¬ŅC√≥mo le dejar√≠as un mensaje de advertencia sobre un peligro mortal a una persona que habitar√° la Tierra dentro de 10.000 a√Īos? Esa pregunta es el punto de partida de un proyecto iniciado por el Departamento de Energ√≠a Estadounidense en la d√©cada de los 80. A d√≠a de hoy, todav√≠a no han encontrado una respuesta definitiva.

Un problema que durar√° miles de a√Īos

Pero empecemos por el principio. ¬ŅQu√© inter√©s puede tener el departamento de energ√≠a de Estados Unidos en crear un mensaje de advertencia que dure tanto?. La respuesta es sencilla: residuos nucleares.

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Estados Unidos tiene un considerable problema de residuos radiactivos transur√°nicos (con n√ļmero at√≥mico superior al uranio) provenientes tanto de los reactores de centrales nucleares como de pruebas con armas at√≥micas. Una de las soluciones para la gesti√≥n de esos residuos es almacenarlos en lo que se conoce como repositorios geol√≥gicos profundos. Se trata de dep√≥sitos subterr√°neos ubicados en zonas geol√≥gicamente muy estables donde los deshechos se entierran en galer√≠as selladas con capas y capas de cemento.

Inspección de un convoy con residuos transuránicos peligrosos. Foto: Administración de Seguridad Nuclear de Estados Unidos. Wikimedia Commons

Tras el cierre del proyecto de cementerio nuclear en Yucca Mountain, el mayor de esos repositorios que permanece activo es la Planta Piloto para Aislamiento de Residuos (WIPP por sus siglas en inglés) que el departamento de energía mantiene a 32 kilómetros de Carlsbad, Nuevo México.

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Vista de una de las galerías del WIPP durante una inspección en 2014. Foto: WIPP

El WIPP es un complejo de galer√≠as a 600 metros de profundidad excavadas en un masivo bloque de terreno salino que ha permanecido geol√≥gicamente estable los √ļltimos 200 millones de a√Īos. El repositorio comenz√≥ a recibir deshechos en 1999. Para 2006 hab√≠a recibido ya m√°s de 5.000 embarques de residuos peligrosos. Su actividad continua hoy, y se prev√© que siga llen√°ndose y ampliando sus galer√≠as hasta 2070. En varias ocasiones, la inestabilidad radioactiva de los deshechos ha provocado incendios o roturas en los dep√≥sitos, obligando a la Administraci√≥n de Seguridad Nuclear a intervenir.

Ejemplo de escritura cuneiforme sobre un bloque de piedra en Turquía. Siglo V antes de Cristo. Hoy muy pocos saben qué quiere decir.

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Cuando dejar una advertencia se convierte en todo un reto

La idea es que el WIPP sea custodiado por personal militar durante 100 a√Īos despu√©s de su cierre definitivo en 2070, pero ¬Ņy despu√©s? Con residuos cuya peligrosidad dura miles de a√Īos, el departamento de energ√≠a necesita un plan para se√Īalizar la instalaci√≥n de manera que nadie se interese por ella durante al menos 10.000 a√Īos.

La idea parece sencilla, pero en realidad es terriblemente compleja. El primer problema es cultural. Los primeros indicios de escritura son los caracteres cuneiformes grabados en lengua sumeria hace alrededor de 6.000 a√Īos. A los investigadores modernos les llev√≥ siglos interpretar esos caracteres despu√©s de que la civilizaci√≥n sumeria desapareciera. Es imposible prever en qu√© idioma leer√° o escribir√° el ser humano dentro de 10.000 a√Īos. Ni siquiera hay garant√≠as de que la ciencia y la tecnolog√≠a que conocemos hoy sea recordada para entonces. ¬ŅC√≥mo transmitir la idea de radioactividad a un ser inteligente dentro de tanto tiempo?

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Por si fuera poco, el mensaje debe ser inequívoco. No puede dar pie a que una civilización del futuro que desconozca nuestra cultura le de por excavar el lugar por simple curiosidad o con fines arqueológicos.

