lugar de desechar esta evidencia o tomarla como un hecho, Johnson dijo que los científicos deberían hacer un estudio de réplica más riguroso con menos fuentes de prejuicios o suposiciones.

As√≠ que si est√°s embarazada y el mes que viene alguien trata de venderte alg√ļn tipo de linterna que brilla en tu vientre para tu feto, no la compres. La ciencia est√° lejos de ser concluyente, y nadie sabe ni siquiera si es una buena idea.

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[Current Biology]