Nuevas pruebas arqueol√≥gicas sugieren que los humanos cultivaban y consum√≠an cacao ‚Äďel grano a partir del cual se prepara el chocolate‚Äď hace 5.300 a√Īos, eso es 1.500 a√Īos antes de lo que se pensaba. Adem√°s, el cacao se domestic√≥ inicialmente en las regiones ecuatoriales de Am√©rica del Sur y no en Am√©rica Central como se cre√≠a.

Los seres humanos, como ilustra el nuevo artículo publicado en Nature Ecology & Evolution, han estado consumiendo chocolate durante mucho tiempo.

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Theobroma cacao, la planta a partir de la cual se produce el chocolate, fue domesticada por los mesoamericanos hace unos 5.300 a√Īos en la regi√≥n de la Alta Amazon√≠a de Am√©rica del Sur, seg√ļn la nueva investigaci√≥n. Antes de este estudio, las pruebas arqueol√≥gicas apuntaban que su origen estaba en Centroamerica hace unos 3.900 a√Īos, por lo que esta nueva investigaci√≥n est√° cambiando lo que sabemos del chocolate.

El cacao era muy importante para los mesoamericanos antes de la llegada de los europeos. Las semillas de cacao se secaban, mol√≠an y se convert√≠an en una gran variedad de alimentos y bebidas (pero no en chocolate s√≥lido, que no se invent√≥ hasta la d√©cada de 1850). Pero hay m√°s en la historia del cacao que eso, como los autores del estudio, dirigido por Sonia Zarrillo de la Universidad de Calgary, se√Īalan en el documento:

El cacao era económica y políticamente importante ya que las semillas eran un producto clave en el comercio, se usaban como pago de tributos y como moneda y el cacao se cultivaba en grandes plantaciones. Las diversas bebidas de chocolate, y especialmente la espuma creada a partir de ellas, tuvieron un papel prominente en los rituales, las fiestas y el consumo de la élite, y se utilizaban recipientes especializados para su preparación, almacenamiento y para servirlo. Los árboles de cacao, las vainas, las semillas y las bebidas también estaban íntimamente asociados a sus mitos y dioses.

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A pesar de la importancia de este cultivo, los estudios sobre su domesticaci√≥n y sus tempranos usos son limitados debido a la escasez de pruebas arqueol√≥gicas. Los cient√≠ficos estimaron su origen hace alrededor de 3.900 a√Īos en Am√©rica Central, pero las √ļltimas l√≠neas de investigaci√≥n de los √ļltimos a√Īos han acabado con esta idea. Por ejemplo, la mayor diversidad gen√©tica del cacao y muchas de sus especies se encuentran en las regiones ecuatoriales de Am√©rica del Sur; 22 especies diferentes de la planta Theobroma y 17 especies de sus parientes silvestres, conocidas como Herrania, son nativas del Alto Amazonas, mientras que solo dos especies cultivadas de Theobroma existen al norte de Costa Rica.

Pero otras pistas apuntan también a su origen en Sudamérica, como los autores escriben en el estudio:

Las fuentes [hist√≥ricas] documentan docenas de usos tanto para la Theobroma como para¬†la Herrania en Am√©rica del Sur, incluido el uso de las semillas como medicina y alimento, de su pulpa como comida, como zumo o como bebida alcoh√≥lica fermentada, y de su corteza y hojas para utilizarlas en medicamentos e infusiones. Es importante destacar tambi√©n que las fuentes indican que la Theobroma cacao era cultivada en la costa del Pac√≠fico en Ecuador antes de la llegada de los espa√Īoles. A pesar de estos relatos, y de que los antiguos recipientes de cer√°mica de Ecuador y de la costa norte de Per√ļ incluyen representaciones gr√°ficas de vainas de cacao, hasta la fecha no hay pruebas arqueol√≥gicas inequ√≠voca del uso precolombino del cacao en Am√©rica del Sur.

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De hecho, aunque las se√Īales apuntaban que su origen estaba en Sudam√©rica, no hab√≠an pruebas arqueol√≥gicas que lo demostrasen. Esto llev√≥ a Zarrillo y a sus colegas a buscar pruebas en Santa Ana-La Florida, en Ecuador. Ubicado en el Alto Amazonas, este es lugar m√°s antiguo conocido del pueblo Mayo-Chinchipe, que se sabe que habitaron este √°rea hace 5.450 a√Īos. Las pruebas descubiertas por el equipo de Zarillio se√Īalaban que los Mayo-Chinchipe utilizaban el cacao entre 5.300 y 2.100 a√Īos atr√°s.

Además, los investigadores encontraron granos de almidón ligados a la Theobroma dentro de las macetas, junto con el residuo de teobromina (un alcaloide amargo) que es producido por la Theobroma cacao pero no está relacionado con especies silvestres. Además, también encontraron fragmentos de ADN antiguo vinculado a la Theobroma cacao. Con estas tres líneas de pruebas independientes (granos de almidón, biomarcadores químicos y secuencias de ADN), los investigadores habían conseguido un hat-trick.

‚ÄúEstos tres m√©todos se combinan para identificar una planta que, por lo dem√°s, es dif√≠cil de rastrear arqueol√≥gicamente porque las semillas y otras partes se degradan r√°pidamente en ambientes tropicales h√ļmedos y c√°lidos‚ÄĚ, dijo Zarrillo en un comunicado.

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Este √ļltimo estudio se suma a otra serie de pruebas que sugieren que el cacao cultivado por humanos tiene origen en Sudam√©rica. De cara al futuro, los arque√≥logos tratar√°n de llenar los vac√≠os arqueol√≥gicos restantes, es decir, el √°rea entre la regi√≥n del Alto Amazonas, la costa del Pac√≠fico y Am√©rica Central. Las pruebas de Santa Ana-La Florida son importantes, pero todav√≠a hay mucho que aprender sobre el origen y el desarrollo de este ingrediente fundamental.

[Nature Ecology & Evolution]