Una ballena azul com√ļn. Foto: Tsuneomp / Shutterstock

En 1989, un equipo de oceanógrafos captaron un canto de ballena que no se correspondía con ninguna especie conocida. El sonido provenía de un solo individuo y comenzó a repetirse anualmente. Los científicos la conocen como Ballena 52, o la ballena solitaria porque, aparentemente, solo existe un ejemplar.

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El nombre de Ballena 52 proviene precisamente de la frecuencia a la que canta (52 hertzios) y es su principal misterio. Las ballenas azules cantan a una frecuencia justo en el l√≠mite del o√≠do humano; entre 10 y 39 hertzios. Otras especies, como el rorcual com√ļn (el segundo cet√°ceo m√°s grande) emite sus llamadas a una frecuencia de alrededor de los 20 hertzios. El sonido de la ballena 52 es algo m√°s bajo que el de una tuba, y queda completamente fuera de las capacidades vocales de otras especies de cet√°ceos. Adem√°s, su llamada consta de tonos m√°s cortos y frecuentes que los de otras ballenas

Frecuencia de la ballena 52, comparada con las de otros cet√°ceos. Gr√°fico: Instituto Oceanogr√°fico Woods Hole.

Cada a√Īo, desde 2004, los micr√≥fonos submarinos de la marina estadounidense han captado el canto extra√Īamente agudo de la ballena 52 a medida que se desplazaba por el Oc√©ano Pac√≠fico en la √©poca de apareamiento, pero el animal nunca ha sido visto. El canto de las ballenas viaja enormes distancias y es muy complicado triangular su posici√≥n exacta. As√≠ suena su canto, acelerado para que sea audible para el ser humano:

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Y as√≠ suena el canto (acelerado tambi√©n) de una ballena azul com√ļn:

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La triste historia de la ballena triste

Aparentemente, el canto de la ballena 52 pertenece a un √ļnico individuo. Nadie contesta su llamada. En 2004 el New York Times se hizo eco de la extra√Īa historia del cet√°ceo √ļnico en su especie, y la ballena solitaria se convirti√≥ en todo un fen√≥meno de masas. Las ballenas son animales sociales, y el p√ļblico pronto se enamor√≥ de la devastadora historia de la ballena que vaga por el oc√©ano sin encontrar a ning√ļn semejante.

Despu√©s de 12 a√Īos de grabaciones, est√° claro que la ballena 52 es un ejemplar √ļnico, pero de ah√≠ a que sea un animal triste y solitario hay demasiadas dosis de dramatizaci√≥n. El ocean√≥grafo Christopher Willes Clark, de la Universidad Cornell comienza descartando que el animal est√© solo debido a su peculiar voz. La frecuencia de 52 hertzios es perfectamente audible para varias especies de cet√°ceos y la llamada de la ballena solitaria, aunque es muy inusual, encaja perfectamente con los patrones de comportamiento de una ballena azul.

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Un grupo de ballenas jorobadas, aliment√°ndose en grupo. Foto: Wikimedia Commons.

De hecho, es posible que los sonidos no pertenezcan a un √ļnico animal, sino a un grupo de ellos con el mismo dialecto. La distancia entre dos micr√≥fonos que captaron el peculiar canto en 2010 avala esta idea.

Una explicación al misterio

Para complicar las cosas, la ballena 52 est√° bajando su registro vocal con el paso de los a√Īos. En sus √ļltimas grabaciones, su canto se emite en una frecuencia de 47 hertzios. No es la √ļnica. John Hildebrand, del Instituto Oceanogr√°fico Scripps, en California, explica que todas las especies de ballena han bajado su ‚Äútono de voz‚ÄĚ en los √ļltimos a√Īos. Seg√ļn un estudio publicado en 2009, esta variaci√≥n podr√≠a ser una respuesta de los cet√°ceos al ruido provocado por los motores de los barcos.

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A d√≠a de hoy, hay varias hip√≥tesis que explican por qu√© el canto de 52 es diferente. La teor√≠a m√°s aceptada es que el animal es un h√≠brido de dos especies, concretamente un mestizo entre ballena azul y rorcual com√ļn. Este tipo de cruces est√°n bien documentados y, en este caso, el mestizaje podr√≠a haberse traducido en un aparato vocal anat√≥micamente diferente que explicar√≠a el canto. Incluso existe la hip√≥tesis de que 52 tenga alg√ļn problema de audici√≥n y por ello no logre ajustar su voz a la del resto de su especie

En 2015, el realizador estadounidense Josh Zeman y el actor Adrian Grenier montaron una campa√Īa de Kickstarter con el objetivo de encontrar a 52, grabar un documental y concienciar sobre la contaminaci√≥n sonora en el mar. La campa√Īa fue todo un √©xito, y la expedici√≥n parti√≥ a finales de diciembre en busca de la elusiva ballena de voz aguda. Seg√ļn su p√°gina en Kickstarter, el documental est√° en marcha, pero a√ļn no han explicado si lograron encontrar a la ballena 52 o no. El proyecto tiene previsto ver la luz en estos meses. Quiz√° sirva finalmente para despejar el misterio en torno al origen de uno de los sonidos m√°s extra√Īos del oc√©ano.

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