Un microbio que vive sin mitocondria. Imágenes microscópicas: Naoji Yubuki / Current Biology

Los cient√≠ficos han dado con un microbio eucariota que no tiene mitocondria, uno de los org√°nulos de la c√©lula que se cre√≠a indispensable para la vida de animales, plantas, hongos y protistas. En este √ļltimo reino, el de los protistas, un organismo unicelular dice que es hora de actualizar los libros de texto.

Hace 1.500 millones de a√Īos, una c√©lula procariota se asoci√≥ con una bacteria, la mitocondria, y dio lugar a un tipo de c√©lulas m√°s complejas: las eucariotas. Los bi√≥logos creen que, si la evoluci√≥n no hubiera dado ese paso, hoy no ser√≠amos m√°s que un conglomerado de bacterias. La mitocondria es la central el√©ctrica de la c√©lula: obtiene y suministra la energ√≠a necesaria para la actividad celular.

En otras palabras, los seres eucariotas no podemos vivir sin las mitocondrias. O eso cre√≠amos. Un equipo de investigadores encabezados por Anna Karnkowska (doctora en biolog√≠a evolutiva de la Universidad de British Columbia) ha descubierto que hay un organismo unicelular, del g√©nero Monocercomonoides, que no tiene ning√ļn rastro de la mitocondria en su genoma ‚ÄĒy no lo necesita. Los detalles han sido publicados por la revista cient√≠fica Current Biology.

Advertisement

Este microbio vive en el intestino de la chinchilla, donde los nutrientes son abundantes, pero el oxígeno escasea. La mitocondria necesita oxígeno para producir energía, así que la célula se ha adaptado para descomponer su alimento con las enzimas de su citoplasma. No sólo eso. Las mitocondrias también se encargan de sintetizar grupos de hierro y azufre que son esenciales para una variedad de proteínas. El amigo Monocercomonoides ha tomado prestados de las bacterias unos genes que realizan la misma función. No necesita a la mitocondria para nada, y ha evolucionado para perderla por completo de su genética.

Advertisement

Esa es la gran novedad. Los biólogos ya conocían otros protistas adaptados a la falta de oxígeno, que habían perdido la mayor parte de la mitocondria porque no la necesitaba para realizar la respiración celular. Pero se creía que unos residuos de mitocondria eran indispensables para la construcción de proteínas ferrosulfuradas, implicadas en las reacciones de oxidación-reducción. Una transferencia genética horizontal a partir de bacterias liberó a un antepasado de estas células de la obligación de mantener la mitocondria.

Advertisement

‚ÄúNosotros hemos caracterizado un microorganismo que est√° muy claro que no posee ninguna mitocondria en absoluto‚ÄĚ, dice Anna Karnkowska. ‚ÄúEste organismo ha evolucionado m√°s all√° de los l√≠mites conocidos en los que se mueven los bi√≥logos. Y creemos que puede haber muchos otros ejemplos similares en la diversidad desconocida hasta ahora del mundo de las eucariotas microbianas, los protistas‚ÄĚ. [Current Biology v√≠a Next, Science Magazine]


Síguenos también en Twitter, Facebook y Flipboard.