Una prueba de la NASA en el desierto de Atacama.
Imagen: Stephen Pointing

Usando el árido Desierto de Atacama como sustituto de Marte, un equipo de investigadores ha demostrado que es posible usar un taladro montado sobre un rover autónomo para detectar vida debajo de una superficie completamente desolada. La prueba consiguió descubrir un microorganismo resistente, exactamente el tipo de criatura que podría acechar desde las profundidades de la superficie marciana.

Una nueva investigaci√≥n publicada hoy en Frontiers in Microbiology describe c√≥mo ha sido la misi√≥n piloto de la NASA en el desierto chileno que podr√≠a ser la antesala para una futura misi√≥n a Marte. El taladro y el rover experimental, dise√Īados por el Instituto de Rob√≥tica de Carnegie Mellon y financiado por la NASA, recuper√≥ con √©xito microorganismos debajo de la superficie, m√°s concretamente, una bacteria resistente a la sal. La prueba sirve como excusa para enviar una misi√≥n en busca de vida a Marte, pero el experimento no ha estado exento de desaf√≠os y limitaciones. Como ha demostrado esta nueva investigaci√≥n, encontrar vida en Marte ‚ÄĒsi es que la hay‚ÄĒ requerir√° algunas innovaciones tecnol√≥gicas importantes, mucho dinero y un poco de suerte.

Hace miles de millones de a√Īos, Marte ten√≠a un clima moderado y agua l√≠quida en su superficie, proporcionando un entorno potencial para la existencia de vida. Hoy en d√≠a, es poco probable que haya vida en su superficie. Niveles letales de radiaci√≥n ba√Īan el Planeta Rojo, y su superficie torturada contiene escasos rastros de agua l√≠quida. Durante el verano marciano, las temperaturas diurnas cercanas al ecuador pueden alcanzar los 20 grados, pero por la noche descienden a -14 grados.

El taladro robótico montado sobre el rover
Imagen: Stephen Pointing

Las condiciones debajo de la superficie son una historia diferente, seg√ļn Stephen Pointing, investigador del Yale-NUS College en Singapur y el autor principal del nuevo estudio. Justo debajo de la superficie, las rocas y los sedimentos brindan refugio frente a las condiciones extremas mencionadas anteriormente, lo que puede proporcionar un potencial h√°bitat para la vida.

Advertisement

Como Pointing explic√≥ a Gizmodo, no hay ning√ļn lugar en la Tierra como la superficie de Marte, pero el suelo debajo del Desierto de Atacama en Chile puede ser un an√°logo decente.

‚ÄúAlgunos de los suelos terrestres m√°s parecidos a los de Marte est√°n en el Desierto de Atacama‚ÄĚ, dijo Pointing. ‚ÄúApenas cae agua en el desierto y los suelos se han vuelto pobres en nutrientes y extremadamente salados con el tiempo, y qu√≠micamente tambi√©n se parecen a los suelos de Marte. Para preparar futuras misiones a Marte, utilizamos lugares como el desierto de Atacama para probar teor√≠as sobre la distribuci√≥n de vida y las nuevas tecnolog√≠as para buscarla‚ÄĚ.

Para el experimento, Pointing y sus colegas desplegaron un rover de cuatro ruedas equipado con un taladro robótico, que recuperó con éxito muestras de sedimentos por debajo de la superficie a una profundidad de 80 centímetros. Los investigadores compararon las muestras recuperadas por el rover con muestras recolectadas a mano. Después, utilizando la secuenciación de ADN, Pointing y sus colegas demostraron que la vida bacteriana de los sedimentos recuperados por ambos métodos era similar, lo que demuestra que la técnica fue un éxito.

Advertisement

Dicho esto, las bacterias no fueron distribuidas de forma uniforme por el desierto, en cambio, se colocaron en parches aparentemente aleatorios. Esto fue debido a la ‚Äúdisponibilidad limitada de agua, los escasos nutrientes y la geoqu√≠mica del suelo‚ÄĚ, dijo Pointing, y a√Īadi√≥ que la b√ļsqueda de vida en Marte‚Äúpodr√≠a ser como buscar una aguja en un pajar‚ÄĚ.

El monte Sharp fotografiado por el rover Curiosity
Foto: NASA/JPL-Caltech

Sin embargo, este nuevo estudio ha sido el primero en mostrar que los microorganismos se distribuyen en ciertas zonas habitables concretas debajo de la superficie del desierto de Atacama.

