Captura de pantalla: Lightfarm Studios

La estrella m√°s cercana a nuestro Sistema Solar se llama Pr√≥xima Centauri y est√° a 4,24 a√Īos luz de distancia. ¬ŅQu√© tipo de nave har√≠a falta para que un grupo de colonos humanos llegara hasta all√≠ en buenas condiciones. Un equipo de cient√≠ficos acaba de calcularlo, y es enorme.

El problema de viajar a otro sistema solar, por muy pr√≥ximo que est√©, es que no tenemos los medios de alcanzar la velocidad de la luz. De hecho, nuestra tecnolog√≠a de propulsi√≥n espacial es incre√≠blemente rudimentaria. Da igual si usamos combustible tradicional, si nos basamos en motores de iones, si aprovechamos el impulso gravitacional de alg√ļn planeta intermedio, o si desarrollamos alg√ļn nuevo y ex√≥tico sistema de propulsi√≥n nuclear. Sea cual sea el m√©todo, el tiempo estimado de llegada a Pr√≥xima Centaury es de miles de a√Īos (entre 19.000 y 81.000 a√Īos seg√ļn este interesante c√°lculo de Universe Today).

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Sea el sistema que sea, todo indica que un viaje interestelar se convertir√° en un evento que durar√° muchas generaciones. Los colonos que salgan de la Tierra morir√°n en el espacio, y sus hijos nacer√°n y vivir√°n durante generaciones dentro de una nave espacial. ¬ŅQu√© tama√Īo m√≠nimo tiene que tener un veh√≠culo semejante para soportar ese viaje? El astr√≥nomo Frederic Marin y la f√≠sica de part√≠culas Camille Beluffi han coordinado un estudio que trata de averiguar precisamente eso. Para ello han desarrollado un software a medida llamado HERITAGE que analiza m√ļltiples escenarios de reproducci√≥n, vida y muerte de un grupo de seres humanos a lo largo de generaciones.

Foto: Nightflyers (Netflix)

Comencemos por la población. Para que un grupo de descendientes llegue a otro sistema solar sin riesgo de defectos genéticos asociados al exceso de interrelaciones familiares, el grupo mínimo de partida debe ser de 98 personas. El software incluso tiene en cuenta problemas de infertilidad, embarazo y porcentajes de pérdida del bebé por distintas causas naturales.

El segundo problema es la alimentaci√≥n. La idea de acumular comida para todo el viaje no es viable simplemente porque es demasiado largo. La nave debe estar equipada para cultivar o producir su propio alimento. La producci√≥n de comida depende directamente del espacio disponible. Este a su vez depende del n√ļmero de personas, su altura, peso, actividad f√≠sica y edad. HERITAGE calcula la ingesta cal√≥rica para el grupo de 98 colonos y cu√°nta comida necesitan producir en un a√Īo para mantener esa ingesta. Frederic Marin explica a Universe Today:

Usando la ecuaci√≥n de Harris-Benedict para estimar la tasa metab√≥lica basal de un individuo, evaluamos cuantas calor√≠as por kilo se deben consumir por persona y d√≠a para mantener el peso corporal ideal. Nos encargamos de incluir variaciones de peso y altura para tener en cuenta una poblaci√≥n realista, que incluye corpulencia pesada / ligera y personas altas / peque√Īas. Una vez estimado el requerimiento cal√≥rico, calculamos la cantidad de alimentos mediante t√©cnicas de cultivo geop√≥nico, hidropon√≠co o aeroponico en funci√≥n de lo que podr√≠an producir por a√Īo y por kil√≥metro cuadrado.

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Para no errar el tiro, los investigadores elevaron la población necesaria a un grupo de 500 colonos espaciales. El terreno necesario para alimentar a esta población con las técnicas más modernas de cultivo y ganadería es de 0,45 kilómetros cuadrados.

La colonia orbital que aparece en la película Elysium.
Foto: Sony Pictures

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Si asumimos que la nave est√° dise√Īada para generar gravedad artificial mediante fuerza centr√≠fuga (como en un cilindro hueco), el m√≠nimo para este cilindro tiene que ser de 224 metros de radio y 320 metros de longitud. En realidad no es una estructura imposible desde el punto de vista de la ingenier√≠a humana. Incluso aunque doblemos su longitud, el cilindro resultante sigue siendo m√°s peque√Īo que estructuras como el rascacielos Burj Khalifa en Dubai, que mide 828 metros. El problema, claro est√°, es enviar ese edificio al espacio o construirlo en √≥rbita.

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Marin y su equipo explican que solo hay un detalle que no han tenido en cuenta en su simulación: el agua. Tanto los cultivos como los colonos necesitan agua para vivir y reciclarla no sería suficiente. Haría falta un método para generarla durante el viaje. Ese será precisamente el objetivo de su próximo estudio.

Puede que a√ļn no necesitemos todos estos c√°lculos, pero el destino de la especie humana est√°, tarde o temprano, en las estrellas. Alg√ļn d√≠a c√°lculos como los que han hecho estos investigadores servir√°n para dise√Īar las naves interestelares que nos lleven a otros sistemas solares. [Universe Today]