Imagen: ESA/Hubble & NASA

Las denominadas como ráfagas rápidas de radio se encuentran entre los fenómenos más misteriosos del cosmos. Son extremadamente poderosas y generan tanta energía como cientos de millones de soles. Pero también son extremadamente cortas, duran milisegundos, y la mayoría de ellas solo ocurren una vez, y sin previo aviso.

Esto significa que no pueden predecirse, por lo que solo se recogen m√°s tarde en datos de otras observaciones de radio del cielo. Hay una excepci√≥n de la que ya hemos hablado antes: FRB 121102, una se√Īal especial, ya que desde su descubrimiento en 2012, se ha visto repetirse una y otra vez, la √ļnica fuente que se sabe que se comporta de esta manera.

Gracias a ello, los investigadores saben que existe la posibilidad de tratar de ‚Äúcapturarla‚ÄĚ. Esto fue lo que hicieron el 26 de agosto de 2017 desde el SETI, se√Īalaron el Telescopio Green Bank en West Virginia en su ubicaci√≥n durante cinco horas.

Luego, en los 400 terabytes de datos de esa observaci√≥n, los investigadores descubrieron 21 se√Īales usando algoritmos inform√°ticos est√°ndar, todos desde la primera hora. Llegaron a la conclusi√≥n de que la fuente atraviesa per√≠odos de actividad fren√©tica y quietud.

Advertisement

Incre√≠ble, ya que el nuevo algoritmo utilizado para volver a analizar los datos del 26 de agosto sugiere que FRB 121102 es mucho m√°s activa y posiblemente m√°s compleja de lo que se pensaba originalmente. Los investigadores entrenaron lo que se conoce como una red neuronal convolucional - un tipo de red neuronal artificial donde las neuronas corresponden a campos receptivos de una manera muy similar a las neuronas en la corteza visual primaria de un cerebro biol√≥gico-, para buscar las se√Īales, y luego lo relacionaron.

Imagen: NASA’s Goddard Space Flight Center S. Wiessinger

As√≠ fue como dieron con las 72 se√Īales no detectadas previamente, lo que eleva el n√ļmero total que los astr√≥nomos observaron del objeto a alrededor de 300. Seg√ļn el astr√≥nomo Gerry Zhang de la Universidad de California en Berkeley:

Este trabajo es solo el comienzo del uso de estos poderosos m√©todos para encontrar se√Īales de radio. Esperamos que nuestro √©xito inspire otros esfuerzos serios para aplicar el aprendizaje autom√°tico a la radioastronom√≠a. El nuevo resultado nos ha ayudado a aprender un poco m√°s acerca de FRB 121102, poniendo restricciones a la periodicidad de las r√°fagas. Sugiere que no hay un patr√≥n en la forma en que las recibimos, a menos que el patr√≥n sea m√°s corto que 10 milisegundos.

Advertisement

Imagen: Interpretación artística de un Blitzar (NASA)

Por tanto, ya hay pistas suficientes para empezar a darle forma al puzzle. Por ejemplo, el hecho de que la fuente sea un repetidor desliza de d√≥nde viene, una regi√≥n lejana de formaci√≥n de estrellas en una galaxia enana a m√°s de 3 mil millones de a√Īos luz de la Tierra.

Adem√°s, una extra√Īa distorsi√≥n en la se√Īal de radio sugiere que proviene de un entorno extremo, como la proximidad de un agujero negro o quiz√°s una poderosa nebulosa.

Advertisement

Por √ļltimo, el resultado demuestra el valor de observar los datos antiguos con metodolog√≠a y herramientas nuevas: aplicando tecnolog√≠as como las redes neuronales para encontrar informaci√≥n que de otra forma jam√°s habr√≠a sido posible. Impresionante y apasionante por el futuro que se presenta. [ScienceAlert]