Fotograma de Kong

Cuando vemos pel√≠culas como Godzilla o King Kong sabemos que esas criaturas son totalmente irreales. Lo sabemos, entre otras cosas, por el desproporcionado tama√Īo que tienen. Pero si los observamos desde el prisma de la f√≠sica, ¬Ņqu√© tama√Īo m√°ximo podr√≠a llegar a tener un animal en la Tierra?

No sólo King Kong, en el mundo del cine tenemos muchos ejemplos, sin ir más lejos la reciente Kong: Skull Island. Todos estos films nos suelen mostrar un mismo espacio solitario, generalmente una isla, donde unos exploradores/científicos acuden y se encuentran con criaturas gigantescas que pesan toneladas.

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Si bien la gran mayor√≠a de estas pel√≠culas no trata de ser realistas ni de tener una precisi√≥n cient√≠fica, el hombre s√≠ podr√≠a cuestionarse la altura m√°xima que podr√≠a alcanzar una criatura. Es m√°s, de existir tal criatura tan alta como un rascacielos, ¬Ņpodr√≠a llegar a tener tambi√©n una fuerza como para aplastar helic√≥pteros como lo hace King Kong?

Partiendo de la base, como decíamos al principio, de que es imposible que exista un bicho de esas proporciones viviendo en nuestro planeta, principalmente porque no son organismos físicamente viables, sí podríamos marcas los puntos máximos a los que podrían llegar de acuerdo a las leyes de la física.

Fotograma de King Kong

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Eso es precisamente lo que ha hecho el paleobi√≥logo de la Universidad de Stanford, Jonathan Payne. El hombre ha realizado una extensa investigaci√≥n sobre c√≥mo el tama√Īo del cuerpo ha evolucionado a lo largo de la historia de la vida. Y lo ha hecho a trav√©s de dos bases: gravedad y biomec√°nica. Seg√ļn explica Payne:

Si tomas un animal y lo explotas en tama√Īo, la matem√°tica dicta que la masa de la criatura aumentar√° c√ļbicamente o por un factor de tres. Sin embargo, por la misma proporci√≥n de aumento de tama√Īo, el ancho del cuerpo de la criatura, y por lo tanto sus huesos y m√ļsculos, aumentar√≠an s√≥lo por un factor de dos. A medida que crecen necesitan dedicar cada vez m√°s masa corporal a sus huesos para mantenerse.

Payne pone un ejemplo muy gr√°fico que todos podemos entender: las ara√Īas. Si normalmente no vemos ara√Īas m√°s grandes en un cuarto de ba√Īo es precisamente porque sus piernas se romper√≠an bajo su peso corporal.

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Debido a estas leyes, si tom√°ramos a un gorila occidental de 150 kilos para aumentarlo a un factor de 20, ser√≠a f√≠sicamente imposible. En este caso y seg√ļn apunta la paleoec√≥loga Felisa Smith, de la Universidad de Nuevo M√©xico:

El esqueleto y los m√ļsculos de la criatura resultante no podr√≠an soportar su masa. Los animales m√°s grandes necesitan miembros m√°s grandes y m√°s gruesos para defenderse. Lo que hace improbable que cualquier criatura en la Tierra haya excedido las 100 toneladas. El pobre King Kong ni siquiera podr√≠a caminar, mucho menos atacar a personas y helic√≥pteros.

El elefante como el animal m√°s grande

Elefante africano. Wikimedia Commons

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Por esta raz√≥n no es de extra√Īar que los animales terrestres m√°s grandes del planeta, los elefantes, est√©n muy lejos de King Kong. Pensemos en el elefante africano. El animal puede alcanzar los 4 metros de altura y pesar m√°s de 7 toneladas. Sin embargo, en el pasado la vida era mucho m√°s grande. El ejemplo m√°s claro lo tenemos en los dinosaurios (los Titanosauria pod√≠an llegar a los 37 metros de largo, 20 metros de altura y pesar cerca de 80 toneladas). Ni siquiera entonces pod√≠an igualarse a King Kong.

La razón tiene que ver con el hecho de que los dinosaurios eran reptiles, y hoy vivimos en una época dominada por los mamíferos. Para mantener su temperatura corporal más alta los mamíferos de sangre caliente gastan aproximadamente 10 veces más energía en sus metabolismos que los reptiles de sangre fría.

Esto es energ√≠a que un mam√≠fero no puede dedicar para aumentar su tama√Īo corporal. Por lo tanto, tiene todo el sentido que los mam√≠feros m√°s grandes que conocemos sean aproximadamente la d√©cima parte de los reptiles m√°s grandes jam√°s encontrados.

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La ballena azul

Ballena azul. Wikimedia Commons

La ballena azul tambi√©n se suele nombrar como el animal m√°s grande que existe en la Tierra, no en vano puede llegar a pesar 200 toneladas. Lo que pasa es que en el agua las reglas son diferentes. Como explican los investigadores, la flotabilidad del agua ayuda a sostener los cuerpos de las criaturas marinas, quitando parte de la tensi√≥n de sus m√ļsculos y esqueletos. Seg√ļn explica Smith:

Las ballenas azules podr√≠an ser te√≥ricamente a√ļn m√°s grandes de lo que son en la actualidad, pero los bi√≥logos creen que el per√≠odo de gestaci√≥n relativamente corto de las ballenas azules para su tama√Īo corporal ‚Äďde tan s√≥lo 11 meses- limita su tama√Īo. Visto as√≠, ser√≠a posible que en un planeta con una gravedad menor (por ejemplo Marte), las criaturas terrestres menos marcadas por sus cargas podr√≠an crecer mucho m√°s.

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Adem√°s, todos los investigadores apuntan otro factor importante que limita el tama√Īo de un animal: la comida. Un gorila que pesa 158 toneladas va a necesitar mucha comida para mantenerse, y no es probable que encuentre esa cantidad de comida en una isla, ‚Äúa menos que helic√≥pteros llenos de seres humanos sabrosos se estrellen all√≠ regularmente‚ÄĚ, como apunta Smith se√Īalando a los films.

Adem√°s, los animales grandes tienden a ser m√°s peque√Īos en las islas para compensar el hecho de que normalmente hay menos fuentes de alimentos potenciales. Seg√ļn Payne:

Como en las extintas especies de elefantes enanos que una vez vivieron en islas del Mar Mediterráneo. Así que King Kong sería más probable que fuera un gorila enano que uno enorme.

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Por tanto, parece que no vamos a poder ver a una criatura gigante como las de Hollywood en la vida real. Aunque como apunta Payne: ‚ÄúNo me gusta decir nunca sobre estas cosas. Cada vez que piensas que la vida no puede hacer algo, a menudo descubre formas de hacerlo ... La vida nos sorprende todo el tiempo‚ÄĚ. [Pnas v√≠a Smithsonian]