Imagen: SARAO.

Est√°s viendo el centro de nuestro hogar gal√°ctica, la V√≠a L√°ctea, en una imagen hecha por 64 radiotelescopios en Sud√°frica. Cient√≠ficos publicaron la imagen esta semana para inaugurar el radiotelescopio MeerKAT. Pero estos telescopios forman parte de un proyecto a√ļn m√°s ambicioso: el Square Kilometer Array, un esfuerzo conjunto cuyo objetivo es construir el telescopio m√°s grande del mundo que se extender√≠a a lo largo de los continentes de √Āfrica y Australia.¬†

Advertisement

Esta imagen muestra filamentos de part√≠culas, las estructuras que parecen estar alineadas con el agujero negro central de la galaxia. No est√° claro c√≥mo se producen los filamentos. Es posible que sean part√≠culas expulsadas por el agujero negro en rotaci√≥n. O pueden ser ‚Äúcuerdas c√≥smicas‚ÄĚ hipnotizadas. De acuerdo con una publicaci√≥n del 2017 del Centro de Astrof√≠sica Harvard-Smithsonian, tambi√©n es posible que no son √ļnicos y que haya otras estructuras similares que todav√≠a no hemos encontrado.¬†

‚ÄúLa imagen de MeerKAT me parece incre√≠ble porque los filamentos finos que aparecen en la imagen son marcadores excelentes de un campo gal√°ctico magn√©tico, algo que no vemos en la mayor√≠a de datos √≥pticos e infrarrojos‚ÄĚ, le coment√≥ Erin Ryan, una cient√≠fica de investigaci√≥n del espacio en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, a Gizmodo. ‚ÄúDatos de alta resoluci√≥n como estos ayudar√°n en el estudio de campos gal√°cticos magn√©ticos y su posible importancia para la evoluci√≥n gal√°ctica‚ÄĚ.¬†

Cada uno de los 64 receptores de radio de MeerKAT representa una antena de radio de poco más de 13 metros. Las antenas recogen ondas de radio de fuentes cósmicas (como el centro de la galaxia) con un sello de tiempo, las convierten en información digital y mandan la información a una ubicación central. Los datos de cada receptor se correlacionan para crear una imagen.

Advertisement

Para entenderlo mejor, imag√≠nate un telescopio ordinario, en el cual se recoge luz con espejos y se reproduce en el centro. En este caso, es como si cada uno de los radiotelescopios es en s√≠ un espejo, y el ‚Äúcentro‚ÄĚ es donde se unen los cables de fibra √≥ptica para crear la imagen principal.

Al final, MeerKAT formar√° parte del Square Kilometer Array (tambi√©n conocido por sus siglas en ingl√©s, SKA), que ha sido nombrado as√≠ porque tendr√° un √°rea de colecci√≥n de datos de kil√≥metros cuadrados, potencialmente con una resoluci√≥n m√°s alta del telescopio Hubble en una banda de radio. Para finales de la d√©cada de 2020, deber√≠a consistir en 2.000 platos de radiocomunicaciones en la regi√≥n de Karoo en Sud√°frica y Murchinson Shire en Australia Occidental. En total, el proyecto podr√≠a alg√ļn d√≠a incluir 3.000 platos en otros pa√≠ses africanos, de acuerdo con la cadena sudafricana News24.¬†

Advertisement

News24 reporta que MeerKAT costó más de $330 millones. El coste de SKA todavía no se ha determinado. 

Un telescopio como este podría tener muchos usos muy importantes. Quizá podría medir la historia de la expansión del universo para ayudar a entender la misteriosa energía oscura. También podría ofrecer más información sobre las leyes de gravedad en las escalas más grandes del universo. De forma más general, podría ayudar a los investigadores a ver detalles de nuestra galaxia y universo que son invisibles a otros telescopios.

Advertisement

Todavía hay muchos misteriosos cósmicos que necesitamos resolver. Y algunas de las respuestas podrían llegar de un conjunto enorme de platos en Sudáfrica y Australia.