El platino, el paladio y el rodio son tres de los metales más raros y valiosos del mundo. También son elementos que puedes encontrar sin demasiada dificultad barriendo el arcén de una autopista o una carretera transitada. El proceso requiere poca destreza con la escoba, pero mucho conocimiento de química.

Todo empieza en el catalizador de los coches, una parte del sistema de escape que convierte los gases nocivos de la combustión en otros gases que no son directamente perjudiciales para las personas. Así, los hidrocarburos y el monóxido de carbono que expulsa el motor llegan a la atmósfera oxidados y descompuestos como dióxido de carbono y vapor de agua.

Algunas de estas reacciones consisten en romper los enlaces qu√≠micos que mantienen unidas a las mol√©culas de los gases t√≥xicos. En qu√≠mica, ‚Äúromper‚ÄĚ suele significar gastar energ√≠a ‚ÄĒa menos que tengas un catalizador que facilite la reacci√≥n sin participar en ella. El platino, por ejemplo, es un catalizador que rompe espont√°neamente el enlace qu√≠mico de una mol√©cula de hidr√≥geno sin consumir energ√≠a ni sufrir modificaciones.

Catalizador de un Peugeot 106 con un soporte cer√°mico. Imagen: The RedBurn / Wikimedia

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Los catalizadores de los coches son una malla revestida de una mezcla de metales preciosos, como el platino, el rodio o el paladio. Eso explica por qué la gente se dedica a robarlos (valen una pasta).

Ahora bien: si el platino no participa en la reacci√≥n, ¬Ņpor qu√© acaba en los arcenes de las autopistas? Como explica Ask Arthur, el bombardeo constante del combustible puede hacer que parte del metal se rompa con el tiempo y salga disparado por el tubo de escape. Se estima que los coches pierden la mitad de su platino cada 160.000 kil√≥metros: por eso hay una gran cantidad acumulada a un lado de las carreteras.

Cada coche tiene entre 2 y 6 gramos de platino en su catalizador. Lo s√©, esperabas m√°s, pero es que cada gramo vale ‚ÄĒseg√ļn el precio de hoy en el mercado‚ÄĒ unos 34 d√≥lares. Entonces... ¬Ņcu√°nto podr√≠amos recuperar si barri√©semos una tonelada de suciedad de una autopista muy transitada? Eso es lo que ha intentado averiguar Cody‚Äôs Lab para su √ļltimo v√≠deo:

Cody y Arthur se llevaron la escoba hasta el arc√©n de una carretera por la que circulan 10.000 veh√≠culos al d√≠a. Entre las colillas y el polvo, tras tamizar, subir la temperatura y realizar una serie de reacciones qu√≠micas para separar el metal precioso de otros materiales, consiguieron recuperar una diminuta bolita de platino ‚ÄĒm√°s o menos pura. Bas√°ndose en su hallazgo, Cody estim√≥ que, de una tonelada de suciedad recogida en las carreteras, podr√≠an obtenerse 6,2 gramos de platino. La cantidad equivalente a unos 210 d√≥lares con el precio actual del metal.

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El resto se pierde en la atm√≥sfera con el viento (lo que resulta inquietante, porque muchos de estos metales son t√≥xicos). Dudo que se pueda hacer negocio barriendo autopistas, pero es curioso que en la suciedad de un arc√©n se puedan encontrar algunos de los metales m√°s √ļtiles, cotizados y raros de la Tierra: s√≥lo se producen unas pocas toneladas de platino al a√Īo. ¬ŅVeremos una nueva oleada de barrenderos voluntarios tras este v√≠deo?


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