Consiguen grabar por primera vez el canto de la ballena más rara del planeta

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Una ballena franca al sudeste del Mar de Bering
Foto: Brenda Rone (NOAA)

Por primera vez, los científicos han grabado el canto de una eubalaena, también conocida como ballena franca. Y no se trata de una ballena franca cualquiera, sino la más rara de todas. Un equipo de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés) escuchó por primera vez el canto de una ballena franca del Pacífico en 2009, pero no pudieron confirmar visualmente qué animal estaba haciendo esos sonidos hasta 2017.

Este lunes, los investigadores finalmente publicaron sus hallazgos en un artículo, describiendo como “disparos” el sonido que se escuchaba en este canto, y que se ha registrado entre varias especies de ballenas francas con anterioridad. Sin embargo, lo que hace que estos cantos sean diferentes es que son un patrón regular de llamadas.

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“Los cantos se componen casi exclusivamente de esta especie de disparos”, dijo la autora principal, Jessica Brance, bióloga marina del Marine Mammal Lab de Alaska.

Estas llamadas similares a disparos son el sonido que escuchas durante toda la primera grabación, y un poco más adelante en la segunda. El sonido es drásticamente distinto a los gemidos que conocemos y que todos hemos escuchado de las ballenas jorobadas o azules.

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La bióloga marina Jessica Crance lanza una sonoboya al océano para monitorizar a estas ballenas.
Foto: NOAA Fisheries

Hay mucho que los biólogos no saben acerca de estas canciones. Como por ejemplo qué propósito tienen. A menudo se cree que los cantos de ballenas son una forma de exhibición para reproducirse, de modo que esa es la hipótesis que mantienen por el momento. Hasta ahora, solo se ha descubierto a ballenas francas macho cantando, lo que significa que los científicos pueden tener razón. Sin embargo, tampoco se sabe si la ballena franca del Pacífico ha hecho esto siempre o si se trata de un nuevo comportamiento.

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Los autores estuvieron capturando estos cantos durante ocho años al sureste del Mar de Bering utilizando sonoboyas, capaces de grabar sonidos bajo el agua. El equipo pudo identificar hasta cuatro cantos diferentes y hasta tres patrones distintos de llamadas. A lo largo de los años de estudio, los cantos permanecieron invariables, un hallazgo que Crance encontró increíblemente emocionante.

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Esta especie en peligro de extinción es la más rara de todas las ballenas grandes, según NOAA. Hay menos de 30 especímenes de ballenas en la población del Mar de Bering, lo que hace que los investigadores se pregunten si este canto es una reacción a este reducido número (una forma de atraer más parejas ahora que hay tan pocas). Sin más datos, no pueden saber más sobre los tipos de comportamiento que exhiben estas ballenas mientras cantan. Eso es lo siguiente que tiene el equipo en su radar.

Las tres especies existentes de ballena franca están en peligro de extinción. “El descubrimiento casi plantea más preguntas que respuestas”, dijo Crance. “¿Es que otras poblaciones no emiten cantos, o es que no lo hemos descubierto todavía?”

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