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Así fue el lanzamiento fallido del cohete LauncherOne de Virgin

Ilustración para el artículo titulado
Foto: Virgin Orbit

En la nueva carrera espacial, Virgin Orbit tiene la particular propuesta de lanzar cohetes desde un avión. El lunes, la compañía fundada por Richard Branson llevó a cabo su primer intento de lanzamiento orbital con el pequeño cohete de dos etapas LauncherOne y un Boeing 747 llamado Cosmic Girl. Salió mal.

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En un videoresumen publicado en YouTube, Virgin Orbit explica que el cohete se separó sin problemas del avión nodriza y llegó a encender su motor para iniciar el vuelo guiado hacia el espacio (en el vídeo se ve como el cohete inclinó la nariz hacia arriba tras una breve caída libre para alejarse del avión) pero cuatro segundos después se apagó, perdiéndose en una zona segura del océano Pacífico.

Aún no se sabe qué pasó. Virgin Orbit ha recogido datos de cientos de sensores para investigar el incidente. El fundador de SpaceX, Elon Musk, relativizó el fallo recordando que el Falcon 1 necesitó cuatro intentos para volar con éxito.

El LauncherOne es el primer cohete lanzado desde un avión que usa combustible líquido; en concreto queroseno RP-1 y oxígeno líquido, que es más eficiente que el combustible sólido pero se evapora si no está a una temperatura muy baja. El encendido de la primera etapa dura tres minutos. La segunda etapa realiza dos igniciones hasta alcanzar la órbita, un proceso que puede durar una hora.

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El cohete de Virgin Orbit es capaz de insertar un satélite de 300 kg en órbita heliosíncrona. El uso del Boeing 747 permite alejar el lanzamiento hasta mil kilómetros del aeropuerto de partida, en este caso el de Mojave, en California.

Virgin Orbit pertenece al mismo grupo que Virgin Galactic, pero esta última se centra en vuelos turísticos. Sin haber completado aún una prueba con éxito, el LauncherOne ya tiene misiones programadas para clientes como el Pentágono.

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