Las perspectivas para el volcán Kilauea empeoraron esta semana. El Observatorio de Volcanes de Hawaii (HVO por sus siglas en inglés) del Servicio Geológico de Estados Unidos advirtió que el drástico drenaje del cráter de la cumbre podría ser el preludio de una erupción explosiva.

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Los acontecimientos en Kilauea que han cautivado la atenci√≥n del mundo durante la √ļltima semana han consistido principalmente en lava que fluye desde fisuras en las propiedades de Leilani, y di√≥xido de azufre que es el principal componente del humo volc√°nico.

Pero esto no es todo lo que estaba pasando. Al mismo tiempo, el cr√°ter de la cumbre de Kilauea ha sufrido una transformaci√≥n salvaje. Lo que hasta hace poco era un lago desbordante de lava ha bajado de nivel en casi 300 metros (1,000 pies), y ahora parece el ojo de Sauron mir√°ndonos furiosamente desde alg√ļn inframundo infernal.

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Si ese lago contin√ļa drenando, los cient√≠ficos del HVO temen que pueda desencadenar una cascada de eventos que conducen a violentas explosiones acompa√Īadas de la ca√≠da generalizada de rocas y ceniza desde la cumbre. Este tipo de evento sucede t√≠picamente en los estratovolcanes como el Monte Santa Helena, no en volcanes tipo escudo como el Kilauea. Aunque los resultados explosivos puedan parecer similares, los procesos que los conducen son √ļnicos:

‚ÄúUn evento as√≠ no es la t√≠pica erupci√≥n magm√°tica explosiva. Es muy diferente y ello se debe a que est√° impulsada por vapor‚ÄĚ, explica a nuestros compa√Īeros de Earther la vulcan√≥loga de la Universidad de Concord Janine Krippner.

As√≠ es como funcionar√≠a esta explosiva m√°quina de vapor. Los cient√≠ficos creen que el lago de lava cuyo nivel desciende r√°pidamente est√° siendo abastecido por una c√°mara subterr√°nea de magma mucho m√°s grande a trav√©s de un conducto vertical relativamente estrecho. Si la altura de la columna de magma contin√ļa bajando, acabar√° cayendo por debajo de la capa fre√°tica (el nivel del agua en el subsuelo). Cuando eso suceda, el agua que ahora est√° siendo repelida de forma natural por el intenso calor de la columna de lava volver√° a fluir, expandi√©ndose r√°pidamente en vapor.

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En la mejor de las situaciones, ese vapor simplemente se elevaría hacia el crater y escaparía, pero la columna en sí misma es inestable, como lo demuestran los desprendimientos de rocas ocurridos el miércoles desde las paredes del cráter de la cumbre. Krippner explica que si caen demasiadas rocas desde las paredes de la columna podrían sellar el tubo de lava. Ello causaría una acumulación grave de presión impulsada por el vapor, desencadenando erupciones explosivas que lanzarán proyectiles balísticos de varias toneladas al aire.

De momento, este escenario no es más que un conjunto de conjeturas, pero se basan en hechos reales sucedidos en el mismo volcán. El escenario exacto se desarrolló en Kilauea hace casi un siglo, en mayo de 1924. Como explica el USGS en su página web, un lago de lava fluyó del cráter de la cumbre, provocando terremotos y transfiriendo magma a la zona de la grieta este. Finalmente, Kilauea sufrió una serie de explosiones violentas que eructaron nubes de roca al aire durante dos semanas.

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‚ÄúVolveremos a tener erupciones explosivas similares‚ÄĚ, escribe Krippner. La vulcan√≥loga enfatiz√≥ que una erupci√≥n explosiva en Kilauea, aunque dram√°tica, no ser√≠a tan peligrosa en t√©rminos de lluvia de rocas como una gran erupci√≥n explosiva en un estratovolc√°n como el Monte Santa Helena, que puede arrojar enormes trozos de material a decenas de kil√≥metros de distancia y producir flujos pirocl√°sticos mortales.

No se espera que una explosión impulsada por vapor en Kilauea arroje rocas mucho más allá de la cumbre, donde afortunadamente, no vive nadie. La principal amenaza de una erupción explosiva en Kilauea es la caída de cenizas, que puede desencadenar graves problemas respiratorios.

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El USGS se√Īala que durante las erupciones explosivas de 1924, las nubes de ceniza alcanzaron una altura de alrededor de 6.000 metros sobre la cumbre, depositando material sobre un √°rea que va desde North Hilo m√°s de 32 millas al norte, hasta Waiohinu a una distancia similar al suroeste.

Es importante tener en cuenta que nadie puede decir con certeza si ocurrir√° una gran erupci√≥n explosiva. Por ahora, los cient√≠ficos continuar√°n monitoreando el nivel del lago para ver si cae debajo de la capa fre√°tica, y estar√°n atentos a grandes desprendimientos de rocas. Los volcanes son bestias complejas e impredecibles. En cierto modo solo podemos observar y esperar. ‚ÄúCon erupciones de vapor, generalmente hay muy poco margen de advertencia‚ÄĚ, a√Īade Krippner.