Dise√Īar el mensaje de peligro definitivo

En 1982, el Departamento de Energ√≠a puso en marcha un enorme proyecto para tratar de dise√Īar el mensaje de advertencia definitivo y puso al Laboratorio Nacional Sand√≠a a cargo de coordinarlo. Una de las primeras instituciones en abordar la cuesti√≥n fue la Sociedad Alemana de Semi√≥tica, que entre 1982 y 1983 reuni√≥ un panel de expertos entre los que hab√≠a ling√ľistas como Thomas Sebeok, el escritor de ciencia-ficci√≥n polaco Stanislaw Lem, o el f√≠sico Emil Kowalski. A todos ellos se les formul√≥ la misma pregunta: ¬ŅC√≥mo podr√≠amos informar a nuestros descendientes durante los pr√≥ximos 10.000 a√Īos sobre la situaci√≥n y peligrosidad de los residuos radioactivos?

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Ilustración con el icono internacional de radioactividad. Dino Hristopopulos

Los expertos estaban de acuerdo en que el mensaje no podía ser simple. Por un lado había que comunicar que algo fabricado por el ser humano estaba enterrado allí. Por otro había que dejar clara la naturaleza del peligro y reiterar la advertencia una y otra vez. El equipo logró esbozar un borrador conceptual del mensaje. Su lectura no tiene nada que envidiar a la inscripción que los aventureros de una novela fantástica podrían encontrar en las ruinas de un templo extraterrestre:

Este lugar es un mensaje y parte de un conjunto de mensajes. Presta atención. Transmitirte este mensaje es importante para nosotros. Eramos una civilización poderosa.

Este lugar no es un lugar de honor. Aqu√≠ no se conmemora ning√ļn hecho querido ni se guarda nada de valor. Lo que hay aqu√≠ es peligroso y repulsivo para nosotros. Este mensaje es sobre un peligro.

El peligro est√° en un lugar concreto y se incrementa a medida que te acercas. El centro de ese peligro est√° aqu√≠, tiene un tama√Īo y forma determinados y est√° bajo tus pies. El peligro est√° presente en tu √©poca como tambi√©n lo estaba en la nuestra.

El peligro es para tu cuerpo, y te puede matar.

La forma de ese peligro es una emanación de energía.

El peligro se manifestará solo si perturbas físicamente este lugar. Este lugar debe ser evitado y nadie debe habitarlo.

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Gatos radioactivos y sacerdotes del √°tomo

Aparte de este borrador del mensaje, el grupo convocado por la Sociedad Alemana de Semi√≥tica aport√≥ muchas ideas (algunas abiertamente rid√≠culas) sobre c√≥mo asegurar la permanencia de este mensaje en el futuro. Una de estas ideas es poner en √≥rbita una red de sat√©lites que transmitan informaci√≥n sobre el cementerio nuclear durante 10.000 a√Īos. Stanislav Lem tambi√©n sugiere que se dise√Īe gen√©ticamente una flor cuyo ADN tenga codificado el mensaje de advertencia. Estas flores nucleares despu√©s pueden usarse para se√Īalizar los emplazamientos.

Gato modificado genéticamente para brillar en color verde bajo la luz ultravioleta. Foto: Clínica Mayo

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Las flores at√≥micas de Lem son una idea retorcida pero bastante coherente comparada con la ocurrencia de los escritores Fran√ßoise Bastide Paolo Fabbri. Ambos expertos en semi√≥tica proponen crear lo que ellos denominan gatos radioactivos. Seg√ļn Bastide y Fabbri, es casi seguro que el gato siga siendo un animal domesticado en el futuro. La idea consiste en modificar gen√©ticamente a los felinos para que cambien llamativamente de color en presencia de radioactividad. Para asegurar la pervivencia de este m√©todo habr√≠a que difundir toda una mitolog√≠a colectiva sobre el color de los gatos y resaltar su importancia mediante poes√≠a, m√ļsica y tradici√≥n oral. El plan tiene tantos agujeros que mejor no comentarlo.

