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Cuáles son las diferencias entre el nuevo objeto interestelar detectado y 'Oumuamua

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El cometa Borisov (izquierda) y el cometa ‘Oumuamua (derecha).
Imagen: Gemini Observatory/NSF/AURA, the William Herschel Telescope

Esta semana descubrimos que un segundo objeto interestelar había llegado a los confines de nuestro sistema solar. Pero, ¿en qué se diferencia este nuevo visitante de ‘Oumuamua, el primer objeto interestelar que conseguimos detectar hace ya dos años?

Los científicos estaban ansiosos por aprender más sobre el cometa C/2019 Q4 (Borisov) después de que el astrónomo aficionado Gennady Borisov lo viese por primera vez el 30 de agosto. Las observaciones posteriores determinaron que su órbita parece haberse originado fuera del sistema solar. Una comparación con el primer objeto interestelar conocido, ‘Oumuamua, podría proporcionar una perspectiva interesante sobre cómo son estos objetos en general.

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Los astrónomos descubrieron el primer objeto interestelar registrado, el 1I/2017 U1‘Oumuamua, el día 19 de octubre de 2017, y pudieron monitorizarlo a medida que atravesaba nuestro sistema solar. Tenía una extraña forma alargada y parecía acelerar su paso a medida que se alejaba del Sol. Ha habido algunas conjeturas un tanto locas en cuanto a su origen y la causa de esa aceleración (“¡extraterrestres!”), pero la explicación más plausible es que se trata de un asteroide rocoso o un cometa que libera algo de gas que, al calentarse con el sol, actúa como propulsor. Hasta ahora no se han visto pruebas de que tenga una cola similar a la de un cometa, pero “una estructura de gas volátil es la explicación más simple para la extraña trayectoria de Oumuamua proporciona la explicación más simple para su extraña trayectoria “, según un artículo publicado en The Astrophysical Journal.

Representación artística de Oumuamua a su paso por el Sol
Imagen: Hubble Space Telescope

El cometa C/2019 Q4 (Borisov) tiene características ligeramente diferentes. Por ejemplo, las observaciones iniciales han revelado que tiene una coma y una cola similar a la de los cometas. Su órbita también se ve diferente. “Tiene el tipo de órbita característica de un objeto interestelar”, dijo Matthew Holman, director del Minor Planet Center, a Gizmodo. “‘Oumuamua se zambulló profundamente en nuestro sistema solar y se acercó al Sol; ese no es el comportamiento típico que podríamos haber esperado.

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Los astrónomos esperan que los objetos interestelares se parezcan más a cometas helados que a asteroides rocosos debido a que se supone que se formaron en sus propios sistemas estelares. “A medida que se aleja de la estrella, el disco se enfría, por lo que estos objetos tienen más hielo”, explicó a Gizmodo Kat Volk, científica de la Universidad de Arizona.

Los astrónomos también piensan que el objeto es un poco más grande que ‘Oumuamua, aunque la bruma de la coma hace que sea difícil determinar la forma del cometa C/2019 Q4 (Borisov), dijo Volk.

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La trayectoria observada en ‘Oumuaumua

Los observatorios solo han reunido pruebas suficientes para concluir que seguramente tenga un origen interestelar, y que observarlo ha sido (y seguirá siendo) muy difícil, ya que actualmente está relativamente cerca del Sol desde nuestro ángulo de visión terrestre. Pero afortunadamente tendremos más tiempo para observarlo que a ‘Oumuaumua.

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Además, los científicos esperan descubrir más objetos interestelares dentro de poco.

“Un tamaño de muestra de dos es realmente pequeño, pero es mejor que una única muestra”, dijo Volk. “Seguiremos aprendiendo sobre ellos a medida que veamos más casos acercándose”.

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