El telescopio CHIME en construcción.
Image: Mateus A. Fandi√Īo - The CHIME collaboration (Wikimedia Commons)

Es posible que recientemente hayas visto titulares que hablan de una extra√Īa se√Īal de radio captada por un telescopio canadiense. Algunos incluso se atreven a decir que fue causada por EXTRATERRESTRES; s√≠, con may√ļsculas.

Pero probablemente no sea una se√Īal extraterrestres, por lo que podemos ver, ni tampoco hay motivos para preocuparse por estas ‚Äúr√°fagas r√°pidas de radio‚ÄĚ (conocidas como FRB, seg√ļn sus siglas en ingl√©s). La realidad es que estas FRB detectadas por el radiotelescopio CHIME de Canad√° el 25 de julio no es muy diferente de otras FRB detectadas antes. No obstante, sigue siendo una se√Īal muy interesante y la primera de su tipo. Hablemos por qu√© es as√≠.

‚ÄúEs interesante porque es la primera se√Īal con una frecuencia tan baja, en comparaci√≥n a las que hemos visto antes en FRB‚ÄĚ, dijo a Gizmodo la astr√≥noma Emily Petroff de ASTRON, el Instituto de radio astronom√≠a de Pa√≠ses Bajos. ‚ÄúSimplemente no sabemos mucho sobre las FRB en estas frecuencias, por lo que es genial ver que son al menos detectables y CHIME los est√° encontrando‚ÄĚ.

Es cierto que las FRB son un misterio c√≥smico. Fueron detectadas por primera vez en 2001 pero no fueron reveladas hasta 2007; adem√°s, solo alrededor de 50 de estos eventos han sido detectados por radiotelescopios. Son r√°fagas de radio bastante r√°pidas, se√Īales brillantes y r√°pidas en la banda de radio, la radiaci√≥n electromagn√©tica de longitud de onda m√°s larga y m√°s baja, m√°s all√° del infrarrojo y microondas en el espectro electromagn√©tico.

Advertisement

Los astrónomos no saben qué causa estas explosiones, pero pueden ser sorprendentemente comunes. Los mejores candidatos de FRB incluyen estrellas de neutrones con campos magnéticos fuertes, llamados magnetares (o magnetoestrellas). Algunos físicos sugieren que el responsable es la materia oscura o inteligencia extraterrestre. Quizás haya varias fuentes diferentes, los científicos todavía están tratando de resolverlo.

La r√°faga r√°pida de radio del CHIME.
Image: CHIME/FRB Collaboration.

Esta ráfaga veloz, llamada FRB 180725A, llegó a CHIME, un radiotelescopio enorme en el sur de la Columbia Británica, en Canadá, a alrededor de las 14:00 en horario del este (11:00 horas en el Pacífico) el pasado 25 de julio. Duró aproximadamente dos milisegundos, y tenía una frecuencia tan baja como 580 MHz, de acuerdo con el registro. Para comparar, la banda de radio FM abarca frecuencias de 88 a 108 MHz, mientras que un horno de microondas excita moléculas usando un campo eléctrico con una frecuencia alterna de 2.450 MHz.

Advertisement

¬ŅQu√© hace que este caso de FRB sea tan extra√Īo? En realidad es probable que no sea muy diferente del resto, seg√ļn Petroff, pero 580 MHz es la frecuencia m√°s baja que los cient√≠ficos de FRB han detectado hasta ahora. Usualmente, estos estallidos llegan a la Tierra con frecuencias entre 1.000 y 1.500 MHz. Y, adem√°s, probablemente no sea el √ļltimo incidente de este tipo. CHIME capt√≥ la se√Īal durante su fase inicial de funcionamiento, lo que significa que el telescopio apenas est√° comenzando a trabajar.

FRB 180725A es solo una muestra de lo que est√° por venir. El enorme campo de visi√≥n de CHIME podr√≠a permitirle encontrar una de estas r√°fagas cada d√≠a. ‚ÄúLo m√°s emocionante de CHIME es que probablemente encontrar√° muchas FRB, lo que significa m√°s posibilidades de saber de d√≥nde vienen‚ÄĚ, dijo Petroff.

Advertisement

¬ŅEs emocionante? Claro que s√≠. ¬ŅSon extraterrestres? Probablemente no. Es solo otra pieza en el r√°pido rompecabezas de r√°fagas de radio del universo. Para determinar realmente su fuente, los cient√≠ficos necesitan detectar m√°s, especialmente las que se repiten, algo que podr√≠a proporcionar observaciones confiables.

Como Petroff ha dicho: ‚Äúesta detecci√≥n no significa que nuestro trabajo est√° hecho‚ÄĚ.