Un sacerdote bendice un lanzamiento en el cosmódromo ruso de Baikonur. Foto: Carla Cioffi

El ling√ľista Thomas Sebeok tiene una idea a√ļn m√°s escalofriante: crear una casta de sacerdotes del √°tomo para que velen por la conservaci√≥n y difusi√≥n de este mensaje durante miles de a√Īos al m√°s puro estilo de la iglesia cat√≥lica. Afortunadamente, el f√≠sico Emil Kowalski es m√°s pr√°ctico y simplemente aboga por erigir barreras f√≠sicas de alta tecnolog√≠a de manera que para acceder al cementerio sea necesario un nivel tecnol√≥gico equivalente. Si las personas del futuro tienen ese nivel cient√≠fico seguramente ya conozcan de sobra los peligros de la radioactividad.

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La propuesta final: arquitectura para infundir miedo

¬ŅQu√© ha quedado de todo esto? La actual propuesta para se√Īalizar el letal almac√©n de residuos t√≥xicos de Nuevo M√©xico es una combinaci√≥n de las ideas que el Departamento de Energ√≠a ha considerado m√°s pr√°cticas.

Para empezar, el documento recopilado por el Laboratorio Nacional Sand√≠a explica la necesidad de construir un monumento masivo que sirva de advertencia por s√≠ mismo, algo duradero y que inspire miedo, amenaza o precauci√≥n en cualquier ser inteligente. Una simple pared no basta, as√≠ que el proyecto baraja diferentes opciones como un bosque de kil√≥metros de colosales espinas que salen de la tierra, o amenazadores bloques de gran tama√Īo. En todos los casos se utilizar√° granito o cemento macizo por cuestiones de durabilidad.

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Conceptos monumentales para la zona circundante al almacén de residuos tóxicos. Imágenes: David Lobser

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La idea es que haya zonas elevadas desde las que se pueda ver todo el ominoso panorama. Adem√°s, muchos de estos bloques estar√°n grabados con s√≠mbolos que transmitan la idea de peligro por radioactividad. El actual signo que usamos puede no tener ning√ļn significado dentro de 1.000 a√Īos, as√≠ que el proyecto aboga por im√°genes que no necesiten interpretaci√≥n, como calaveras, figuras humanas cayendo enfermas o incluso el angustioso rostro del popular cuadro El Grito de Edward Munch.

Algunos de los símbolos que se barajan para el emplazamiento.

A medida que el visitante se acerque al cementerio nuclear, los mensajes variar√°n en gravedad y cantidad de informaci√≥n que ofrecen. Si alguien es tan curioso como para llegar al centro del emplazamiento, se encontrar√° con un b√ļnker subterr√°neo en el que se grabar√° un calendario astron√≥mico, la tabla peri√≥dica de elementos y textos describiendo los efectos de la radioactividad sobre los seres vivos.

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Todos los textos se labrar√°n sobre las paredes usando los seis idiomas oficiales de Naciones Unidas (Ingl√©s, Espa√Īol, Ruso, Franc√©s, Chino, y √Ārabe). Adem√°s, se grabar√° tambi√©n en el idioma navajo local, y se dejar√° espacio para que futuras generaciones puedan a√Īadir sus propias traducciones. Toda la informaci√≥n sobre el lugar se distribuir√° en bibliotecas y archivos a lo largo y ancho del mundo en los medios que est√©n disponibles.

Boceto del bunker central donde se almacenará la información final sobre el cementerio nuclear.

A√ļn no hay un dise√Īo definitivo de este descomunal monumento a nuestros desperdicios. Eso por no mencionar que el presupuesto para la construcci√≥n de semejante ‚Äúmonumento‚ÄĚ va a dar gloria verlo. La idea es que sea el mismo para todos los futuros emplazamientos de material radioactivo. El departamento ha fijado un plazo bastante amplio: 2028. Para esa fecha los seres humanos tendremos que haber decidido como queremos comunicar a las futuras generaciones que llevamos d√©cadas generando basura t√≥xica y escondi√©ndola bajo la alfombra.

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Fuentes:

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