Advertisement

‚ÄúLa superficie mantiene una extendida comunidad dominada por Chloroflexi fotosint√©ticas que ya hab√≠amos visto antes‚ÄĚ, se√Īal√≥ Pointing a Gizmodo. ‚ÄúJusto debajo de la superficie es donde comienza a ponerse todo interesante. Vimos que al aumentar la profundidad, la comunidad bacteriana empez√≥ a estar dominada por bacterias que pueden prosperar en suelos extremadamente salados y alcalinos. A su vez, fueron reemplazadas a profundidades de hasta 80 cm por un grupo √ļnico de bacterias que sobreviven al metabolizar el metano como fuente de alimento‚ÄĚ.

La nueva investigaci√≥n muestra que el subsuelo de Atacama puede soportar microbios altamente especializados que podr√≠an sobrevivir al suelo salado de Marte. Adem√°s, se sabe que Marte contiene grandes cantidades de metano en la superficie, lo que apunta a la posible presencia de microorganismos que engullan metano por debajo de ella, seg√ļn el nuevo documento. El pr√≥ximo e importante paso para Pointing y su equipo ser√° descubrir c√≥mo los microbios del subsuelo de Atacama pueden sobrevivir. Para ese fin, est√°n buscando posibles estrategias que utilicen las bacterias para sobrevivir a largos per√≠odos sin agua y a estar expuestos a condiciones extremadamente saladas. Adem√°s, el equipo desea regresar al desierto de Atacama con un rover capaz de perforar a 2 metros de profundidad.

Dicho esto, es hora de hacer algunas comprobaciones.

Los investigadores utilizaron con √©xito una sonda para detectar vida en la Tierra, y no es que resulte terriblemente dif√≠cil hacerlo, incluso cuando se trata de un desierto. La vida ha florecido en la Tierra durante miles de millones de a√Īos, y es omnipresente, incluso puede aparecer en una roca a cientos de metros debajo de la superficie. S√≠, la nueva investigaci√≥n se ha realizado en un lugar parecido a Marte, pero no es Marte. En el mejor de los casos, el nuevo estudio presenta una justificaci√≥n cient√≠fica para una futura misi√≥n de b√ļsqueda en el planeta rojo.

Advertisement

Otra limitación importante de la nueva investigación es que las muestras de sedimentos fueron analizadas en un laboratorio, y no por en el propio rover. Pointing admitió que esto será un obstáculo importante para hacer lo mismo en Marte.

Foto: NASA/JPL-Caltech

‚ÄúPara un rover en Marte, identificar signos inequ√≠vocos de la vida es todo un desaf√≠o‚ÄĚ, dijo Pointing. ‚ÄúEl m√©todo de secuenciaci√≥n de ADN que empleamos es excelente aqu√≠, en la Tierra, pero actualmente es demasiado complejo para funcionar de manera fiable en Marte. Esta es la raz√≥n por la que la detecci√≥n indirecta de otras mol√©culas que sabemos que est√°n formadas por c√©lulas vivas sea probablemente el enfoque que busquen las misiones a Marte dentro de poco‚ÄĚ.

Advertisement

En otras palabras, tendr√≠a m√°s sentido para un futuro explorador buscar biofirmas: los restos de vida biol√≥gica, como los rastros inexplicables de ox√≠geno molecular combinados con metano, montones de microbios (estromatolitos) acumulados, y rastros de residuos fosilizados, grasa y esteroides. Si se pudiera detectar algo como esto, ‚Äúentonces necesitar√≠amos nuevas t√©cnicas experimentales para probar si alguna bacteria marciana est√° realmente viva y es capaz de un metabolismo activo‚ÄĚ, dijo Pointing.

Por √ļltimo, y tal vez lo m√°s desalentador, es el coste de enviar una misi√≥n de este tipo a Marte. La NASA y la ESA planean enviar rovers a Marte en los pr√≥ximos a√Īos, pero no parece claro que alguna de las agencias tenga la capacidad tecnol√≥gica o los fondos para organizar una misi√≥n capaz de devolver muestras de suelo y roca marciana a la Tierra para su an√°lisis. Como se√Īal√≥ SpaceNews esta semana, es poco probable que la NASA traiga muestras de Marte durante la d√©cada de 2020, sobre todo debido a su coste.

Advertisement

Pointing admitió que una misión de retorno costaría cientos de millones de dólares.

‚ÄúSin embargo, la investigaci√≥n nos ayudar√° a abordar una de las preguntas m√°s importantes que podemos hacernos‚ÄĚ, dijo. ‚Äú¬ŅEs la Tierra el √ļnico planeta capaz de albergar vida?‚ÄĚ

[Frontiers in Microbiology]