Una ilustración de placas, visto en marrón, y enredos, visto en azul, en el cerebro. Ilustración: NIH (Flickr)

Científicos en Reino Unido y Suecia creen haber dado con un avance sin precedentes en la investigación contra el Alzheimer. Se trata de un método para desarrollar nuevos fármacos que pueden atacar las raíces de esta enfermedad fatal de una manera completamente diferente.

El trabajo publicado es realmente interesante, pero otros expertos temen que las afirmaciones de los investigadores pueden ser demasiado exageradas. Veamos por qué.

El Alzheimer es la forma m√°s com√ļn de demencia. Afecta a 5,7 millones de estadounidenses seg√ļn datos de la Alzheimer‚Äôs Association. Todav√≠a hay muchas cosas que no entendemos acerca de c√≥mo aparece esta enfermedad, pero estamos bastante seguros de que una prote√≠na cerebral conocida como beta-amiloide desempe√Īa un papel fundamental.

En su estado normal, la beta-amiloide parece jugar un papel desconocido ‚Äďpero importante‚Äď en el cerebro (algunos cient√≠ficos creen que nos protege de las infecciones). Pero cuando las mol√©culas beta-amiloide no se pliegan correctamente, pueden amontonarse y da√Īar el cerebro. Es entonces cuando aparecen s√≠ntomas como la p√©rdida de memoria y la confusi√≥n. Los cient√≠ficos han descubierto que el cerebro de la persona con esos s√≠ntomas presenta placas (grupos de mol√©culas mal plegadas) formadas por esta mol√©cula. La acumulaci√≥n de otra prote√≠na llamada tau, tambi√©n podr√≠a da√Īar el cerebro y causar los s√≠ntomas del Alzheimer, pero se cree que la proliferaci√≥n de beta-amiloide aparece primero e impulsa la progresi√≥n de la enfermedad.

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Los cient√≠ficos han intentado crear f√°rmacos que retrasen o prevengan el Alzheimer eliminando estas placas, pero los ensayos cl√≠nicos de estos tratamientos han fracasado por completo. Una teor√≠a detr√°s de por qu√© no han funcionado es porque estos medicamentos se est√°n aplicando demasiado tarde. Cuando el cerebro est√° plagado de placas el da√Īo ya est√° hecho. Eso llev√≥ a algunos cient√≠ficos a probar sus f√°rmacos beta anti beta-amiloides en personas de alto riesgo que a√ļn no est√°n visiblemente enfermas.

Imagen histopatológica de placas seniles vista en la corteza cerebral de un paciente con la enfermedad de Alzheimer.
Photo: KGH / Wikipedia

En estos √ļltimos a√Īos, sin embargo, ha habido investigaciones que demuestran que, aunque la acumulaci√≥n de beta-amiloide puede causar Alzheimer, en realidad no est√° causando ese da√Īo a trav√©s de las placas. Antes de que se formen las placas, las mol√©culas beta-amiloide mal plegadas se agrupan en grupos m√°s peque√Īos conocidos como olig√≥meros. Son estos olig√≥meros ‚Äďno las placas‚Äď los que parecen m√°s t√≥xicos para las c√©lulas cerebrales circundantes.

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Por lo general, los investigadores buscan f√°rmacos que se unan bien a la estructura de las part√≠culas a las que van dirigidos. Pero seg√ļn el autor principal del estudio, Michele Vendruscolo, qu√≠mico molecular en la Universidad de Cambridge, esto no funciona bien con los olig√≥meros de beta-amiloide, ya que los olig√≥meros son part√≠culas muy inestables. Se descomponen y se vuelven a formar constantemente.

En vez de eso, Vendruscolo y su equipo dice haber desarrollado una t√©cnica para detectar compuestos √ļtiles para ralentizar la formulaci√≥n de olig√≥meros.

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‚ÄúLos medicamentos identificados con nuestro m√©todo pueden reducir dr√°sticamente la cantidad de olig√≥meros producidos durante la agregaci√≥n de prote√≠nas‚ÄĚ, dijo Vendruscolo a Gizmodo. ‚ÄúEsto es un punto de inflexi√≥n‚ÄĚ.

