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De limpiasuelos a remedio contra la gonorrea y la caspa: la tumultuosa historia del antiséptico bucal Listerine

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¿Usas Listerine para eliminar las bacterias que causan el mal aliento? A comienzos de siglo lo usaban para desinfectar el suelo e incluso se vendió para aplicarlo en zonas algo más privadas. Esta es la extraña historia del Listerine, un producto que se vendió hasta en forma de cigarrillos.

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El Listerine debe su nombre al doctor británico Joseph Lister, un pionero en el uso de antisépticos en cirugía, pero no lo inventó él. Su invención se atribuye a Joseph Lawrence, un químico de Saint Louis, Missouri.

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Lawrence se inspiró en las técnicas de Joseph Lister. En 1879 desarrolló una potente solución antiséptica basada en una disolución de etanol con eucaliptol, mentol, salicilato de metilo y timol. El resultado era un líquido de color dorado y olor fuerte con propiedades antisépticas y ligeramente antiinflamatorias.

Los primeros años, sin embargo, fueron un tanto tumultuosos para el Listerine. Lawrence lo comercializó en diferentes concentraciones como desinfectante para suelos y tratamiento tópico para eliminar la gonorrea. El químico vendió la licencia del producto al farmacéutico local Jordan Wheat Lambert, que comenzó a promocionarlo como antiséptico bucal para dentistas en 1885.

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El producto no despegó como enjuague bucal de uso doméstico hasta 1920, cuando el hijo de Lambert emprendió una agresiva campaña de marketing en la que se veía a hombres y mujeres sufriendo el rechazo de sus amantes y familias por su mal aliento.

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Con todo, Listerine seguía promocionándose para otros usos. La compañía Lambert lo vendía como tónico capilar contra la caspa, como desinfectante para las heridas, loción para después del afeitado o remedio para la tos y el resfriado. Hasta llegó a comercializar cigarrillos terapéuticos Listerine para combatir el mal aliento.

Gerard Lambert tiene el mérito de haber logrado que la halitosis fuera considerada como un rasgo socialmente desagradable e incorrecto. Hasta entonces a nadie le preocupaba especialmente el mal aliento.

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En 1976, la Comisión Federal de Comercio (FTC) obligó a la compañía dueña de Listerine (en aquel entonces era Warner-Lambert tras una fusión entre empresas) a eliminar del producto las afirmaciones que aseguraban que curaba el resfriado y el dolor de garganta porque no eran ciertas. Además, Werner-Lambert tuvo que publicar rectificaciones sobre estas afirmaciones en las botellas de Listerine durante años.

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Las botellas de Listerine de plástico y los nuevos sabores del producto no llegaron hasta la década de los 90. Hoy el Listerine lo comercializa Johnson & Johnson. A título de curiosidad, el producto no está considerado bebida alcohólica porque se considera imbebible por sus otros productos químicos. Sin embargo, a veces se producen intoxicaciones alcóholicas de Listerine entre menores de edad o personas con problemas de alcoholismo. Al menos ya no se usa para fregar suelos.

Editor en Gizmodo, fotógrafo y guardián de la gran biblioteca de artículos. A veces llevo una espada.

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