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Hoy podemos cultivar cualquier tejido gen√©ticamente id√©ntico al de una persona. Para ello solo tenemos que recurrir a las c√©lulas madre pluripotentes inducidas, una t√©cnica que ha revolucionado la medicina. Pero, ¬Ņy si no necesit√°ramos estas c√©lulas? ¬ŅY si pudi√©ramos convertir una c√©lula en otra directamente?

Las c√©lulas madre pluripotentes inducidas es lo que resulta cuando tratamos una c√©lula humana adulta para que revierta a su estado embrionario, un estado en el que puede convertirse en cualquier otro tipo de c√©lula que elijamos: hueso, piel, m√ļsculos, tejido nervioso... La t√©cnica se descubri√≥ en 2006 y se realiza exponiendo la c√©lula a una prote√≠na llamada factor de transcripci√≥n que est√° dise√Īada con una secuencia espec√≠fica de ADN que regula la expresi√≥n de genes en la c√©lula.

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La técnica es de un valor incalculable para campos como el de los transplantes, pero no está exenta de inconvenientes. El principal es que inducir células adultas para que reviertan a su estado original es un proceso lento, delicado y costoso.

Actualmente conocemos solo un pu√Īado de factores de transcripci√≥n, pero un equipo de investigadores de la Universidad de Michigan ha desarrollado un proceso que podr√≠a automatizar por completo la reprogramaci√≥n celular sin necesidad de usar factores de transcripci√≥n para devolver a la c√©lula a su estado embrionario. El cambio ser√≠a directo. Pasar√≠amos, por ejemplo, de una c√©lula de piel a una de tejido √≥seo.

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La técnica se basa en todos los nuevos datos que conocemos sobre la estructura de nuestro ADN para crear un modelo tridimensional del genoma. Un algoritmo se encarga de determinar que cadenas de proteínas es preciso modificar y en qué momentos.

La t√©cnica no ha pasado a√ļn del modelo te√≥rico, pero en principio se podr√≠a aplicar en laboratorio, que es el siguiente paso que quieren dar los investigadores. Si logran llevarla a la pr√°ctica, no solo revolucionar√≠a la ingenier√≠a de tejidos para cultivar recambios gen√©ticamente id√©nticos a los del receptor, tambi√©n abrir√≠a nuevas puertas a la curaci√≥n de enfermedades de origen gen√©tico como el c√°ncer. Equivaldr√≠a, en esencia, a tener un mapa preciso de cada tipo de c√©lula y la capacidad de reprogramarla para que revierta a su estado normal o se convierta en otra cosa con solo activar un algoritmo. [Proceedings of the National Academy of Sciences¬†v√≠a Science Alert]