No estamos hablando del gui√≥n de una mala pel√≠cula apocal√≠ptica, ni de especulaci√≥n. Un estudio conjunto de la NASA y la Universidad de Irvine, en California, confirma que la placa occidental de hielo de la Ant√°rtida se funde. El proceso ya es irreversible, y culminar√° con una subida inicial de en torno a 1,2 metros en el nivel del mar. La √ļnica buena noticia es que el proceso tardar√° cientos de a√Īos en completarse.

Seg√ļn el experto en glaciares y coordinador del estudio Eric Rignot, el hielo de la Ant√°rtida no solo se est√° fundiendo cada vez m√°s r√°pido, sino que el proceso ya no tiene marcha atr√°s aunque volviera a bajar la temperatura.

Rignot y su equipo han reunido datos sobre la zona comprendida en el mar de Amundsen, al oeste del continente helado. Seg√ļn los datos de los √ļltimos 40 a√Īos analizados en el estudio, los glaciares de esta zona han sobrepasado su punto de no retorno. Su hielo cada vez fluye m√°s r√°pido, y la altura sobre el nivel del mar desciende.

El problema es que toda la masa de hielo de esta región se asienta sobre una depresión del terreno bajo el agua, como si se tratara de un cuenco. Una vez se funde el borde del hielo y las aguas más cálidas penetran en ese cuenco, la capa de hielo se vuelve cada vez más inestable y su degradación se hace más rápida.

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Rignot cree que el proceso llevar√° unos cientos de a√Īos seg√ļn la estimaciones m√°s conservadoras, pero llama la atenci√≥n sobre la necesidad de volver a calcular las actuales previsiones sobre el aumento en el nivel del mar. En cuanto a las causas, los autores del estudio no echan toda la culpa a la actividad humana. El cambio clim√°tico y el agujero en la capa de ozono son factores a considerar, pero tambi√©n intervienen cambios fortuitos en el clima de la zona, especialmente en las corrientes marinas.

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El colapso de esta placa de hielo ya hab√≠a sido pronosticado por el glaci√≥logo John Mercer en 1978. Este reciente estudio confirma no solo que estaba en lo cierto, sino que es irreversible. Como comenta el cient√≠fico de la NASA Thomas P. Wagner al New York Times: "Esto est√° ocurriendo de verdad, y no podemos pararlo." Aunque a√ļn no hay datos precisos sobre cu√°nto subir√° el nivel del mar, un aumento de en torno a 3 metros es suficiente para hacer desaparecer amplias zonas costeras en todo el mundo. [Science y NASA v√≠a New York Times]

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