En un comunicado de prensa de la Universidad de Cambridge, Vendruscolo describi√≥ la t√©cnica como ‚Äú√ļnica en el mundo‚ÄĚ. El titular del comunicado de prensa tambi√©n dice: ‚ÄúLos cient√≠ficos de Cambridge ponen al descubierto un plan innovador para atacar la causa del Alzheimer‚ÄĚ. El lunes, Vendruscolo y su equipo publicaron un art√≠culo en Proceedings of the National Academy of Sciences que detalla su m√©todo, conocido como SKAR (que son las siglas de Structure-Kinetic Activity-Relationship).

El Alzheimer es uno de los muchos trastornos neurol√≥gicos causados ‚Äč‚Äčpor prote√≠nas mal plegadas‚Äď como tambi√©n lo son el Parkinson o la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob‚Äď y el equipo de Vendruscolo cree que su enfoque podr√≠a usarse para encontrar medicamentos anti-olig√≥meros, que tambi√©n sirvan para estos otros trastornos.

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Imagen: Flickr

Seg√ļn James Hendrix, director de Global Science Initiatives en la Alzheimer‚Äôs Association, la excitaci√≥n que hay alrededor del hecho de que los olig√≥meros sean la verdadera causa del Alzheimer y otros trastornos similares, es real. Pero a√ļn no est√° completamente confirmado, dijo.

Los cient√≠ficos est√°n probando anticuerpos que apuntan a estos olig√≥meros en ensayos cl√≠nicos hechos en humanos, explica Hendrix, pero si estos ensayos fracasan, es poco probable que la investigaci√≥n de Vendruscolo y su equipo reciba mucha atenci√≥n. Y si estos ensayos muestran alg√ļn avance, entonces el equipo a√ļn tendr√° que proporcionar m√°s pruebas de que sus mol√©culas pueden hacer un trabajo mejor que los anticuerpos experimentales.

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Vendruscolo y su equipo han cofundado una compa√Ī√≠a de biotecnolog√≠a, llamada Wren Therapeutics con sede en la Universidad de Cambridge, para ayudarlos a desarrollar estos medicamentos. El cient√≠fico coment√≥ a Gizmodo que ya hab√≠an probado en gusanos algunos de los f√°rmacos descubiertos a trav√©s de su m√©todo, y que ahora los est√°n probando en ratones. Se espera que estos √ļltimos resultados se publiquen el pr√≥ximo a√Īo. Tambi√©n dijo que les gustar√≠a comenzar a probar las mol√©culas en humanos en los pr√≥ximos dos a√Īos.

De acuerdo con Hendrix, sin embargo, el tiempo que nos llevar√° saber si un medicamento experimental para el Alzheimer puede realmente funcionar en personas, de principio a fin, ser√° de unos 10 a√Īos.

En general, creo que este trabajo es interesante para los qu√≠micos medicinales y podr√≠a ser una estrategia √ļtil para apuntar a los olig√≥meroas. Sin embargo, a la Alzheimer‚Äôs Association le preocupa que el comunicado de prensa que acompa√Īa al art√≠culo de la revista no sea realista acerca de la utilidad a corto plazo de esta t√©cnica en el desarrollo de f√°rmacos contra el Alzheimer.

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Por supuesto, dado lo devastador que puede ser el Alzheimer ‚Äďno solo para los afectados, sino tambi√©n para las personas que los rodean‚Äď cualquier investigaci√≥n que pueda ayudarnos a desarrollar un tratamiento para combatirla deber√≠a ser bienvenida. La historia del desarrollo de f√°rmacos contra esta enfermedad lamentablemente est√° llena de comienzos prometedores que terminan en decepci√≥n. Por eso todos los anuncios sobre descubrimientos pioneros y revolucionarios en este campo deben ser tratados con algo de escepticismo al principio.